Revista de Plantas de Botanical-online

Alimentos ricos en hierro

NOPALITO

(Opuntia ficus-indica)

PROPIEDADES DE LOS NOPALITOS

El Nopalito, la verdura de México

El nopal o nopalito es una deliciosa verdura ampliamente consumida en la región de Centroamérica, especialmente México. Se trata del tallo o pencas jóvenes del nopal o chumbera, una planta de la familia de las Cactáceas, originaria de México, que actualmente también crece silvestre por toda la cuenca Mediterránea.

nopal mercado
Foto de nopalitos en un mercado

¿Cómo es la planta del nopal?

La planta del nopalito se llama nopal, tunera, chumbera, palera o higuera de palo (Opuntia ficus-indica), y es un arbusto habitual de zonas rurales, jardines y huertos.

Del nopal se consumen sus frutos, llamados tunas o higos chumbos, y sus tallos jóvenes, los nopalitos o nopales.

Nopalitos o nopal son términos para referirse a los tallos jóvenes de la planta, mientras que los tallos adultos se denominan pencas, y no se consumen.

Características del nopal

Los nopalitos o palas son tallos suculentos de forma elíptica y color verde intenso. Su piel es tierna, fina, y puede presentar espinas o púas, por lo que conviene manipularlas con precaución y retirarlas antes de que sean consumidas.

Valor nutricional de los nopales

Los nopalitos o nopales tienen un perfil nutricional parecido a las verduras:

  • Contienen principalmente agua (95%), y por lo tanto, son alimentos hidratantes

  • No contienen prácticamente grasas, proteínas ni carbohidratos

  • Muy ricos en fibra, antioxidantes vitaminas (excepto B12) y minerales, entre los que se destaca el potasio, magnesio, calcio, vitamina C y pro-vitamina A (betacarotenos)

NOPALITO
Foto de planta de nopal con frutos

Nopal para la diabetes

Contienen principalmente agua (90-95%) y son muy ricos en fibra, por lo que se recomiendan en una dieta saludable, y especialmente en dietas de adelgazamiento y para el corazón.

Nutricionalmente son pobres en carbohidratos, por lo que son alimentos muy adecuados para la diabetes. Además, recientes estudios han demostrado que el nopalito (y sus frutos) puede tener efecto hipoglucemiante, lo que confirma estas indicaciones.

Nopal para trastornos digestivos

Un componente importante de los nopalitos es su riqueza en fibra soluble (pectinas y mucílago), que le otorga propiedades saciantes, combate el estreñimiento, especialmente el estreñimiento crónico.

Por todo ello, el nopal está indicado en caso de diarrea, diarrea infantil, acidez de estómago, gastritis y problemas intestinales (divertículos, colon irritable, enfermedad inflamatoria intestinal, Crohn,...). Eso sí, conviene lavar bien para evitar las púas. Además también es beneficiosas

Nopal para el colesterol

La textura mucilaginosa del nopal nos indica su riqueza en fibras solubles. El consumo habitual de fibra soluble ayuda a disminuir los niveles de colesterol. Esto faculta el nopal como alimento indicado en dietas para disminuir el colesterol, dietas para la hipertensión y dietas para el corazón.

Nopal para afectaciones de garganta

La fibra mucilaginosa, como la que contiene el nopal, se utiliza tradicionalmente en fitoterapia para el tratamiento de todas aquellas afectaciones de la garganta: tos, garganta irritada, afonía,...

Por lo tanto, puede ser un alimento interesante durante un resfriado, bronquitis o incluso para profesores y personas que tiendan a la afonía.

Antioxidantes del nopal

En el siglo XVIII, el nopal se convirtió en una planta muy popular entre los navegantes como alimento antiescorbútico (fuente de vitamina C) y para la hidratación.

En efecto, tanto el fruto como los tallos de la planta son una fuente excelente de vitamina C, betacarotenos y tocoferol. Estas sustancias son antioxidantes naturales que colaboran al bienestar del organismo.

Los nopalitos son ricos también en minerales, entre ellos el magnesio y potasio. Son pobres en sodio, por lo que las personas hipertensas pueden tomarlos con seguridad.

Otros usos del nopal

La medicina tradicional utiliza las pencas como cataplasma emoliente, gracias a su capacidad demulcente y para ablandar los tejidos. Esto es adecuado para las quemaduras de la piel, como antiinflamatorio e hidratante.

Importancia del nopal como alimento

Es interesante conocer las propiedades de esta verdura por diversas razones. Entre ellas, recuperar una parte de la cultura gastronómica, que es el consumo tradicional de nopal en multitud de recetas.

Además, la planta del nopal es una cactácea, con grandes propiedades para aprovechar la escasez de agua y proporcionar alimento incluso en climas donde no hay mucha disponibilidad de agua. Por lo tanto es una verdura muy ecológica, con un gran potencial para la salud y la alimentación.

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Lámina resumen de las propiedades medicinales de los nopales, nopalitos o tunas y sus posibles beneficios. Son un alimento muy nutritivo que se consume como verdura.

Composición del nopalito

A continuación se muestra la tabla de composición nutricional del nopal:

Composición de nopales crudos por 100g.
Nutriente Contenido
Agua (g.) 93,93 alto
Calorías (kcal.) 16
Carbohidratos (g.) 3,39
Proteínas (g.) 1,28
Grasas (g.) 0,12
Fibra (g.) 2,30 alto
Vitamina C (mg.) 13,40 alto
Vitamina B1 o tiamina (mg.) 0,01
Vitamina B2 o riboflavina (mg.) 0,04
Vitamina B3 o niacina (mg.) 0,52
Vitamina B6 o piridoxina (mg.) 0,07
Folatos (mcg.) 3
Calcio (mg.) 163 alto
Magnesio (mg.) 58 alto
Fósforo (mg.) 17
Sodio (mg.) 22
Potasio (mg.) 319 alto
Hierro (mg.) 0,68
Zinc (mg.) 0,29
Cobre (mg.) 0,06
Selenio (mcg.) 0,70

Leyenda: alto = Indica alto contenido

¿Dónde comprar nopalitos?

Se pueden adquirir en los mercados locales de donde es oriunda la planta. Sin embargo, en algunos países no es costumbre consumirlos y es difícil encontrarlos en los puntos de venta habituales, tal como sucede algunos países mediterráneos. Entonces se debe recurrir a la recolección silvestre.

cómo recolectar plantas silvestres
Normas para la recolección de plantas silvestres

Recetas: ¿Cómo comer nopalitos?

Los nopalitos se toman crudos en ensaladas, cocinados (hervidos, al horno, etc.) o en conserva.

Toxicidad, contraindicaciones y efectos secundarios de los nopalitos

Los nopalitos son un comestibles y aptos para el consumo humano, no producen intoxicaciones.

Debido a su contenido en oxalatos, las personas con problemas de piedras en los riñones se recomienda que antes de comer nopalitos los hiervan. Pero estas recomendaciones no solamente son para personas con tendencia a producir piedras de oxalato (cálculos renales).

punto rojo Más información sobre el nopal

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