Alimentos ricos en hierro

Revista de Plantas de Botanical-online

LA VAINILLA

( Vanilla planifolia)

LA VAINILLA, ESPECIA EN LA COCINA

¿Qué es la vainilla?

La vainilla es una especia aromática, una vaina de color negruzco y delgada, fruto de una planta trepadera de la familia de las orquídeas.

vaina de vainilla
Vainas de vainilla expuestas en manojos

Es un fruto de color verdoso cuando crece, y adquiere una coloración oscura o parda-negruzca a medida que va madurando, durante 8 meses.

Su tamaño oscila entre los 8 y 30 centímetros de longitud y 1.5 centímetros de ancho cuando está fresca.

De todas las numerosas especies de orquídeas existentes, la vainilla es la única que se emplea para la alimentación humana.

Origen de la vainilla

La vainilla es originaria de la selva tropical americana y concretamente de México.

Los antiguos aztecas la conocían como Txilotxitl o Tlilxochitl, que significa “la flor negra”.

Historia de la vainilla

Los colonizadores españoles importaron esta aromática especia a Europa. Las numerosas rutas comerciales de especias durante siglos han hecho que esta especia se cultive en muchos otros sitios, como en África y el trópico asiático.

Vainilla planta
Planta de vainilla con una mano, que sujeta una vaina de vainilla ( el fruto de la planta).

Actualmente, la vainilla se ha convertido en uno de los aromas más comerciales, aplicándose en cosméticos ( perfumes, cremas, champús, geles,…) y especialmente en la industria alimentaria, formando uno de los aromas predilectos para el chocolate, bebidas azucaradas, pasteles, bollería, etc.

Sabor de la vainilla

El sabor de la vainilla es dulce e intensamente aromático, destacando la profundidad, riqueza y persistencia de su aroma.

Se utiliza típicamente como especia para preparaciones dulces. Su aroma se debe a un fenol que contiene, la vainillina.

Tipos de vainilla

Existen variedades de vainilla africanas y mexicanas. Aunque la planta es originaria de México, actualmente es más apreciada la variedad africana por poseer un sabor más intenso, con regusto amargo, además de ser más económica.

Paradójicamente, en las tiendas “gourmet” mexicanas la vainilla que se encuentra es la vainilla Bourbon (variedad africana), en vez de comercializar la vainilla autóctona del país, que resultaría más ecológica y auténtica (pues la verdadera vainilla debe ser polinizada por insectos –abejas euglosinas y abejas meliponas– y colibríes autóctonos de México).

Sea la variedad que sea, la buena vainilla posee cristales en el exterior de la vaina, que es la vainillina cristalizada.

Química de la vainilla

De entre todos los componentes de la vainilla, la vainillina (también denominada vanilina) es la sustancia es la responsable del característico aroma de la vaina.

Vainillina
Molécula de la vainillina

Químicamente la vanilina es un aldehído vainillínico, que se puede clasificar dentro de los fenoles, como el eugenol ( presente en gran cantidad en el clavo ), isoeugenol ( nuez moscada), anetol ( anís) o el timol ( tomillo).

Este aldehído es una sustancia orgánica cristalina de color blanco, que se puede observar en forma cristales en la superficie de la vaina madura y seca.

Ficha técnica de la vainillina:

- Nombre vulgar: vainillina

- Nombre químico: 3-metoxi-4-hidroxibenzaldehído

- Formula molecular: C8H8O3

- Fórmula química desarrollada: (CH3O)(OH)C6H3CHO

Actualmente, la industria química ha conseguido fabricar esta molécula artificialmente, consiguiendo que la adición de ésta en alimentos, medicamentos o cosméticos proporcione el “mismo” aroma, a un precio mucho más económico.

¿Qué diferencia existe entre la vainilla natural y la artificial?

Aunque la vainillina es la más popular, la vainilla tiene otra sustancia muy aromática: el guaiacol. Todas las variedades de vainilla contienen ambas sustancias, aunque en diferente proporción, esto les da diferentes matices de sabor. En cambio, la vainillina pura, de síntesis química, solamente tiene un aroma.

vaina de vainilla trufas
Vainas de vainilla expuestas en manojo con trufas de vainilla

Recetas con vainilla

La vainilla se utiliza en recetas dulces principalmente: helados, galletas, chocolates, confitería, etc. También la podemos encontrar mezclada con té negro, Rooibos o en blends de tés aromáticos.

¿Dónde comprar o conseguir vainilla?

La vainilla en vaina (el fruto desecado) no se encuentra en todas las tiendas de alimentación, aunque cada vez es más habitual en algunas grandes superficies.

La podremos encontrar en tiendas de nutrición especializadas, algunas tiendas especializadas de tés, o en algunos supermercados grandes.

Más información sobre las propiedades de la vainilla

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