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Diferencias cúrcuma y azafrán

¿Son lo mismo la cúrcuma y el azafrán?

Diferencias entre cúrcuma y azafrán

La cúrcuma y el azafrán son dos plantas que se utilizan en la alimentación, principalmente como especias colorantes, y en remedios naturales. Cuando uno no conoce alguna de estas plantas, leyendo por internet las propiedades de cada una se pueden generar dudas sobre si son la misma especia y en qué se diferencian.

curcuma con pimienta negra
Foto de cúrcuma en polvo, planta medicinal y colorante alimentario. Para que se absorban más sus principios activos, hay que combinarla con pimienta negra.

¿Por qué se confunde la cúrcuma y el azafrán?

La principal confusión es debida a un tema de lenguaje: en muchas zonas y en diversas lenguas, la denominación de ambas plantas da lugar a confusión. La cúrcuma se denomina en algunos países "palillo de azafrán" o "azafrán de raíz".

Por otra parte, ambas plantas tienen la misma finalidad en muchos platos, que es la de colorante natural. Tanto el azafrán como la cúrcuma son plantas que se añaden a las recetas para teñirlas de color dorado. En ese sentido, alguien que no conozca alguna de las dos plantas, se puede confundir al leer sobre el uso de una u otra.

A nivel botánico, no existe ninguna confusión posible entre ambas plantas, pues se trata de dos especies totalmente distintas y bien diferenciadas. Véase a continuación un repaso rápido por las diferencias principales de estas dos plantas:

¿Qué tienen en común la cúrcuma y el azafrán?

Lo que tienen en común ambas plantas es que ambas se utilizan como colorante alimentario de color amarillo.

¿Qué es el azafrán y para qué se utiliza?

El azafrán (Crocus sativus) son los pistilos rojos de una planta bulbosa originaria de Irán, de las montañas de Zagros y Alvand, que se extendió rápidamente por toda la región mediterránea, hasta convertirse en una especia muy típica de la dieta mediterránea (los españoles la utilizan para la tradicional "paella").

azafran saffron crocus sativus
Hebras de azafrán en agua, se aprecia su poder colorante

Las hebras de azafrán son la especia más costosa del mundo, cuyo precio puede oscilar entre los 6 y los 10 euros el gramo.

A nivel de fitoterapia, tiene propiedades digestivas, ya que aumenta las secreciones salivales y gástricas, también es un excelente eupéptico y sobre todo un potente antioxidante, beneficia el sistema urinario y la salud de la visión.

¿Qué es la cúrcuma y para qué se utiliza?

La cúrcuma (Curcuma longa) es un rizoma (un tallo subterráneo con apariencia de raíz engrosada) que se puede consumir fresco o desecado y en polvo. Es muy popular por formar parte de la famosa mezcla de especias llamada "curry".

curcuma con pimienta negra
Foto de cúrcuma fresca: es un rizoma.

A nivel medicinal, la cúrcuma es ampliamente reconocida por todo el mundo como uno de los mejores antiinflamatorios naturales, junto con el jengibre, el ajo, el romero y otras hierbas aromáticas.

Además, las últimas investigaciones científicas han demostrado que la cúrcuma en forma de suplemento (extracto rico en curcumina) tiene una gran potencial como coadyuvante en el tratamiento del cáncer, para adelgazar, y como planta protectora del hígado y los riñones.

Diferencias botánicas entre la cúrcuma y el azafrán

Si a simple vista estas dos especias ya parecen muy distintas, a nivel botánico, las diferencias entre ambas plantas son aún más evidentes.

La planta del azafrán tiene menos de un palmo de altura (entre 10 y hasta 25cm), es bulbosa, sus hojas son acaulinares (desprovistas de tallo), envainadas, estrechas y con los márgenes de color verde oscuro. Se caracterizan por una línea longitudinal blanca en el medio.

azafran florHebras de azafrán
Foto cultivo de azafrán y flores de azafrán con los pistilos rojos

La planta de la cúrcuma, en cambio, es más alta (hasta 1,5 metros de altura), tiene rizomas y los brotes herbáceos acaules. Las hojas tienen limbo oblongo y son de grandes dimensiones (entre 20 y 70 cm de largo por 8-18 de ancho), aunque algunas especies alcanzan tamaños de hojas de hasta 1,2 metros. Tiene una inflorescencia en forma de espigas basales, cilíndricas y de hasta de 20 cm de largo:

diferencias curcuma azafran
Lámina diferencias entre cúrcuma y azafrán. Las personas que no conocen una de las dos plantas suelen confundirse ya que ambas se utilizan como colorante alimentario.

¿Cuál de las dos plantas es la que tiene propiedades?

Ambas plantas se utilizan con propiedades medicinales, y de las dos plantas se han hecho estudios científicos con resultados prometedores. Normalmente, la que más beneficios presenta es la cúrcuma, ya que es más económica y está respaldada por más investigaciones. El azafrán, en cambio, es muy costoso y se suele restringir a un uso alimentario puntual, aunque por supuesto también se puede utilizar en remedios.

curcuma antiinflamatoria
¿Por qué la cúrcuma es antiinflamatoria?

punto rojo Más información sobre contraindicaciones de la cúrcuma.

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