EL PLANCTON

Ecología

Qué es el Plancton


La masa principal de las plantas de los océanos está constituida por seres unicelulares invisibles para el ojo humano, excepto en las ocasiones en que algunas especies proliferan en gran número y forman manchas sobre el mar.

Las algas microscópicas flotan continuamente suspendidas en el agua y allí encuentran las sustancias alimenticias que necesitan. La escasa penetración de los rayos solares en el agua únicamente les permite desarrollarse cerca de la superficie y forman en conjunto una flotante pradera en continuo movimiento. Una multitud de pequeños animales microscópicos también se encuentra mezclada con las algas microscópicas e igualmente a la deriva por carecer de medios de locomoción capaces de contrarrestar la fuerza de arrastre de las aguas. A todos estos seres vivos que son arrastrados por el mar se les conoce como plancton, denominándose fitoplancton a sus componentes vegetales y zooplancton a los animales. A su vez, el holoplancton es el conjunto formado por los animales que constituyen parte del plancton durante toda su vida y meroplancton a los seres que sólo son planctónicos una parte de su vida. Son meroplancton los huevos de muchos animales marinos y las larvas de las especies marinas que más tarde se fijan al fondo, como el coral o las medusas.

En conjunto, puede distinguirse entre plancton costero o nerítico y plancton de aguas abiertas u oceánico aunque la composición por especies del plancton varía en un mismo lugar con la hora del día y la estación del año. El limite entre uno y otro se establece artificialmente en la línea de los 200 metros de profundidad. En la zona costera, el plancton es más rico por la gran diversidad de medios que ofrece, mientras que en el mar abierto hay una gran uniformidad. Las desembocaduras de los ríos, los estuarios, los acantilados, las playas, las lagunas costeras y otras muchas variaciones albergan comunidades muy diversas. La escasa profundidad facilita que los minerales depositados en el fondo marino asciendan hacia la superficie y se desarrolle un abundante fitoplancton.

También hay variaciones en el plancton según la latitud aunque algunas de sus especies son cosmopolitas. El plancton ártico es relativamente pobre en especies y sus elementos dominantes son los copépodos entre los animales y las diatomeas entre las plantas. En el plancton boreal dominan los mismos grupos pero, en esta zona, pueden formar enormes poblaciones unos pequeños crustáceos, los eufasiaceos. Estos animales planctónicos forman el alimento principal de las ballenas.

En los mares tropicales el plancton se hace muy rico en especies. En los mares antárticos la diversidad de especies es muy pobre. Allí predomina el krill formado por inmensidades de animales de unos 5 centímetros de longitud parecidos a diminutos camarones.

El plancton es una compleja comunidad, pues aunque muchos de sus componentes son herbívoros, también hay especies carnívoras y otras que se alimentan de residuos.

La composición del zooplancton varía del día a la noche. Tan pronto como se hace de noche, numerosos organismos planctónicos empiezan un lento ascenso hacia las capas superiores del mar para descender de nuevo al alba. Estas migraciones verticales diarias del zooplancton se deben a diversas causas. Permiten al animal controlar su temperatura corporal y reducir la intensidad de su metabolismo al permanecer durante el día en aguas profundas que son mas frías que las aguas superficiales. Por otro lado, la oscuridad que reina en las capas inferiores reduce las posibilidades de ser devorados por los depredadores. Una tercera razón podría ser que de este modo el zooplancton no haría sombra al fitoplancton y le permitiría poder realizar la fotosíntesis.

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Plancton

* Información relacionada: Cadenas alimentarias en el mar

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