PROCESO DE PRODUCCIÓN DEL AZÚCAR

Extracción del azúcar a partir de la caña de azúcar

PROCESO DE PRODUCCIÓN DEL AZÚCAR A PARTIR DE LA CAÑA DE AZÚCAR

Proceso de obtención del azúcar

- Cosecha. Se corta la caña de azúcar.

caña de azúcar en un mercado
Foto de caña de azúcar en un mercado. Los vegetales fabrican azúcar a partir de la fotosíntesis y lo utilizan como reserva de energía

- Almacenaje. Una vez se determina la calidad (el contenido de jugo), y se estima el bagaje (fibra) y el nivel de impurezas presentes en la cosecha, el producto es pesado, lavado y almacenado.

El tiempo de almacenaje es corto, pues el sol deteriora la calidad de la caña y reduce el rendimiento tecnológico del jugo. Por ello, debe procurarse moler la cosecha en un tiempo no superior a 48 horas.

- Preparación y extracción del jugo, o “picado y molienda”. Estos dos procesos se realizan seguidamente, en una máquina desmenuzadora y con molinos extractores.

Primeramente se pica la caña en con cuchillas giratorias y desmenuzadoras. Este picado facilitará la posterior extracción de su jugo.

Se extrae el jugo de los trozos picados por prensado. Debido a la propiedad del azúcar para disolverse en agua, a este proceso se agrega agua caliente, consiguiendo extraer el máximo de sacarosa presente aún en las fibras de la caña. Con este método se consigue extraer más del 90% del azúcar que hay en la caña.

En la molienda resulta un subproducto, el bagazo, formado por las fibras residuales de la caña. A menudo el bagazo se utiliza como combustible.

- Clarificación. El jugo es bombeado de los molinos a los clarificadores. Este proceso se realiza mediante de cal y temperatura.

La acidez del jugo de la caña de azúcar es neutralizada por la cal y el aumento de temperatura.

El jugo tratado se deja sedimentar en tanques clarificadores continuos. En ellos se decanta la espuma, el barro y los desperdicios.

- Evaporación. El jugo decantado se transporta en una estación evaporadora. Los evaporadores consisten en una serie de techos de vacío, con los que se logra una ebullición a temperatura más baja.

De este proceso se obtiene un jarabe con una concentración aproximada de azúcares del 55 % al 60 %.

- Cristalización. El jarabe es cristalizado mediante la saturación producida por la evaporación. De la cristalización se obtienen azúcar cristalizado y jarabe. Estos componentes constituyen una masa densa denominada “templa o mazacote”.

- Centrifugado. La templa se derrama a centrífugas verticales de alta velocidad. Los cristales de azúcar se separan del “jarabe”, denominado “melazas de primera”.

melaza de caña de azúcar
Foto de melaza de caña de azúcar en un supermercado.

- Secado y enfriado. Los cristales de azúcar aún húmedo son secados con aire caliente en contracorriente y luego enfriados con aire frío en contracorriente.

En cambio las melazas son enviadas a un nuevo evaporador, donde se obtiene azúcar y las denominadas “melazas de segunda”.

azucar moreno
Foto de azúcar moreno

- Clasificación. Se clasifican las melazas y azúcar según su contenido en humedad y azúcar total, factores que determinan su calidad.

- Envasado. Actualmente existen muchas presentaciones de azúcares, según su elaboración y su fin: azúcar candí, perla, moscovado, demerara, moreno integral, moreno no integral,....

Para más información véase: Tipos de azúcar en el listado superior.

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