Los animales palmípedos

Ejemplos de animales palmípedos

¿Qué animales son palmípedos?

Foto de pelícano crestado
(Pelecanus crispus)

Se entiende como animal palmípedo aquel que tiene los pies y, también a veces además las manos, palmeados, es decir, los dedos que constituyen esta parte final de las extremidades de algunos animales están unidos entre sí por una membrana natatoria llamada membrana interdigital.

¿Pero, que animales tienen los pies palmeados?

En primer lugar, tenemos al grupo de las aves palmípedas, aunque otros muchos animales de costumbres anfibias o acuáticas tienen dicha estructura anatómica que les facilita la natación.

Las aves palmípedas

En biología, las palmípedas son un grupo de aves, de costumbres acuáticas, que tienen como características comunas el poseer un cuello relativamente largo y un plumaje preparado para la natación, ya que éste produce una secreción que lo vuele totalmente impermeable al agua. Son aves palmípedas los patos, los cisnes o los gansos y similares, como aves de agua dulce y los pingüinos, las gaviotas, los albatros, los pelícanos, los cormoranes o las fragatas, como aves marinas.

Sin embargo, otros animales diferentes a las aves son también palmípedos, porque presentan membrana interdigital en sus extremidades, tal es el caso de las tortugas y de los anfibios acuáticos y el de ciertos mamíferos que han elegido el agua para vivir.

Las tortugas de agua dulce o galápagos, como la tortuga de Florida (Trachemys scripta), la tortuga mapa falsa (Graptemys pseudogeographica), el galápago europeo (Emys orbicularis) o, por ejemplo, el galápago leproso (Mauremys leprosa) son animales palmeados, como nos podemos haber dado cuenta si hemos tenido alguna de estas especies como mascota y nos hemos fijado en sus patas traseras.

La rana verde (Rana perezi), la rana toro (Rana catesbeiana), la rana africana de uñas (Xenopus laevis) y tantas otras especies de anuros semiacuáticos o completamente acuáticos son animales provistos de membranas interdigitales en sus extremidades.

Mamíferos palmípedos

Pata tortuga de agua

Las extremidades de Trachemys scripta, así como su caparazón, están adaptadas a la natación.
Las patas de esta tortuga, cuando está dentro del agua, actúan como aletas. De perfiles lisos y dotadas de membranas interdigitales las hacen muy válidas para la natación.

Hay especies palmípedas de mamíferos semiacuáticos, entre los roedores, como el castor, el coipú, el capibara (Hydrochoerus hydrochaeris) o, por ejemplo, las ratas de agua de Sudamérica (Nectomys sp.).

No obstante, no todos los mamíferos anfibios presentan dichas adaptaciones anatómicas de los dedos a la vida en el agua, como la rata de agua (Arvicola sapidus). En el extremo a esta especie de modo de vida semiacuática tenemos al castor (Castor fiber), de costumbres también anfibios, que además de presentar los pies palmeados tiene la cola aplanada, lo que le potencia la locomoción dentro del agua.

Algunos mamíferos carnívoros como la nutria (Lutra lutra) o el visón americano (Neovison vison) también presentan extremidades palmeadas en los pies.

El ornitorrinco es un mamífero que pertenece a un grupo aparte, el de los monotremas, pero es un verdadero exponente de animal palmípedo.

Algo más anecdótico desde el punto de vista científico, pero no por ello menos importante, es el caso de los perros palmípedos, como el Terranova, que le permiten poder hacer bien su función de rescate en el agua. El labrador Retriever también tiene las patas palmeadas y en sus origenes podía desempeñar mejor trabajos relacionados con el agua. El Akita y las otras razas citadas son todas unas buen nadadoras.

¿Por qué hay animales palmípedos?

La característica palmípeda es una adaptación a la vida en el agua. Del mismo modo que un buzo se pone sus aletas cuando entra en el agua, los animales que presentan una membrana entre sus dedos nadan con mayor potencia que aquellos que carecen de ella, porque dicha membrana facilita el desplazamiento por el agua.

Los pies palmeados no representan un tal grado de adaptación a la vida acuática como el que poseen los peces con sus aletas o el de algunos mamíferos marinos, como los delfines o focas, con sus extremidades de función y estructura anatómica análoga a las aletas de los peces, pero representan ventajas en la natación para su supervivencia respecto a los animales no palmípedos.

* Ver más sobre: ¿Qué son los animales palmípedos?

Más información sobre los animales.

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