El pelaje y el agua

Funciones del pelaje en los mamíferos acuáticos

Funciones del pelaje en los mamíferos que viven en el agua

Ya hemos visto como el pelaje desempeña muchas funciones en los mamíferos: interviene en la temperatura del propio animal, en la defensa y la caza con el camuflaje, pero también tiene otra función muy importante en los animales que se relacionan con el agua.

El pelaje actua como aislante del agua en los mamíferos marinos y en los mamíferos de hábitos anfibios.

El pelaje como aislante del agua: la nutria marina, un caso particular

En las nutrias y otros mamíferos acuáticos el pelaje, con los pelos de borra, también cumple una función aislante del agua.
El aislamiento del agua se basa en el mismo fenómeno que el aislamiento de la temperatura. El pelaje retiene una capa de aire entre el pelo y la piel que actúa como aislante.

Esto se puede comprobar con la curiosa observación de la nutria marina dentro del agua. Cuando la nutria marina se sumerge, el aire que se encuentra dentro del pelaje y que actúa como aislante se va perdiendo poco a poco, hecho que se manifiesta con la llegada de burbujas hacia la superficie.

La cantidad de aire que atrapa el pelaje no es nada despreciable y cumple una función extra, además de ser aislante del agua. En la nutria marina este aire contenido en el pelaje evita que se hunde y se ahogue en las profundidades marinas. Esto es especialmente importante cuando es una cría y no sabe nadar, por lo que en estas edades el pelaje es aun más espeso.

Debemos resaltar que el aislamiento del agua en los mamíferos que viven en este medio no deja de ser otra adaptación para controlar su temperatura interna, puesto que el agua es un medio muy conductor del calor.

Los mamíferos acuáticos incrementan el aislamiento al agua de su pelaje mediante la lubricación del pelaje. No obstante, de forma general, en todos los mamíferos, la lubricación sirve para proteger a la piel y hacerla aislante del medio.
La lubricación se realiza con la ayuda de las glándulas sebáceas. Este tipo de glándulas cutáneas esta asociado a los folículos pilosos y secreta una sustancia aceitosa constituida por lípidos y ceras que actúa como lubricante para dar a la piel un aislamiento del agua o del aire.

Más información sobre los mamíferos en el listado superior.

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