EVOLUCIÓN DE LA COLA DE LOS VERTEBRADOS

Cómo evolucionó la cola de los vertebrados

¿Cuál fue la primera cola que surgió en los animales vertebrados?

Dibujo de pez guppy

Dibujo de pez guppy

Se puede apreciar las notables dimensiones de la aleta caudal (o cola) del pez guppy

Los peces fueron los primeros animales vertebrados y ya poseían una cola, que formaba su aleta caudal.

¿Cómo funcionaba la cola de los primeros peces?

La cola ya desempeñaba una función primordial hace más de 400 millones de años cuando la vida se desarrollaba en el agua. En aquel entonces, el medio terrestre estaba poblado sólo por peces como representantes vertebrados. Los peces practicaban en su origen movimientos ondulatorios de su cuerpo, desde la cabeza a la punta de la cola, como forma de locomoción, aunque evolucionaron para conseguir nadar mejor.

¿Cómo evolucionaron los peces?

La parte delantera del cuerpo de los peces, con el tiempo, perdió la capacidad de movimiento y el encargado de impulsar al animal pasó a ser el movimiento a ambos lados de la aleta caudal. Con el transcurso de la evolución, la aleta caudal de los peces se ha desarrollado y ha pasado de ser un simple remo a convertirse en un timón muy especializado.

¿Qué animales surgieron de los peces?

Hace más de 350 millones de años, aparecieron los anfibios como primeros vertebrados en colonizaron el medio terrestre, surgidos de los peces, concretamente de un grupo de peces que adquirió la capacidad de moverse en tierra firme.

¿Cómo evolucionaron los anfibios?

De la blanda aleta caudal de los peces, fue surgiendo una auténtica cola soportada en los anfibios. La cola de las salamandras y tritones y la de las larvas de rana y sapo, los llamados renacuajos, sirve para nadar en el agua. Incluso en el medio terrestre, la cola de los anfibios urodelos, como las salamandras y tritones, sigue teniendo la función que tenía en los peces de órgano propulsor con sus movimientos ondulatorios.

En las ranas y sapos adultos, es decir, en el grupo de los anfibios conocidos como anuros, la cola ha terminado desapareciendo a lo largo de la evolución, porque representaba un obstáculo para su desplazamiento a base de saltos.

Las ranas y sapos conservan la cola en el estadio de renacuajo, porque les sirve para moverse en el agua, aunque desaparece, reabsorbiéndose, en el estado de adulto, porque las células que forman este apéndice de los anuros sufren un proceso controlado genéticamente por señales celulares conocido como muerte celular programada o apoptosis.

¿Cómo surgieron los reptiles?

Hace 200 millones de años, empezó la era de los reptiles, que surgieron a partir de los anfibios. Muchos dinosaurios bípedos tenían colas muy grandes para ayudarles en la carrera como órgano de equilibrio y estabilización de la marcha.

En los dinosaurios acuáticos, la cola cumplía su función primitiva de órgano impulsor.

El cocodrilo, otro reptil también muy antiguo aunque todavía existente en la actualidad, también posee una poderosa cola que lo hace un gran nadador.

Evolución de las aves

En el caso de las aves, que evolucionaron a partir de los reptiles, las vértebras de la cola se soldaron en un hueso final atrofiado, llamado pigóstilo, que tiene como función sostener las plumas de la cola de las aves. Por ello, las aves, a lo largo de la evolución, han perdido la cola reptiliana.

Funciones de la cola de las aves

La principal función de la cola de las aves relacionada en el vuelo, ayudado con sus plumas, para actuar como timón de dirección, en el equilibrio y como freno para el aterrizaje del animal.

La cola de los pájaros carpinteros o picos les sirve como soporte para posarse en los troncos de los árboles.

Las aves macho usan muchas veces las coloridas plumas como adorno en época de celo para atraer a las hembras, tal es el caso del pavo real. Algunas aves pueden desplegar la cola en forma de abanico, como el pavo real y la paloma, para parecer más espectaculares y llamativas delante de su compañera.

Evolución de la cola en los mamíferos

Hace unos 60 millones aparecieron los mamíferos, que se originaron a partir de los reptiles. En la mayoría de mamíferos, la cola ha perdido la función que tenía en el resto de animales vertebrados más primitivos de órgano propulsor y de dirección. Los felinos utilizan la cola como timón auxiliar en sus saltos.

Algunos mamíferos han perdido la cola, como el ser humano. Otros mamíferos tienen una cola insignificante, como los hipopótamo, pero aun así tiene una función.

Algunos animales tienen la cola prensil, es decir, con la capacidad de sujetarse a objetos e incluso manipularlos.

El ser humano ha perdido la cola, porque simplemente no la necesitaba, pero como especie animal, llevamos los primitivos genes de la cola en nuestra herencia evolutiva y, algunas veces, estos genes adormecidos despiertan, dando lugar a criaturas humanas con rabo.

* Información relacionada: Cola de los mamíferos / Cola de los reptiles / Aletas de los peces / Cola en los animales

Mas información sobre los animales en el listado superior.

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