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La hormiga león

Características de la hormiga león

Nombre científico: Myrmeleon formicarius

Nombre común: Hormiga león

Inglés: Antlion
Francés: Fourmi-lion
Alemán: Ameisenjungfer
Italiano: Formicaleone
Portugués: Formiga-leão

Orden: Neurópteros
Familia:
Mirmeleóntidos

¿Qué es una hormiga león?

La hormiga león es un insecto que pertenece al grupo de los neurópteros, grupo de insectos en el que también se incluyen las crisopas, las crisopas pardas o hemeróbidos y las extrañas moscas serpiente, entre otros. Todos estos invertebrados son insectos depredadores especializados.

Por lo tanto, las hormigas león pese a su nombre no están relacionadas directamente con las verdaderas hormigas en términos filogéneticos o de relaciones evolutivas entre organismos, porque pertenecen al orden de los himenópteros, el mismo que las avispas y las abejas.

Foto de hormiga león (Myrmeleontidae)

La hormiga león en estado adulto tiene un poco el aspecto de una libélula y también es carnívora

¿Cómo son las hormigas león?

Este tipo de insectos se caracteriza en estado de adulto por presentar un par de alas membranosas provistas de una densa red de nervios, que se plegan durante el estado de reposo del animal formando una especie de techo.

Las hormigas león se parecen un poco a las libélulas, aunque no tiene las mismas capacidades de vuelo ni está relacionada con ellas. La posición de las alas en reposo diferencia a ambos insectos. Las hormigas león son neurópteros y las libélulas odonatos. Algunas especies tienen ornamentaciones en sus alas para incrementar su capacidad de camuflaje y aumentar su éxito en las cacerías.

Las larvas de estos insectos tienen el abdomen rechoncho y, en la cabeza, de forma casi rectangular y aplanada dorsoventralmente, están provistas de unas desarrolladas piezas bucales con las que sujetan a sus presas. Una vez capturadas, les inyectan una sustancia paralizante y les sirve para digerir su cuerpo, del que alimentarse. Todo el cuerpo de la larva de la hormiga león presenta numerosos pelos sensoriales para proporcionarles un buen éxito en la captura de sus presas.

¿Qué comen las hormigas león?

Las hormigas león son carnívoras y se alimentan de pequeños insectos, tanto durante la fase de larva como de adulto o fase voladora.

Se trata de insectos insectívoros con una dieta muy especializada, especialmente durante su etapa larval. Los adultos comen distintos insectos voladores, larvas de mariposas u orugas e incluso se alimentan de otras hormigas león. Pero no son caníbales porque si lo hacen solo consumen hormigas león de otras especies distintas a la suya. Las larvas se alimentan sobre todo de hormigas, pero también a veces de otros insectos.

¿Dónde viven las hormigas león?

Las hormigas león viven en las zonas áridas del planeta, en lugares cálidos y secos, por lo que la región mediterránea es un lugar idóneo para algunas especies, como Palpares hispanus, en el sur de España o Palpares libelluloides, de distribución más amplia, pese a que muchas especies se encuentran en los trópicos.

Las larvas de las hormigas león viven en los suelos arenosos, por lo que son insectos psamófilos.

Comportamiento de la hormiga león

Se trata de un insecto de costumbres nocturnas o crepusculares, lo que significa que por el día la hormiga león no se muestra activas, permaneciendo sujeto a la vegetación.

Con capacidad de vuelo, la hormiga león realiza vuelos cortos y lentos. Algunas especies se ven atraídas por la luz durante la noche.

Lo que más resalta de las hormigas león, y que les da el nombre popular y científico, es su comportamiento de alimentación. De costumbres depredadores, estos invertebrados están especializados en cazar y devorar hormigas, durante su fase de larva, para lo cual construyen verdaderas trampas en forma de embudo cavando hoyos en la arena, aunque no lo hacen todas las especies. La técnica de caza de las hormigas león en fase larval es la emboscada. Algunos de estos insectos acechan a sus presas entre la hojarasca.

¿Cuánto vive la hormiga león?

La vida de una hormiga león durante la etapa de adulto es considerablemente breve, de tan solo unas 3 semanas, pero la hormiga león puede permanecer en estado de larva durante unos 2 ó 3 años.

Reproducción de la hormiga león

Todas las hormigas león y demás tipos de insectos pertenecientes a su grupo, el de los neurópteros, tienen metamorfosis completa, lo que significa que la fase inmadura o larval es muy diferente a la fase de definitiva o de adulto.

Los huevos, unos 20, son puestos en la arena.

Utilidad de la hormiga león

Este insecto por tratarse de un depredador de otros insectos juega un papel importante en el control de los insectos perjudiciales de las plantas. Por ello, la hormiga león se utiliza a veces como control biológico de plagas.

Más información sobre otros insectos en el listado superior.

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