Función del lobo en el ecosistema

El lobo y su papel en el ecosistema

Con el estudio del lobo del Parque Nacional de Yellowstone, se pudo ver que la presencia de este superdepredador consiguió frenar la sobrepoblación del coyote por competencia directa y permitió el aumento de las poblaciones de otros depredadores en los ecosistemas terrestres, como las rapaces diurnas, que competían con este carnívoro por el alimento. También se pudo constatar que, tras la reaparición del lobo, aumentaron las poblaciones de castor, porque se incrementó la disponibilidad de alimento para este roedor, tras regular primero los lobos las poblaciones de alce, que competían por la comida con el castor.

dibujo de lobo

Dibujo de lobo

El lobo es un superdepredador, porque se encuentra en lo alto de la cadena alimenticia, y por ello ofrece una serie de servicios, como son la disponibilidad

La erradicación del lobo en el Parque Nacional de Yellowstone, en Estados Unidos, en 1920, y su reintroducción, a finales del siglo XX, ha permitido demostrar el efecto que tienen los carnívoros sobre los herbívoros en lo que se conoce como cascadas tróficas y también permite hablar de la "hipótesis mundo verde". La ausencia y posterior reaparición del lobo también ha servido para poner de relevancia la importancia de los depredadores en la salud general de los ecosistemas.

¿Qué son cascadas tróficas e hipótesis mundo verde?

Existe la teoría conocida como "hipótesis mundo verde" que sostiene que las plantas pueden prosperar gracias a la presencia de los animales depredadores que mantienen controladas las poblaciones de los animales herbívoros.

Las cascadas tróficas, o en inglés "trophic cascades", son aquellos efectos indirectos y amplificados que se observan en la naturaleza debidos a la introducción o erradicación de las especies animales que se encuentran por encima de la cadena alimentaria, o superdepredadores, sobre las especies animales situadas en los niveles inferiores de la cadena alimentaria o también llamada cadena trófica.

¿Cómo influye el lobo en el ecosistema?

A continuación, pasamos a relatar punto por punto, cómo se ha visto que el lobo influye en los ecosistemas, tanto terrestres como acuáticos, que hay en el Parque Nacional de Yellowstone, en los Estados Unidos, ya que este carnívoro llega a influir con su actividad depredatoria hasta en las poblaciones de peces de los ecosistemas acuáticos del Parque de Yellowstone o incluso de las aves que viven en dicho entorno. Vamos a intentar explicar los motivos de ello.

- Reducción de la sobrepoblación de coyotes:
El lobo y el coyote son animales depredadores que compiten a menudo por el mismo hábitat y fuentes de alimento. Se ha visto que, allí donde ha vuelto el lobo, las poblaciones de coyote, su principal competidor, se han visto reducidas en un 80%.

Imagen de comunidad vegetal herbácea

La presencia del lobo permite el sustento de una buena comunidad vegetal herbácea que pueda albergar una población importante de herbívoros

- Recuperación de las poblaciones de otros depredadores de pequeño o mediano tamaño: La presencia del lobo tiene otras ventajas sobre el ecosistema terrestre debido a que el coyote es un animal de hábitos terrestres y su menor presencia, debido a la presencia del lobo, implica una mayor disponibilidad de pequeños roedores, como ratones, para otros depredadores, como las aves de presa, que compiten con los coyotes por el alimento.

Por lo tanto, el hecho de que haya lobos trae consigo la ventaja que reduce la presencia por competencia de los depredadores de pequeño o mediano tamaño, como los mesocarnívoros, tales como los los coyotes y los mapaches en América o los zorros en Europa.

Los coyotes se alimentan de presas como ardillas de tierras y ratones, que son presa de zorros, tejones y aves rapaces, por lo que compiten con estos animales.

- Control de las poblaciones de alces y castores: La explicación de la disminución en las poblaciones de castor con la desaparición del lobo se debe a la competencia interespecífica del castor con el alce, especie ésta que proliferó mucho al desaparecer la presión depredatoria del lobo. El alce, al estar en un número excesivo, destruyó las fuentes de alimento del castor, ambos animales herbívoros, siendo el alce mucho menos selectivo.

La disminución de la población de castores tuvo como consecuencias la perdida de zonas húmedas. El hábitat para los peces y otros animales acuáticos se degradó porque se crearon zonas mas profundas y anchas de agua con la falta de diques construidos por el castor cuando este animal no escaseaba.

Se crearon en el agua zonas mas calientes por falta de sombras por la perdida de vegetación debido al sobrepastoreo del alce que estaba en gran número.

Por otro lado, al dañarse la vegetación por el exceso de alces, tuvo repercusión negativa en los recursos alimenticios para las aves y fauna acuática y en la disponibilidad de lugares donde hacer el nido.

- Creación de estanques y otras zonas húmedas favorables para los animales acuáticos: Con la reaparición del lobo, como enemigo natural del alce, vuelven a haber más castores, que crean, con sus diques, estanques y pantanos ideales para la vida.

- Aumento de los recursos alimenticios y de lugares para anidar: Con el control del alce, vuelve a haber una cobertura arbustiva que permite el desarrollo de una sana comunidad de aves y otros animales.

- Aumento de las poblaciones de animales carroñeros: El lobo en el Parque Nacional de Yellowstone, con sus matanzas, contribuye a aumentar el número de carroñas, lo que es aprovechado por los animales carroñeros y por otros animales como el gigantesco y amenazado oso grizzly, de nombre científico (Ursus arctos horribilis).

Esta mayor abundancia de alimento que representa las cacerías del lobo posibilita al oso de los Estados Unidos un mayor éxito reproductivo porque le proporciona a sus crías mayores fuentes de alimento.

* Información relacionada: Utilidad de la fauna salvaje

Más información sobre los animales en el listado superior.

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