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LAS TORTUGAS MARINAS

Características de las tortugas marinas

¿Cómo son las tortugas marinas?

Junto con los cocodrilos, las serpientes y los lagartos, las tortugas pertenecen a la clase de los reptiles.

Las tortugas marinas son reptiles protegidos por un duro caparazón, excepto la tortuga laúd que tiene un caparazón que se parece a un cuero flexible. El caparazón de las tortugas marinas está preparado para la vida en el agua ya que tiene una forma hidrodinámica. Por su particular forma, el caparazón a las tortugas marinas les sirve como protección únicamente del cuerpo, dado que no pueden esconder ni la cabeza ni las patas.

Foto tortuga boba
( Caretta caretta )

Las tortugas marinas tienen caparazón como las tortugas terrestres, pero adaptado a la vida en el agua, pues es hidrodinámico

Las tortugas marinas necesitan salir de vez en cuando a la superficie para tomar aire, pues tienen respiración pulmonar. Sin embargo, pueden bucear a grandes profundidades. Sobre todo la tortuga laúd, que llega hasta un máximo de 1.250 m de profundidad.


Costumbres de las tortugas marinas

Las tortugas marinas son especies solitarias y migratorias. Estos animales pasan casi toda su vida en el océano, ya que únicamente salen del agua para poner los huevos.

Solamente la tortuga laúd es capaz de regular su temperatura corporal, ya que las tortugas marinas son animales de sangre fría, como el resto de reptiles. Por dicho motivo, las tortugas marinas utilizan la luz solar para calentar sus cuerpos. Muchas veces flotan en la superficie del mar para calentarse. Pero en algunas ocasiones hasta salen a tierra en un proceso llamado "basking".


¿Dónde viven las tortugas marinas?

Las tortugas marinas generalmente viven en mares templados o cálidos. Pasan el 90% de su tiempo en mar abierto y son unos excelentes nadadores. Nadan a una velocidad de unos 30 km/h.

Únicamente salen del agua para poner los huevos.


¿Qué adaptaciones tienen las tortugas marinas?

Las tortugas marinas están dotadas con poderosas aletas parecidas a remos y tienen conchas estilizadas con formas hidrodinámicas. Todo ello son adaptaciones para nadar a gran velocidad y realizar grandes migraciones. Además, tienen un gran contenido en grasa que actúa como un eficiente aislante térmico para evitar una excesiva pérdida del calor acumulado.

Al nadar, las tortugas marinas introducen el aire en sus pulmones gracias al movimiento de las aletas anteriores. Sin embargo, estos animales son torpes en tierra firme. Estos reptiles emplean las aletas anteriores para la propulsión y las aletas posteriores para la dirección. Este peculiar sistema de locomoción hace que el nado de las tortugas marinas se parezca más al vuelo de las aves que al nado de otros animales marinos que se propulsan mediante las aletas posteriores.

Por otra parte, cuando están en inmersión, las tortugas marinas disminuyen el ritmo cardiaco y su cerebro trabaja con concentraciones bajas de oxígeno. Las tortugas marinas pueden dormir bajo el agua.

Las tortugas marinas beben agua salada. Por ello, deben eliminar el exceso de sal gracias a unas glándulas llamadas glándulas de sal situadas cerca de los ojos.


Evolución de las tortugas marinas

Su origen se remonta al Jurásico, por lo que ya existían en la época de los dinosaurios. Los dinosaurios se extinguieron. Sin embargo, las tortugas marinas han podido sobrevivir a los cataclismos y a los peligros del mundo natural. Las tortugas marinas existen desde hace más de 100 millones de años. De hecho, las tortugas son uno de los grupos más primitivos de vertebrados que existen en la actualidad, junto con los agnatos (peces sin mandíbulas).

Las tortugas marinas evolucionaron a partir de tortugas terrestres. Las primeras tortugas marinas no se parecían mucho a las actuales tortugas, ya que tuvieron que pasar millones de año durante los cuales surgieron una serie de cambios para adaptarse a la vida marina.

De forma general, los reptiles son animales de origen terrestre, pero han regresado al mar y presentan modificaciones mínimas para vivir en él.

Las tortugas marinas, junto con algunas especies de serpientes, son los únicos reptiles actuales que han tenido éxito en su retorno al mar. Sin embargo, han conservado su respiración de tipo pulmonar y su reproducción mediante huevos que ponen en tierra firme.


¿Qué comen las tortugas marinas?

Las tortugas marinas son omnívoras y oportunistas. Por lo tanto, comen tanto plantas como animales y aprovechan cualquier sustancia alimenticia. Sin embargo, estos reptiles prefieren algas marinas, medusas y cangrejos.

Las crías recién salidas del huevo no se alimentan hasta que no llegan a mar abierto para evitar los depredadores costeros como muchos peces y aves marinas Durante los 10 primeros años de edad pasan la vida en alta mar. Al cabo de este tiempo, regresan a las costas para seguir alimentándose.

Las tortugas marinas, como el resto de tortugas, no tienen dientes, sino que tienen picos cortantes en la parte superior de la boca con los que seccionan la comida.


Reproducción de las tortugas marinas

Las tortugas marinas se reproducen mediante huevos que depositan en la arena de la playa y que previamente han enterrado antes de abandonarlos. Las tortugas marinas, como las terrestres, son animales ovíparos, en contraste con los animales vivíparos que paren crías desarrolladas, como los mamíferos.

Las tortugas marinas son animales completamente acuáticos que solo abandonan el agua para reproducirse.

Se calcula que de cada 1.000 crías de tortuga que nacen, únicamente sobrevive hasta llegar a la edad adulta una única tortuga.

* Ver más sobre: Reproducción de las tortugas marinas


¿Qué enemigos tienen las tortugas marinas?

Entre los depredadores de las tortugas marinas recién nacidas se encuentran: cangrejos de mar, aves marinas y mamíferos como ratas, zorros y perros.

Cuando las tortugas marinas crecen son presas de tiburones y orcas.

Las tortugas marinas compensan la gran cantidad de amenazas naturales que existen poniendo muchos huevos. De esta forma, las tortugas siempre aseguraron su supervivencia.

El ser humano también es un enemigo muy importante de las tortugas marinas. Algunas de las amenazas para las tortugas marinas causadas por el ser humano son:

- Consumo de productos de tortuga. Se sacrifican las tortugas para obtener alimento, medicinas, joyas y adornos.

- Captura accidental por los botes de pesca.

- Desarrollo de construcciones costeras. De esta forma se reducen los espacios para la puesta de huevos, entre otros problemas.

- Contaminación de los océanos. Las tortugas marinas confunden basuras con alimento, por ejemplo, bolsas de plástico por medusas. Pueden intoxicarse o ahogarse con las mismas.

- Colisiones con embarcaciones.


¿Cómo ayudar a las tortugas marinas?

Las tortugas marinas son especies importantes para el equilibrio de los ecosistemas marinos. Por ejemplo, son unas buenas reguladoras de las poblaciones de medusas. Además, son recursos potenciales para el desarrollo del turismo ecológico.

Si encontramos una tortuga marina en la playa, debemos avisar a la policía local o a los organismos competentes de su cuidado y protección como los Centros de recuperación de especies amenazadas.


¿Cuántos años viven las tortugas marinas?

Las tortugas marinas son animales longevos que pueden vivir más de 100 años y llegar hasta los 150 años de edad.


¿Cuantas especies de tortuga marina hay?

En todo el mundo, sólo hay 8 especies de tortugas marinas:

- Tortuga boba = tortuga caguama (Caretta caretta)

- Tortuga carey (Eretmochelys imbricata)

- Tortuga golfina (Lepidochelys olivacea)

- Tortuga kikila = tortuga de Australia (Chelonia depressa)

- Tortuga laúd = tortuga baula (Dermochelys coriacea)

- Tortuga lora (Lepidochelys kempi)

- Tortuga negra = tortuga prieta (Chelonia agassini)

- Tortuga verde = tortuga blanca (Chelonia mydas)

Pese a que actualmente la mayoría de los científicos reconocen la existencia de una octava especie de tortuga marina, la Tortuga negra, es considerada por diversos autores como una subespecie de tortuga verde.

Hoy en día, desgraciadamente, todas las especies de tortuga de marina se encuentran en peligro de extinción.

* Información relacionada: Cría de tortugas marinas

Más información sobre otros animales marinos en el listado superior.

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