Diapausa en los insectos

¿Qué es la diapausa?

La diapausa es el estado de letargo de los insectos y otros artrópodos en el que el insecto enlentece su metabolismo y se para su desarrollo cuando hay unas condiciones ambientales adversas, por falta de alimento y temperaturas poco propicias para su desarrollo.

Resumiendo, la diapausa es un proceso fisiológico adaptativo por el cual los animales que la experimentan toleran el estrés que representan las bajas o altas temperaturas, la desecación o la falta de alimentos.

Utilidad de la diapausa para los insectos

Aunque no es una auténtica hibernación, a los insectos les permite sobrevivir al rigor invernal y gracias a ella las mariposas salen de sus capullos en primavera, los mosquitos emergen de los huevos o se reactivan. Las mariquitas reemprenden su actividad cazadora a la primavera siguiente tras salir de la diapausa en la fase de adulto.

Foto de orugas de la procesionaria del pino (Thaumetopoea pityocampa)

Estas orugas, cuando lleguen a la fase de pupa, pasarán por un estado de letargo hasta que las condiciones de aridez y calor extrema del verano pasen

La diapausa no solo tiene la finalidad de sobrevivir a las adversidades ambientales que entraña el invierno, de frío y falta de alimento, en las zonas trópicales entrar en letargo programado les permite a algunos insectos soportar condiciones de falta de agua o de falta de alimentos. El escarabajo tropical centroamericano (Stenotarsus rotundus) reduce su actividad metabólica para entrar en diapausa cuando el medio en el que vive experimenta una situación de deseación, para lo que forma grupos y así consigue mantener la humedad.

Algunos insectos entran también en este estadio de letargo en verano, para escapar de las condiciones de calor y aridez del Mediterráneo, como le sucede a la procesionaria del pino (Thaumetopoea pityocampa).

Las pupas de las pulgas pueden permanecer en estadio de pupa bajo diapausa durante largos periodos de tiempo hasta la llegada de un huésped que las activa, por las vibraciones que proporciona en el suelo cuando el perro, gato u otro huésped potencial se acerca a sus inmediaciones. Las cucarachas pueden resistir la falta total de comida o agua durante algunos meses gracias a este mismo fenómeno de letargo.

Ejemplos de insectos que sufren diapausa

Los insectos pueden pasar el invierno gracias a la diapausa en cualquiera de sus fases: huevo, larva, pupa o adulto, lo +que depende de la especie.

Diapausa en los lepidópteros

Los gusanos de seda (Bombyx mori), así como otras especies de mariposas, suelen estar en la fase de huevo en el momento que se da la diapausa. Ello asegura que en invierno queden los huevos en el medio ambiente, bien protegidos de sus depredadores, por su pequeño tamaño.

La polilla tejedora de la ropa (Tineola bisselliella), en cambio, sobrevive al invierno en fase larval oculta en su capullo, gracias a que experimenta también diapausa, porque este fenómeno durante la fase larval es algo habitual en los lepidópteros que se de durante la fase larval, como sucede también con la polilla india de la harina (Plodia interpunctella) o con el piral del pino (Choristoneura fumiferana). La polilla gitana asiática (Lymantria dispar) sufre diapausa en la fase de huevo.

Diapausa en los mosquitos

Los mosquitos pueden sufrir diapausa en varios estadios de su ciclo vital. Cuando se produce este periodo de letargo en la fase de huevo se evita que nazcan las larvas durante el invierno.

El mosquito común (Culex pipiens) tiende a sobrevivir al invierno en diapausa bajo el estadio de adulto. El mosquito tigre (Aedes albopictus) suele entrar en diapausa cuando está en la fase de huevo.

* Información relacionada: ¿Por qué nos invaden los mosquitos?

Diapausa en otros insectos

Los escarabajos y otros coleópteros, las chiches y otros hemípteros, los ortópteros, los himenópteros y los neurópteros (como la hormiga león) suelen pasar el invierno en el estadio de adulto, cuando experimentan el proceso de letargo conocido como diapausa.

En el caso de las avispas, solo sobreviven las hembras al invierno, como sucede con los mosquitos tigre. En cambio, en otras especies de insectos, como los gorgojos, para el caso de los coleópteros, o las crisopas, como ejemplo de neuróptero, sobreviven al invierno como adultas tanto las hembras como los machos.

Los saltamontes y las langostas suelen pasar el invierno en forma de huevo a través de la diapausa. En cambio, la tijereta (Forficula auricularia) se aparea antes de entrar en diapausa, para pasar el invierno en estadio de adulto.

* Ver más sobre: ¿Los insectos hibernan? / Animales que hibernan

Más información sobre los animales en el listado superior.

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