Propiedades del colesterol

Funciones del colesterol en el organismo

¿Qué es el colesterol?

El colesterol es un componente de la sangre y los tejidos de los animales que está formado por grasas.

Características y propiedades del colesterol

Químicamente, el colesterol es una grasa del tipo esterol. Esta molécula no se disuelve en agua, lo que significa que tampoco se puede disolver en la sangre.

Por ello, cuando el colesterol queda depositado en las arterias, como es el caso de la arteriosclerosis, en el que el acúmulo de colesterol en las arterias (placa de ateroma), produce el estrechamiento de los vasos y puede llegar a obstruirlos.

Colesterol en sangre

¿Cómo circula el colesterol por la sangre?

La forma de que el colesterol llegue a todo el organismo es transportándolo con proteínas. Todas las moléculas de colesterol circulan por la sangre unidas a proteínas, formando moléculas de "grasas con proteínas" llamadas "lipoproteínas".

Debido a que el tema médico del colesterol ha pasado a la calle y a la televisión como tema cotidiano, actualmente existe mucha confusión acerca de los problemas que éste puede ocasionar, los alimentos adecuados y el tipo de alimentación que produce su acumulación en las arterias causando placa de ateroma.

¿Por qué el organismo fabricaría colesterol, si es "malo"? En el siguiente artículo definiremos qué funciones tiene el colesterol en el cuerpo y por qué se debe mantener en niveles saludables.

Funciones del colesterol en el cuerpo

El colesterol tiene las siguientes funciones en el cuerpo:

  • Función estructural

  • Síntesis de vitamina D

  • Formación de sales biliares

  • Fabricar hormonas

  • Efectos negativos

¿Se puede tener colesterol si no se consumen alimentos con colesterol?

El colesterol es una sustancia vital para el organismo y el cuerpo es capaz de fabricarlo. Cada noche, el hígado revisa su "medidor" de niveles de colesterol y es capaz de producir más si el cuerpo así lo requiere. Por lo tanto, no comer alimentos ricos en colesterol no significa no tener colesterol.

¿Comer alimentos con colesterol hace subir sus niveles?

Por otra parte, para la mayoría de personas, comer alimentos ricos en colesterol no sube el colesterol. Hace muchos años que los consensos en nutrición indican que el huevo no sube el colesterol y, es más, su contenido en lecitinas y antioxidantes ayuda a disminuirlo.

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Recorte del estudio de la FDA sobre el colesterol en la Dietary Guidelines del 2015. Se confirma que el colesterol de la dieta no aumenta los niveles de colesterol de la sangre
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Propiedades del colesterol en el cuerpo por su función estructural

El colesterol forma parte de todas las células del cuerpo. Se encuentra concretamente en la membrana celular, y permite la nutrición de las células. Debido a tal importancia, circula por la sangre para poder llegar a todas las células del cuerpo.

El organismo está continuamente regenerándose, por lo que el colesterol es indispensable para formar nuevas células y tejidos, por ejemplo, de la piel.

  • El colesterol forma parte de todas las células del cuerpo.

Colesterol para la síntesis de vitamina D

El colesterol es un componente químicamente muy parecido a la vitamina D. Se ha demostrado científicamente que el cuerpo puede fabricar vitamina D a partir del colesterol, en la piel, cuando nos exponemos a la radiación ultravioleta (UVB).

En otras palabras, cuando tomamos el sol, el colesterol presente en la piel se transforma en vitamina D (ver metabolismo). La vitamina D es imprescindible para la asimilación del calcio del organismo. La deficiencia de esta vitamina puede producir osteoporosis y debilidad de huesos, o impedir el crecimiento de los niños, lo que se conoce como raquitismo. Además, la vitamina D tiene propiedades anticancerígenas, fortalece el sistema inmunitario y ayuda a mejorar el aspecto de la piel.

Ejercicio físico por la montaña, hombre andando con paisaje
Aunque tomar el sol es beneficioso por la producción de esta vitamina, una exposición agresiva resulta muy perjudicial.

¿Qué alimentos son ricos en vitamina D?

Las únicas fuentes de vitamina D de la dieta son los alimentos grasos de origen animal, como la mantequilla, nata, quesos, huevos, pescado azul, marisco o en las carnes rojas.

Esta vitamina es especialmente importante en dietas vegetarianas, en las que se pueden producir carencias de vitamina D si la exposición solar es insuficiente, ya que existen pocos alimentos vegetales que la contengan (Más información).

Tomando el sol diariamente durante 15 minutos es suficiente para satisfacer las necesidades de vitamina D. Por ejemplo, los países nórdicos, que tienen menos horas de sol, suelen cocinar con mantequilla (muy rica en vitamina D), obteniendo así las necesidades diarias de esta vitamina a través de la alimentación.

  • Nuestro cuerpo puede fabricar vitamina D a partir del colesterol.
    Por este motivo, se recomienda tomar el sol cada día durante 15 minutos, especialmente a las personas con problemas de huesos.

El colesterol contribuye a la digestión debido a que forma las sales biliares

Una de las principales funciones del colesterol es la de formar sales biliares. Las sales biliares son el componente principal de la bilis, la sustancia que se almacena en la vesícula biliar. La bilis está formada principalmente de colesterol, y su función es digerir los alimentos.

Cuando la vesícula biliar libera la bilis en el intestino, ésta degrada los alimentos en partículas muy pequeñas (nutrientes), que pueden ser absorbidas por las paredes de los intestinos. Entre los distintos nutrientes, destaca que el colesterol favorece la absorción de vitaminas liposolubles y grasas. Es decir, sin el colesterol no sería posible la digestión.

A la vez, esta es una vía natural de eliminación del exceso de colesterol. La bilis (formada principalmente por colesterol) puede reabsorberse o eliminarse por heces: Si nuestra dieta es rica en verduras, como alcachofas, las espinacas o la coliflor, la fibra que contienen estos alimentos hará de cepillo intestinal, capturando la bilis y el colesterol de la dieta y arrastrándolo hasta el colon, para entonces defecarlo. Por este motivo, una dieta rica en fibra ayuda a reducir el colesterol.

En cambio, las dietas pobres en fibra provocan que la bilis se reabsorba y vuelva a la vesícula biliar. Si además realizamos una dieta rica en colesterol, éste se acumulará en la bilis. Es lo que se conoce como litiasis biliar, cálculos biliares o piedras de colesterol en la vesícula.

Colesterol para fabricar hormonas

El colesterol es una molécula muy parecida a las hormonas esteroideas. El cuerpo utiliza el colesterol para sintetizar diferentes tipos de hormonas, como las hormonas sexuales o las hormonas corticoides(todas las derivadas de la progesterona).

La progesterona es fundamental para el embarazo. Durante las primeras semanas de embarazo, la progesterona regula el desarrollo del tejido uterino. Es posible que algunas mujeres en la primera etapa del embarazo sientan apetencia poralimentos muy grasos (ricos en colesterol), sobretodo si normalmente su dieta es baja en colesterol.

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Lámina resumen con las principales propiedades, beneficios y funciones del colesterol en el organismo
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Efectos negativos del colesterol

Como hemos visto, el colesterol es un componente vital para el organismo. Sin embargo, nuestra dieta actual tiende a ser rica en alimentos de muy mala calidad, como comida chatarra, carnes procesadas, demasiados azúcares refinados y harinas.

Estos excesos dietéticos, junto con una dieta pobre en fibra, ha llegado a provocar que las enfermedades cardiovasculares sean la causa número 1 de mortalidad en los países industrializados.

arteriosclerosis
La arteriosclerosis es una enfermedad silenciosa que avanza hasta provocar problemas de salud importantes, sin aviso.

Problemas de colesterol alto

El exceso de colesterol comporta serios problemas para la salud. Uno de los primeros síntomas son niveles altos de colesterol en la sangre.

Este exceso puede provocar que se deposite colesterol en las paredes internas de las arterias, llegando a obstruirlas. (trombosis)

No llevar una dieta y hábitos de vida adecuados en estos casos puede provocar ataque cardíaco y accidentes vasculares en distintas partes del cuerpo, como el ictus en el cerebro o en extremidades.

  • El acúmulo de colesterol en las arterias es lo que se conoce como arteriosclerosis. Debido a la obstrucción que causa, el corazón debe latir con más fuerza y las arterias pierden elasticidad, lo que empeora la circulación.

Niveles normales de colesterol en sangre

Los niveles de colesterol total normales en sangre son los siguientes:

  • Menos de 200 mg/dl: es la concentración de colesterol sanguíneo deseable.

  • Entre 200 y 239 mg/dl: cifras en el limite de lo aceptable. Igualmente, se deben moderar los alimentos ricos en colesterol de la dieta.

  • Más de 240 mg/dl: colesterol sanguíneo elevado. Existe riesgo de arteriosclerosis, es decir, de que el colesterol se acumule en las arterias con todos los problemas que pueda ocasionar. En estos casos se recomienda caminar 1 hora cada díay seguir una dieta para la arteriosclerosis. Esta situación requiere de seguimiento médico periódico.

Límites de colesterol

  • Los niveles de colesterol malo o LDL recomendados son entre 70 - 130mg/dl. (los niveles bajos son más saludables).

  • Los niveles de colesterol bueno o HDL recomendados son entre 40 - 60mg/dl. (los niveles altos son más saludables).

  • Los niveles de triglicéridos recomendados son menores de 150 mg/dl. (los niveles bajos son más saludables).

punto rojoMás información sobre el colesterol malo y plantas para el colesterol.

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