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LA HARPÍA

¿Cómo es la harpía?

La harpía, arpía o águila harpía, es un ave rapaz de gran tamaño y, de hecho, es el águila más grande que existe y una de las más poderosas aves de presa del mundo. Aunque el ave rapaz más grande que existe es el cóndor andino.

Esta águila tiene una longitud de 87 a 107 cm y una envergadura de las alas de unos 2 metros. Como en muchos aves de presa, las hembras son generalmente más grandes que los machos y pesan entre 7 y 9 kg. Sus compañeros tienen un peso de entre 3'8 y 5 kg.

Exceptuando el tamaño, no existen diferencias aparentes entre ambos sexos, pues no hay dimorfismo sexual en la harpía.

Como cualquier ave de presa, esta especie tiene un pico ganchudo y grande.

El plumaje de este ave es gris oscuro o casi negro por el dorso. Su cabeza y cuello también son grisáceos. La parte superior del pecho de la harpía tiene una bana ancha de color negro. La zona del vientre es blanquecina. La harpía tiene una larga cola negra con franjas de color ceniza.

Las alas de la harpía son relativamente cortas, anchas y redondeadas como adaptación a la caza entre los árboles. De este modo, es capaz de moverse entre la vegetación con gran agilidad.

La harpía pertenece a la misma familia que las águilas, los halcones, los buitres o los milanos, la de los accipítridos.

La harpía tiene una longevidad de unos 30 años.

Costumbres de la harpía

La harpía es un depredador diurno, por lo que caza durante el día.

Se trata de una especie sedentaria que caza en solitario.

Esta águila es muy territorial y no duda en expulsar a cualquier competidor de su territorio. De hecho, la harpía es muy agresiva hacia los enemigos que se encuentran cerca de su nido y no duda en atacarlos si se acercan demasiado, incluso si son humanos.

El águila harpía prefiere esperar a sus presas posadas en alguna rama. De esta forma ahorra energía. Con la misma finalidad, raramente planea.

Alimentación de la harpía

La harpía es un animal carnívoro. Sus presas favoritas son los monos, los perezosos, las zarigüeyas, los puerco espines y otros mamíferos arbóreos. Aunque también caza mamíferos terrestres, como cerdos, roedores o jóvenes ciervos, reptiles, como serpientes, lagartijas y iguanas, y aves, como loros.

* Más información: Primates / Perezoso / Zarigüeya / Serpientes / Iguana / Lagartija / Ciervo / Cerdo / Roedores

¿Dónde vive la harpía?

Esta poderosa ave es un habitante de las selvas. La harpía, como el perezoso, vive en la canopia, es decir, en la vegetación elevada del suelo formada por árboles y epifitas (plantas que crecen sobre otras plantas).

Esta águila es de distribución neotropical, por lo que puede encontrarse tanto en América Central como en Sudamérica y en la parte meridional de México, aunque en Centroamérica esta especie se encuentra prácticamente extinta porque necesita zonas vírgenes para cazar.

* Más información: ¿Dónde viven los animales? / Animales de las selvas

Se la encuentra en México (sur), Guatemala, Belice, Honduras, Nicaragua, Costa Rica, Panamá, Colombia, Venezuela, Guyana, Suriname, Guayana francesa, Ecuador, Perú, Bolivia, Brasil, Paraguay, Argentina (norte).

Habita en lugares que se encuentran por debajo de los 800 metros de altitud.

Para cazar, la harpía prefiere los bosques no alterados por el hombre, aunque también puede visitar los claros.

Reproducción de la harpía

Para anidar, este ave escoge grandes árboles de hasta 60 metros de altura. El nido de la harpía mide unos 1'50 metros de diámetro a unos 30 ó 40 metros sobre el nivel del suelo. Normalmente anida en lupunas (Ceiba pentandra), arboles tropicales de gran altura.

La harpía cría solamente cada dos o tres años. La incubación dura unos 55 días. Normalmente únicamente sobrevive el primer huevo. El segundo huevo generalmente no es incubado por la madre. Poner dos huevos es una estrategia para asegurarse de que nazca un polluelo en caso de que el primer huevo no tenga esa suerte.

La águila harpía es una especie monógama que mantiene la misma pareja durante toda su vida.

El plumaje juvenil es gris claro y blanco. Esta especie tarda 4 ó 5 años en alcanzar el plumaje de adulto.

La harpía sólo se reproduce cada 2 ó 3 años.

¿Qué enemigos tiene la harpía?

El principal enemigo es el hombre, aunque las harpías adultas pueden cazar los polluelos de otras harpías.

El águila harpía se encuentra en la cima de la cadena alimentaria y casi no tiene enemigos naturales, pues es un superpredador, aunque los polluelos pueden estar amenazados por otros individuos de su misma especie. Sin embargo, no es muy habitual que las crías de harpía sean devoradas por otras harpías porque sus madres protegen el nido y su territorio.

Conservación de la harpía

La harpía se encuentra en estado de conservación "Casi amenazado" debido a la pérdida de hábitat por la industria maderera, a la caza y a la destrucción de sus nidos. Es una especie generalmente rara y difícil de ver. La águila harpía es más abundante en la selva amazónica de Brasil y Perú.

La caza ejerce un efecto muy negativo sobre esta especie debido a su baja tasa reproductiva.

Uno de los motivos que empujan al hombre a cazar a la harpía es que compite con él por las presas. Este poderoso cazador es cazado por el ser humano porque lo ve como un enemigo de su ganado. Sin embargo, si bien es verdad que se han dado caso de ataques de esta especie en pollos y otro ganado de pequeño tamaño, no es lo más habitual.

La harpía se encuentra protegida bajo el apéndice I y II de CITES.

Utilidad de la harpía

La harpía es un cazador que controla las poblaciones de otros depredadores, como serpientes y monos capuchinos (Cebus sp.), por lo que es importante para mantener en buen estado el ecosistema natural. Si no existiese el águila harpía, los monos capuchinos se multiplicarían mucho y esto acarrearía consecuencias negativas como la disminución del número de aves porque estos primates se alimentan de huevos de pájaros


Curiosidades sobre la harpía

La harpía es la mayor águila de Sudamérica y el águila más grande del mundo. Las hembras pueden coger presas de hasta 10 kg, los machos, más pequeños, capturan presas de hasta 3 kg.

La harpía es tan fuerte que es capaz de capturar a los perezosos pese a que se sujetan a los árboles cuando ven al ave cerca. La águila harpía posee unas fuertes garras de 13 cm con las que puede cazar monos aulladores y perezosos. Para cazar no necesita interrumpir el vuelo y las hembras pueden capturar presas de hasta de 10 kg de peso.

El águila harpía tiene una vista casi ocho veces más buena que la nuestra. Pueden ver un objeto de menos de 2 cm a casi 200 metros de distancia. Con su sensacional sentido de la vista, esta águila localiza sus presas entre la espesura de la selva.

La harpía tiene una cresta sobre la cabeza que eriza cuando se siente amenazada. Debido a su gran tamaño, el águila harpía puede ser confundida con el águila crestada (Morphnus guianensis), pues ambas especies comparten el mismo hábitat.

En Nicaragua, esta ave se llama come-monos por sus hábitos alimenticios.

Esta águila emite unos silbidos muy largo y estridentes.

El águila harpía es el ave nacional de Panamá y brasil. Sin embargo, pocos han tenido la oportunidad de ver esta ave legendaria ya que es escasa y huidiza.

El zoo de San Diego (California) es el único zoológico de los Estados Unidos que cría esta especie tan rara. Desde 1992, han nacido en este zoológico 15 harpías y 2 descendientes han sido puestos en libertad en su habitat natural.

En la mitología griega, las harpías eran hermosas mujeres aladas conocidas por robar constantemente la comida de Fineo para cumplir así un castigo impuesto por Zeus. En griego antiguo, harpía significa "que vuela y saquea".

* Información relacionada: Características de las águilas

Más información sobre las águilas en el listado superior.

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El contenido de este artículo es informativo. Le recordamos que la comercialización y tenencia de las especies animales exóticas están sujetos a la legislación de cada país.

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