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EL CARACOL GIGANTE AFRICANO

Características del caracol gigante africano

Nombre científico: Achatina fulica

Nombre común: Caracol gigante africano

Inglés: Giant African snail
Francés: Escargot géant africain
Alemán: Große Achatschnecke
Italiano: Chiocciola africana gigante
Portugués: Caramujo-gigante-africano

Orden: Pulmonados
Familia:
Achatínidos

¿Qué es el caracol gigante africano?

El caracol gigante africano, de nombre científico Achatina fulica, es un molusco gasterópodo de costumbres terrestres originario del África subsahariana, en zonas como Kenia y Tanzania, pero también vive en Mozambique y otros países del África oriental, así como en algunos países del oeste de África, como Ghana, Nigeria o Liberia y en otras regiones del África tropical, como el Congo.

Esta especie es un molusco de grandes dimensiones, ya que puede llegar a los 20 cm de longitud, aunque normalmente no mide más de 15 cm de largo, con una concha de forma cónica, formada por entre 7 y 9 espirales, de coloración pardo grisáceo, a menudo con bandas oscuras y otras más claras.

Aunque puede llegar a vivir hasta 10 años, normalmente este caracol vive unos 5 o 7 años de media.

Achatina fulica, especie invasora

El caracol gigante africano (Achatina fulica) es una de las especies de caracoles terrestres más comunes en África y se trata también de una especie con gran potencial invasor, de ahí que ha llegado a la zona occidental de África, así como en otros países fuera del continente africano, tales como Colombia o Venezuela, en América Latina, en el sudeste asiático o incluso en Australia.

Estos lugares donde este caracol se ha implantado coinciden en que son zonas de clima tropical. Este molusco vive en los bosques tropicales, zonas de cultivos, humedales y hasta en zonas urbanas... Originalmente, Achatina fulica vivía en Kenia y Tanzania.

El comercio de animales exóticos ha supuesto la entrada de este animal en algunos partes del mundo, junto con el transporte de alimentos y plantas contaminados con este molusco invasor. Si tuviésemos un caracol gigante africano como mascota debemos tener en cuenta que nunca nos podemos deshacer de él liberándolo a la naturaleza, por su carácter invasor que lo hace ideal para colonizar ambientes tropicales, lo que podría ser nefasto para el ecosistema si vivimos en algún país de Latinoamérica, pero les posibilita resistir en zonas de climas más fríos y secos.

* Información relacionada: Especies exóticas invasoras / Inconvenientes de los animales exóticos

Enemigos del caracol gigante africano

El cangrejo de los cocoteros, un tipo de cangrejo ermitaño terrestre nativo de diferentes islas situadas en el Océano Indico y el Pacífico Occidental, es un gran depredador del caracol gigante africano, por lo que podría utilizarse como control biológico en aquellas zonas donde esta especie de caracol ha sido introducida a lo largo de su área de distribución. Otras especies de cangrejos ermitaños también devoran especímenes de Achatina fulica con gran gusto.

Varios tipos de aves, incluidos los patos domésticos, si se trata de ejemplares jóvenes, capturan al caracol gigante africano para comérselos.

Alimentación del caracol gigante africano

El caracol gigante africano (Achatina fulica) es un animal herbívoro y se alimenta tanto de vegetales vivos como de productos de origen vegetal. Debemos tener en cuenta que las preferencias por los alimentos en esta especie cambian a lo largo de su vida. Durante su juventud, Achatina fulica prefiere comer vegetales en descomposición y de algas microscópicas, además de las hojas de plantas vivas. En cambio, en estado adulto, cuando el caracol alcanza un tamaño considerable, tiene tendencia a comer plantas vivas y sus frutos. A los caracoles adultos les gusta mucha los alimentos de textura suave, como la remolacha o el banano.

Además de todo ello, el caracol gigante africano también come si tiene la ocasión hongos, líquenes, raíces de plantas e incluso carroña. Esta especie se sabe que practica el canibalismo, devorando otros ejemplares muribundos de su misma especie.

* Información relacionada: Alimentación del caracol

Comportamiento del caracol gigante africano

Achatina fulica es una especie solitaria que no proporciona cuidados a sus crías, porque la puesta es abandonada a su suerte, tras depositarla en un lugar adecuado, enterrada en el suelo.

Achatina fulica es una especie nocturna, permanece inactiva durante el día y desarrolla su actividad desde el atardecer.

A temperaturas inferiores a los 2ºC el caracol gigante africano entra en hibernación y, cuando se dan unos valores de temperatura que exceden los 30ºC, se desencadena la estivación y el animal también se muestra inactivo.

Este molusco gasterópodo suele enterrarse en el suelo durante el día para permanecer fresco y estar libre de depredadores.

El caracol gigante africano exhibe un complejo comportamiento de cortejo, en el que un macho (un individuo de comportamiento masculino) inicia el apareamiento y se aparea con una hembra (otro individuo de comportamiento femenino). Los caracoles cuando actúan como hembras suelen rechazar a los caracoles que actúan como machos.

Reproducción del caracol gigante africano

Como otros moluscos gasterópodos, Achatina fulica es un animal hermafrodita, aunque necesita otro individuo de su misma especie para criar, porque se reproduce por fecundación cruzada.

Este caracol alcanza la madurez sexual alrededor del sexto mes de vida, momento en que está listo para aparearse. Existen unas preferencias de apareamiento relacionadas con la edad de los animales y su tamaño.

La hembra pone hasta 500 huevos, aunque en ocasiones su puesta no supera los 100 huevos. Las crías nacen aproximadamente a las dos semanas siguientes tras la puesta. En los caracoles terrestres no nacen larvas, porque tienen desarrollo directo. Achatina fulica puede hacer hasta 6 veces al año.

El caracol gigante africano no tiene un periodo de cría determinado, por lo que es capaz de reproducirse, si las condiciones lo permiten, cada 2 o 3 meses.

Achatina fulica es una especie fácil de criar, pues la reproducción de esta especie no necesita de grandes cuidados.

Utilidad del caracol gigante africano

El caracol gigante africano (Achatina fulica), así como otros caracoles de su mismo género, son criados para consumo humano en la llamada achatinicultura.

* Información relacionada: Utilidad del caracol / Comer caracoles / Caracol como mascota / Cuidados del caracol gigante africano

Más información sobre los animales salvajes en el listado superior.

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El contenido de este artículo es informativo. Le recordamos que la comercialización y tenencia de las especies animales exóticas están sujetos a la legislación de cada país.

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