Características de la planta del café, tipos y variedades

(Coffea spp)

Características de la planta del café

El café es una bebida que se obtiene de las semillas tostadas de las plantas del café o cafetos (Coffea spp). Los cafetos son arbustos de hoja perenne de la familia de las Rubiáceas. Proceden de África tropical, y en menor número de Asia.

Planta del café
Ilustración de la planta del café o cafeto

Descripción de la planta del café

Presentan hojas opuestas verde brillantes, con márgenes lisos. Sus flores, de color blanco, crecen en grupos en las axilas de las hojas y son aromáticas. A partir de ellas, se producen sus frutos, que son drupas, de color rojizo y de un tamaño similar a una cereza. De hecho, en muchos lugares productores, estos frutos se conocen como "cerezas del café".

cerezas cafe
Los frutos se conocen como cerezas de café

La parte exterior del fruto es carnosa y en su interior contienen dos semillas o granos de café, rodeados por una capa membranosa de textura acartonada, de ahí que a esta capa se la conozca vulgarmente como "pergamino".

¿Cómo son las semillas de café?

Hay algunas especies de cafetos que solamente producen una única semilla por fruto. En este caso, las semillas de estas variedades se conocen como "café perlado".

Características de los granos o semillas de café

Los "granos de café" o semillas son la parte del fruto que contiene más cafeína.

Éstos suelen ser redondeados con una cara plana y presentan un surco o canal en la parte plana. Cuando se trata de variedades con una sola semilla, ésta es redonda completamente. La razón de esta diferencia se debe al hecho de que, en las variedades con doble semilla, las dos semillas que crecen en el interior de cada fruto presionan una contra la otra y detienen el crecimiento en la parte que entran en contacto, por lo que esta queda plana.

¿Cuánto tiempo tarda la planta del café en producir fruto?

Los cafetos suelen producir frutos comercialmente rendibles entre los 3 y los 5 años años de edad. Posteriormente pueden resultar productivos por un periodo de unos 15 a 20 años, siendo la producción media de cada ejemplar de unos 450 g anuales, aunque hay variedades más productivas que pueden alcanzar más de 1 kg. Para que la producción sea óptima los árboles cultivados se podan reduciendo su amplitud y su altura. Con ello se consigue además facilitar las faenas de mantenimiento y recolección.

Café torrefacto
Granos de café recién tostados

¿Cómo se obtiene el café?

Antes de estar listas para su utilización, a las semillas se les debe quitar la pulpa externa y la membrana papirácea que cubre la semilla. Con ello se obtiene una semilla limpia, de color verde que se conoce con el nombre de "café verde".

Posteriormente, tal como se explica más abajo, esta semilla se somete a una serie de procesos de torrefacción para obtener el café tostado de color negro o marrón oscuro que es tal como normalmente lo vemos en los establecimientos donde se vende.

Principales especies o tipos de café

Existen aproximadamente unas 40 especies de cafetos, pero la bebida del café se obtiene fundamentalmente de tres plantas: El cafeto de Arabia, el cafeto robusta y el cafeto liberica.

Características de la planta del café Arabia

Café de Arabia
Café de Arabia

El cafeto de Arabia ( Coffea arabica) Es un arbusto que crece unos 12 metros de altura en estado natural, aunque cuando se cultivo no suele pasar de los 4,5 metros. Sus erectos tallos crecen a partir de un sistema radical profundo. Sus hojas son opuestas, verde brillantes. Sus flores blancas y fragantes, con olor parecido al jazmín, son pequeñas. Sus frutos, verde oscuro brillantes al principio, se vuelven rojo oscuros al madurar.

Aunque su nombre parece indicar que se trata de una especie procedente de la península arábiga, en realidad procede de las montañas de Etiopía, donde crece en estado silvestre entre los 1000 y los 2000 metros de altitud. En la actualidad podemos encontrarlo cultivado en numerosas regiones tropicales y subtropicales del mundo entre los 1300 y 2800 metros sobre el nivel del mar. Precisa una temperatura menos elevada que la variedad robusta (entre los 15 y los 24 ºC)

Parece ser que se trata de la primera especie de café que se cultivó en el mundo. Igualmente puede verse cultivado como arbusto de jardín y resulta muy decorativo por sus hojas siempre verdes.

Constituye la especie más importante en la actualidad y la que produce un café de mayor calidad, por lo cual se utiliza habitualmente para cafés de uso espresso. Su contenido en cafeína es menor que el robusta (0,8 a 1,4 %) aunque es una variedad menos productiva (de 1500 a 3000 kg por Ha).

Características de la planta del café Robusta

Café arabica
Café de Arabia con frutos.

El cafeto robusta (Coffea canephora = Coffea robusta ) Es un árbol o arbusto de unos 10 metros de altura. Es una especie más fácil de cultivar que la arabica puesto que resiste mejor las enfermedades, especialmente en lo que se refiere a la roya del café (Hemileia vastatrix), la collegora (Pellicularia koleroga) o los nematodos. Crece en zonas menos elevadas, cultivandose desde el nivel del mar hasta los 700 m de altitud. Necesita una temperatura más elevada (Entre los 24 y los 30 ºC)

Es una planta mucho más productiva que la variedad arabica (de 2300 a 4000 kg de semilla por Ha) Produce semillas más ovaladas de las que se obtiene un café con un contenido más elevado en cafeína (de un 1,7 a un 4 %) con un sabor más amargo que el anterior. Por todo ello, el café producido por esta planta se utiliza principalmente para variedades tipo soluble o para mezclas con el arábica. El cafeto robusta procede de África occidental, aunque se cultiva en muchas zonas tropicales del mundo.

Características de la planta del café Liberica

El cafeto liberica (Coffea liberica) es un árbol bien desarrollado que puede alcanzar los 18 m de altitud con hojas grandes apergaminadas. Produce frutos y semillas más grandes que proporcionan muy poco sabor. Se utiliza fundamentalmente para mezclarlo en pequeñas cantidades con las variedades anteriores.

Como su nombre indica, procede de Liberia, en el oeste de África, aunque se cultiva principalmente en Indonesia, en el este y centro de la Isla de Java donde fue llevado a finales del siglo XIX para sustituir la variedad arábica que había sido diezmada por la roya.

La producción de café en el mundo

El cultivo del cafeto constituye uno de los cultivos más importantes del mundo, dada la elevada cantidad de personas que directa o indirectamente viven de él. Se calcula que se producen mas de 6000 millones de kg anuales de café y que mas de 120 millones dependen de él. Hay que tener en cuenta que este cultivo es la principal fuente de ingresos de muchos países en vías de desarrollo.

Los dos principales países productores del mundo son Brasil, que produce casi la tercera parte de la producción mundial y en cuya producción trabajan unos 3 millones de personas, y Vietnam cuya producción se ha incrementado mucho en los últimos años.

Colombia es el tercer país productor por orden de importancia A Colombia le siguen, por orden de importancia Indonesia, Etiopia, India, Guatemala, México, Perú y Uganda.

Los principales exportadores del mundo son: Brasil, Colombia. Los principales países importadores son Estados Unidos, Alemania, Italia, Japón, Francia, Canadá, Reino Unido, España, Rusia, Países Bajos y Suecia.

contraindicaciones cafe
Contraindicaciones del café

*Información relacionada: ¿Cómo se elabora el café?

Más información sobre el café.

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