Características de los pingüinos

Características de los pájaros bobos

¿Qué son los pingüinos?

Los pingüinos o también llamados pájaros bobos son de las únicas aves marinas no voladoras que existen, junto con el cormorán no volador. Entre las aves terrestres existe un orden de aves que ha perdido la capacidad de volar. Estas son las ratites, grupo en el que se incluye el avestruz y otras aves similares y el kiwi, que destaca por su pequeño tamaño y porque no puede volar, pero entre las aves voladoras no encontramos otras especies sin capacidad de vuelo más que los pingüinos.

Los pingüinos se caracterizan por ser aves adaptadas a la vida marina y de andar torpe y pesado. Estas aves generalmente son de color negro por la parte dorsal y blanco por la zona del vientre.

Se trata de aves de mediano a gran tamaño, que pesan entre 1 kg la especie más pequeña hasta 40 kg, la de mayor tamaño.

Los primeros pingüinos descienden de aves voladoras pero que también podían nadar bajo el agua.

* Ver más sobre: Aves que no vuelan

¿Cómo son los pingüinos?


Foto de pingüino de Humboldt. Esta especie vive en la costa chilena

Todos los pingüinos se caracterizan por su plumaje de color negro y blanco, aunque sobre este patrón común hay particularidades. El pingüino emperador o el pingüino rey tienen tonos amarillo anaranjados en la zona de cuello y pecho.

Los pingüinos Eudyptes presentan dos penachos de plumas en la cabeza, que nacen al final de cada ojo o en otros puntos de la caza y se proyectan hacia atrás, con la excepción del pingüino azul, que carece de ello. Los pingüinos Pygoscelis son de formas más delicadas.

El pico de estas aves es alargado y generalmente comprimido lateralmente, para facilitarles la captura de presas como peces y cefalópodos.

No existe un marcado dimorfismo sexual en el mundo de los pájaros bobos, ya que los machos se diferencian poco de las hembras por el aspecto físico. Sin embargo, durante la estación reproductora, estas aves pueden distinguirse más por su sexo a través de cambios en el color del plumaje, como sucede con el pingüino de el Cabo.

Los pingüinos de mayor tamaño son el pingüino emperador y el pingüino rey, con un peso de hasta 40 kg y una altura de unos 120 metros o más. En el otro extremo está el pingüino azul, que es el pingüino más pequeño del mundo, con sus 40 centímetros de altura y un peso que no suele superar el kilogramo. Entre estos extremos, se encuentra el pingüino de ojo amarillo, con un tamaño mediano respecto al conjunto de especies de pingüinos.

Especies de pingüinos

Los pingüinos o pájaros bobos pertenecen todos a la misma familia, la de los esfeníscidos.

Existen 17 especies de pingüinos agrupadas en 6 géneros diferentes, algunas de las especies más conocidas son:

  • Pingüino emperador, de nombre científico Aptenodytes forsteri

  • Pingüino rey, Aptenodytes patagonicus

  • Pingüino de el Cabo, Spheniscus demersus

  • Pingüino de Humboldt, Spheniscus humboldti

Cinco especies de pingüinos se encuentran amenazadas, como el pingüino de las Galápagagos (Spheniscus mendiculus) o el pingüino saltarrocas norteño (Eudyptes moseleyi), pero otras tantas especies se encuentran en estado de conservación vulnerable.

Adaptaciones de los pingüinos

El conjunto de adaptaciones de los pingüinos o pájaros bobos que les han facilitado la vida mar adentro son:

  • Cuerpo hidrodinámico para reducir la resistencia en el agua y permitir un mejor avance con el que alcanzar grandes velocidades sin apenas fatigarse.

  • Alas en forma de aletas adaptadas para la propulsión bajo el agua.

  • Plumaje especial que retiene en su interior una capa de aire caliente para conservar el calor corporal y para mantenerse secos pese al entrar en el agua.

  • Gruesa capa aislante de grasa para darles una flotabilidad neutra.

  • Huesos macizos y densos que permiten la sumersión en el agua.

  • Patas palmeadas con función de timón.

* Ver más sobre: Adaptaciones de los pingüinos

Costumbres de los pingüinos

Estas aves son pelágicas y pasan hasta tres cuartas partes de su vida en el mar, pues prácticamente solo abandonan el líquido elemento para criar o para hacer la muda.

Al pingüino de las Galápagos se le puede ver pescando al lado de aves costeras como los charranes, los piqueros y las pardelas.

Los pingüinos son las únicas aves que muestran la capacidad de bucear propulsándose con las alas.

Fuera del agua, estos animales se suelen desplazar erguidos, aunque las especies que habitan en regiones nevadas pueden desplazarse deslizando su vientre sobre la superficie helada o con nieve. Los pingüinos de menor tamaño suelen andar a saltos, como el pingüino azul.

Alimentación de los pingüinos

Los pingüinos son aves carnívoras, que se alimentan de diferentes especies de peces, como sardinas y anchoas, de cefalópodos marinos, como sepias y calamares y de diferentes crustáceos como krill o cangrejos de mar.

Algunas especies tienen una dieta muy generalista y comen presas variadas, como el pingüino de las Galápagos o el pingüino emperador, pero otras tienen sus propias preferencias, por ejemplo, el pingüino adelaida se alimenta principalmente de krill.

Otras muchas especies de pájaros bobos son piscívoras y se alimentan sobre todo de peces, como el pingüino de Magallanes o el pingüino pequeño.

* Información relacionada: Alimentación de las aves

¿Dónde viven los pingüinos?

Los pingüinos viven todos en el hemisferio sur, pero no solo habitan en la Antártida, pues también hay especies que se encuentran en otros continentes, como el Pingüino de Humboldt, que habita a lo largo de la costa de Chile, o el pingüino azul, en Australia y Nueva Zelanda o el pingüino del Cabo, presente en la costa sudafricana.

En muchas islas del hemisferio austral también viven estas aves marinas, como el pingüino de las Galápagos, que habita en estas islas de Ecuador, en América del Sur.

Estas aves normalmente viven en aguas oceánicas y crían en zonas costeras, pero algunas especies pueden anidar en bosques o vivir en aguas costeras.

Por ello, los pájaros bobos toleran un amplio abanico de temperaturas, que van desde los -60ºC en la Antártida, como el pingüino emperador, hasta los casi 40 grados en los trópicos, como el pingüino de las Galápagos.

* Información relacionada: ¿Dónde viven las aves?

Reproducción de los pingüinos

Los pingüinos se reproducen por huevos, pues tienen reproducción ovípara. La puesta de estas aves comprende entre 1 y 3 huevos, en función de la especie. Así por ejemplo, el pingüino emperador hembra pone un único huevo, así como el pingüino rey.

Muchas especies de pingüinos tienen una nidada de dos huevos de media, como el pingüino azul, el pingüino de Humboldt o el pingüino adelaida.

La mayoría de pájaros bobos o pingüinos crían durante la estación más cálida, que en el hemisferio sur se corresponde con los meses de noviembre y enero.

Los pingüinos generalmente son aves monógamas y forman parejas que se mantienen unidas normalmente durante todo el periodo de reproducción, como el pingüino emperador o el pingüino juanito. El pingüino de Magallanes o, por ejemplo, el pingüino pequeño, forman parejas que permanecen unidas durante muchos periodos de cría.

* Información relacionada: ¿Reproducción de las aves?

Peligros que amenazan a los pingüinos

  • La caza masiva para obtener su grasa y huevos es una amenaza que repercute muy negativamente sobre distintas especies de pingüinos.

  • La extracción de guano, o conjunto de excrementos de las aves marinas, es un factor negativo para la nidificación de especies, como el pingüino de Humboldt, que crían en las llamadas islas guaneras, porque les reduce el hábitat.

  • La actividad pesquera también supone una amenaza para los pingüinos, que caen en las redes de los pescadores con fatales desenlaces.

  • El calentamiento global incide negativamente en la supervivencia de los pingüinos, especialmente para aquellas especies que viven en regiones muy frías como la Antártida, tales como el pingüino emperador.

Depredadores de los pingüinos

El principal enemigo de los pingüinos es el hombre. Los animales salvajes que también les dan caza son las orcas, los tiburones y las focas leopardo.

Estos depredadores mencionados arriba acostumbran a atacar pingüinos adultos cuando están dentro del agua.

Las ratas pueden atacar las nidadas de pingüinos

* Ver más sobre: Adaptaciones de los pingüinos / Curiosidades sobre los pingüinos

Más información sobre los animales salvajes

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