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LOS CETÁCEOS

Como son los cetaceos

Aspecto físico de los cetáceos

Los cetáceos son un grupo de mamíferos acuáticos con patas transformadas en aletas y cuerpos en forma de pez (son pisciformes). Dentro del grupo de los cetáceos se incluyen los animales más grandes del mundo, como la ballena yubarta con 16 m de longitud y 65.000 kg o el rorcual azul, o también llamado ballena azul, con sus 30 m de largo y 150.000 kg de peso.

Estos animales carecen casi por completo de pelo. El cuerpo de los cetáceos está recubierto e una capa gruesa de grasa con una función aislante para evitar que el cuerpo de estos animales se enfríe y como capa elástica para facilitar el desplazamiento por el agua.

Toda la anatomía y morfología de los cetáceos se ha visto afectada por su proceso de adaptación a la vida en el agua, hasta el punto de que son el grupo de mamíferos que más difiere de los mamíferos primitivos. Los cetáceos tienen el cuerpo fusiforme con perfil hidrodinámico, excepto el cachalote.

Su especial fisiología de la respiración y de la circulación, les permite a los cetáceos permanecer mucho tiempo bajo el agua y descender a gran profundidad. Una gran capa de grasa que recubre su cuerpo les protege de las aguas frías.



Dibujo de ballena azul o rorcual

Lugar donde viven los cetáceos

Los cetáceos habitan en los mares de todo el mundo, desde los más fríos a los más cálidos. También pueden vivir en aguas dulces, como el delfín fluvial.

Muchos cetáceos son capaces de emitir ultrasonidos que se transmiten por el agua a largas distancias. Los ultrasonidos constituyen un lenguaje todavía por descifrar, pero que indica el elevado grado de inteligencia de estos animales. No podemos oír estos sonidos.

Reproducción de los cetáceo

Estos mamíferos marinos suelen parir una única cría cada cierto número de años, pues tienen pocos enemigos naturales. Ello explica porque no son capaces de recuperar sus poblaciones de la persecución a que son sometidos por parte del ser humano.

Comportamiento de los cetáceos

Todos los cetáceos tienen todo su ciclo vital en el agua y a menudo emprenden largas migraciones entre los cuarteles de invierno y los de cría.

Los cetáceos han perdido el sentido del olfato y su vista es muy pobre. Su sentido más desarrollado es el oído, con el que se comunican.

Se ha demostrado que estos animales son muy inteligentes, por lo que pueden llevar a cabo muchos actos distintos.

Especies de cetáceos

Los miembros actuales de los cetáceos se clasifican en 2 grupos distintos: misticetos y odontocetos.

Algunas especies de cetáceos como los rorcuales y las ballenas no tienen dientes y se les conoce como misticetos. Estos animales poseen las barbas en lugar de dientes, es decir, estructuras alargadas con las que filtran su alimento, el plancton (un pequeño crustáceo llamado kril). Se agrupan en 3 familias: Balénidos, Balenoptéridos y Escrictíidos.
Los cetáceos con dientes (odontocetos), como los delfines y los cachalotes, tienen un hocico en forma de pico provisto de una hilera de dientes cónicos muy parecidos entre sí y muy afilados. Estos cetáceos tienen el cráneo asimétrico. Se alimentan de presas de mediano o gran tamaño. Los delfines son ágiles depredadores y pueden saltar sobre la superficie del agua. A diferencia de las ballenas, este grupo de cetáceos tiene un único orificio nasal llamado espiráculo o respiradero que comunica con ambas fosas nasales. El orificio nasal en el embrión se encuentran situado en la parte anterior de la cabeza, pero se desplaza hacia atrás durante el desarrollo intrauterino adquiriendo una posición dorsal. Los cetáceos con dientes se dividen en: Delfínidos (delfines verdaderos), Focénidos (marsopas), Monodóntidos (narval, beluga), Fisetéridos (cachalotes) y Xifíidos (delfines con pico, como el pez espada).

Los cetáceos más primitivos conocidos son los arqueocetos. Son fósiles del Eoceno que tienen muchas afinidades con los mamíferos terrestres pero ya muestran las adaptaciones a la vida marina de los cetáceos modernos.

Más información sobre otros animales salvajes en el listado superior.

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