Propiedades medicinales de las plantas aromáticas

Beneficios de utilizar hierbas aromáticas y especias en las comidas

¿Qué nos aportan las hierbas aromáticas y las especias?

Las hierbas aromáticas y las especias son mucho más que un ingrediente aromático, ya que también tienen un valor nutricional importante en la dieta, y su consumo se asocia a numerosos beneficios para la salud. No debemos olvidar que la mayoría de plantas aromáticas también las conocemos como medicinales, y que durante muchos años han formado parte de la farmacopea.

Sin saber exactamente cómo o el porqué tenían ese efecto, los antiguos se anticiparon a la ciencia describiendo numerosos usos medicinales de las plantas aromáticas. Actualmente, la ciencia nos explica cómo estas hierbas y especias tienen beneficios para la salud de todo el organismo.

especias y hierbas aromaticas en la cocina
Las especias y hierbas aromáticas aportan color, sabor, nutrientes y propiedades a las comidas. ¡Una auténtica medicina en nuestra despensa! Es muy interesante que sean ecológicas.

¿Las hierbas aromáticas y las especias son útiles únicamente porque aportan sabor y olor, o tienen otras propiedades?

El discurso tradicional de que "las especias dan sabor y olor a las recetas" es sólo la punta del iceberg de todos los beneficios que éstas nos pueden aportar.

Lo que aquí queremos descubrir son las propiedades de las especias mucho más allá de las sensaciones gustativas u olfativas.

Beneficios de las especias y plantas aromáticas

Las plantas aromáticas y las especias tienen muchos beneficios, que se pueden resumir en los siguientes puntos:

  • Cultura gastronómica: Las especias han marcado la historia de la humanidad.

  • Las hierbas y especias mejoran el sabor de los alimentos y por lo tanto permiten una alimentación y nutrición más satisfactorias.

  • Propiedades nutricionales: Pueden ser consideradas excelentes fuentes de determinados nutrientes, incluso en pequeñas cantidades.

  • Propiedades para la salud o medicinales: Consumidas habitualmente pueden tener un papel beneficioso para la salud, especialmente recomendables en algunas enfermedades.

Historia de las hierbas y las especias

La búsqueda incansable de plantas aromáticas y de nuevas rutas comerciales más rápidas y eficientes para su obtención han marcado las conquistas y los descubrimientos de nuevos continentes. Es lo que se explica en La Ruta de las Especias. Por ejemplo, sabemos que la canela era mucho más valiosa que el oro en tiempos del Antiguo Egipto (2.000 a.C.).

selva
Las especias tropicales suelen contener principios muy activos porque la humedad y el buen clima de donde proceden aumentan la competencia entre especies, lo que obliga a estas plantas a producir sustancias más potentes. Son ejemplos de plantas tropicales: la cúrcuma, el jengibre o la pimienta.

El descubrimiento de las especias orientales

Con el descubrimiento de las especias tropicales el hombre encontró plantas con propiedades mucho más potentes que la mayoría de plantas que crecen en otras latitudes.

En climas tropicales, con más calor y humedad, la competencia entre especies es mucho mayor, lo que obliga a estos vegetales a producir fitoquímicos o sustancias de defensa muy activas. Por ejemplo, la pimienta es una especia tropical omnipresente en los restaurantes de todo el mundo, y que además, se sabe que tiene propiedades para aumentar la absorción de numerosas sustancias. También son plantas tropicales: la cúrcuma, el jengibre, el cardamomo, la canela, el café, el té verde, el cacao, la nuez moscada o el clavo de olor.  Algunas de estas plantas también son las que acumulan mayor cantidad de estudios científicos al respecto de sus propiedades.

Una historia desaborida

A pesar de la gran importancia que han tenido las especias en los grandes descubrimientos de la historia, cuando se narran las proezas de los grandes comerciantes y conquistadores, las especias son frecuentemente tratadas sin importancia o menospreciadas. ¿Qué tenían estos ingredientes para motivar a navegar por medio mundo? ¿Sólo sabor? Como veremos a continuación, las hierbas aromáticas y las especias son auténticos alimentos-medicina.

pimienta tipos
La pimienta puede ser de diferentes tipos: negra, blanca, verde o roja. Hay todo un mundo detrás las especias, su procesamiento, sabores, propiedades y usos...

Especias y cultura gastronómica

Los humanos somos los únicos animales de la Tierra que añadimos deliberada y sistemáticamente especias a los alimentos, dentro del arte de la gastronomía, que también hemos sido los únicos en desarrollar, pues ningún otro animal del planeta sabe cocinar. Probablemente cocinar nos hizo humanos.

El uso de hierbas aromáticas y especias contribuye a mantener una cultura gastronómica ancestral, que se ha mantenido y ha cambiado a lo largo de los siglos, a la vez que han evolucionado las sociedades y culturas.

Perder el uso de las especias en la cocina es olvidarse de uno de los protagonistas de nuestra historia que, además, aumentan la calidad alimentaria de la dieta. Hoy en día, el consumo de comida industrializada está prácticamente desprovista de especias.

Las especias nos hacen la comida más agradable

El sabor y la palatividad de los alimentos tienen un papel fundamental en la nutrición humana. En este aspecto, es fascinante cómo las hierbas aromáticas y las especias pueden aportar más sabor, más placer, y por lo tanto una nutrición mejor y más satisfactoria. Para muchas personas, el principal uso de las especias es meramente culinario, solamente para dar sabor a los alimentos, aunque tienen muchos más beneficios.

hierbas aromaticas cocina
Hierbas aromáticas en la cocina

Propiedades nutricionales de las especias y hierbas aromáticas

Todo el mundo tiene más o menos integrado que determinados grupos de alimentos son fuente de ciertos nutrientes. Por ejemplo, las frutas con la vitamina C, o las legumbres con las proteínas y minerales, o las verduras con la fibra y las vitaminas.

Del mismo modo, las especias y las hierbas aromáticas son fuente de nutrientes que no se encuentran en otros alimentos. Son los alimentos más ricos en potasio y calcio, además reducen el consumo de sodio (potencian el sabor salado y evitan el uso de mucha sal) y algunas tienen una riqueza inmensa en ciertas vitaminas. ¡Un auténtico suplemento nutricional a nuestros platos!

valor nutricional de las hierbas aromaticas y especias
Vitaminas y minerales de las hierbas y especias

Propiedades medicinales de las especias

A pesar de ser un componente muy importante para la historia de la humanidad, omnipresente en las cocinas, los beneficios de las especias aún son desconocidos para la mayoría de comensales, quienes frecuentemente las menosprecian, o simplemente desconocen su enorme potencial tanto culinario, como medicinal. Y no solamente entre consumidores, sino que muchos expertos también tienen pendiente la asignatura de adentrarse en el fascinante mundo de las especias y hierbas aromáticas.

La mayoría de constituyentes de las especias muestran actividad antiinflamatoria, antioxidante y antiinfecciosa. A nivel medicinal, también sabemos que las especias y hierbas aromáticas fueron utilizadas con fines curativos desde tiempos antiguos. Para ello podríamos citar las hierbas que aparecen en el Papiro de Ebers (1.500 a. C.), que constituye la farmacopea más antigua conocida. Mil años más tarde, Hipócrates se anticipa hablando sobre las propiedades curativas de los alimentos (como el brócoli para el dolor de cabeza, entre otras propiedades). Existen registros de Catón el Viejo (234-149 d. C.) en los que se recomienda a los ciudadanos romanos cultivar brócoli contra enfermedades gastrointestinales.

Las hierbas aromáticas preparan el sistema digestivo

En tratados muy antiguos, ya se mencionan las propiedades de las plantas para “tonificar” el sistema digestivo, especialmente aquellas que contienen principios amargos. Este uso se ha repetido durante mucho tiempo, de forma tradicional, pero a medida que ha aumentado el criterio científico, también han empezado a ponerse en duda estos remedios tradicionales, siendo considerados incluso atributos sin fundamento científico o propiedades "mágicas".

infusion jengibre menta
Las infusiones se recomiendan tradicionalmente como remedio digestivo. ¿Tendrán las plantas el mismo efecto si se comen como especia o hierba aromática?

¿Qué significa que una planta es digestiva?

Hoy en día podemos explicar científicamente que, tal como sospechaban nuestros antiguos sabios, las plantas aromáticas sí que tienen un efecto real sobre el sistema digestivo, al estimular las secreciones, la absorción de nutrientes, o al intervenir en los mecanismos de saciedad. Esto se explica por un hecho increíblemente interesante, y es que se ha observado que los receptores de los sabores no solamente se encuentran en la lengua, sino que están presentes en muchas otras células de nuestro sistema digestivo y cardiovascular (y en otros órganos).

Por ejemplo, cuando las células del estómago perciben el sabor amargo, se estimula la producción de ghrelina, que es una hormona del hambre y que estimula los movimientos estomacales. De ahí que antiguamente se dieran licores de plantas “digestivas” o “aperitivos” digestivos. En el estómago también se encuentran sensores de glutamato, que regulan la función gastrointestinal...

  • Los receptores del sabor no solamente se encuentran en la lengua, sino que están presentes en muchas otras células de nuestro sistema digestivo y cardiovascular, lo que podría explicar por qué las hierbas aromáticas y las especias presentan beneficios a nivel sistémico.

Propiedades del sabor amargo en otras partes del cuerpo

Las papilas gustativas, es decir, las células capaces de captar el sabor amargo, no solamente se encuentran en la lengua, sino que también se encuentran receptores de este sabor a lo largo de todo el tracto digestivo, de los pulmones, y en otros órganos del cuerpo.

hinojo
El hinojo es una planta con principios amargos. La mayoría de verduras tienen algún tipo de componente amargo.

Resulta muy interesante mencionar que en los pulmones, el sabor amargo tiene la capacidad de estimular las vellosidades que expulsan moco. Eso tiene sentido porque las bacterias fabrican sustancias que activan estos mismos receptores. De este modo, el sabor amargo del aire o del aliento es capaz de estimular las defensas del sistema respiratorio. Todo ello también sugiere que las propiedades de los cítricos para el resfriado van más allá del clásico discurso sobre la vitamina C, ya que contienen, entre otros fitoquímicos, la limonina (principio amargo).

También se ha observado que los receptores del sabor amargo se encuentran en los testículos y estimulan la espermatogénesis.

hierbas aromaticas especias propiedades medicinales
Lámina resumen o infografía sobre las principales propiedades saludables o medicinales de las especias y hierbas aromáticas. ¡Tienen muchas más!

Especias para el estómago

Las hierbas aromáticas y las especias tienen un papel beneficioso para todo el sistema digestivo, incluido el estómago. La capsaicina, el componente picante que se encuentra en los pimientos y chiles, se está estudiando por sus numerosas posibles aplicaciones terapéuticas. Es antioxidante, antiinflamatoria, antibiótica, y tiene propiedades contra la obesidad.

Se ha observado que comer pimientos o chiles en las comidas estimula la secreción ácida del estómago y tiene un efecto protector de la mucosa. La capsaicina también tiene actividad antibacteriana contra Helicobacter pylori, principal causante de gastritis.

pimientos
El sabor picante de los pimientos y chiles es debido a la capsaicina, un componente muy interesante por sus posibles aplicaciones medicinales.

¿Los picantes son perjudiciales para el estómago?

Probablemente en este punto el lector se estará preguntando si el picante no será dañino para el estómago, al revés de lo descrito en estas líneas. En primer lugar, en la dosis está el remedio, no hay que abusar de los picantes porque, como dicta el sentido común, cuando se toman en exceso son irritantes, picantes, e incluso pueden provocar ataques de asma en personas sensibles.

En segundo lugar, es interesante la opinión de algunos científicos sobre el tema de que las especias podrían aumentar ciertos tipos de cánceres debido a su contenido en plaguicidas, lo que denota que es muy importante consumir estos ingredientes ecológicos, libres de plaguicidas tóxicos. Por ejemplo, existen estudios que correlacionan el consumo de capsaicina del chile con mayor riesgo de cáncer de estómago y de vesícula, sin embargo, la sustancia pura no tiene ningún efecto genotóxico ni carcinogénico.

Finalmente cabe considerar la relación que se ha encontrado entre el consumo de hierbas aromáticas y especias (entre el que se incluye el consumo de chiles y especias picantes), con la disminución de numerosas enfermedades.

Propiedades antiinflamatorias de las especias

Una de las ventajas que ofrecen las plantas sobre los medicamentos es que, al contener una gran variedad de compuestos, podría decirse que su efecto es más fisiológico o modulable que el de los medicamentos químicos o puros. Por ejemplo, la cúrcuma es un reconocido antiinflamatorio del que se han aislado más de 5000 químicos activos. La cúrcuma no solamente disminuye la inflamación, sino que también es capaz de aumentar los genes antioxidantes, y estimular las defensas naturales del organismo contra los procesos inflamatorios.

curcuma
La cúrcuma es uno de los mejores antiinflamatorios naturales que se conocen.

Diferencias entre antiinflamatorios naturales y puros

En otras palabras, en lugar de intervenir en una de la sustancias que causan inflamación en el cuerpo, la cúrcuma es capaz de intervenir en distintos puntos de la cascada inflamatoria, de modo que su efecto es igualmente potente, pero mucho más equilibrado que el hecho de administrar un químico puro, como ocurre con los fármacos. Por el mismo motivo, se ha recomendado que cualquier tratamiento farmacológico sea acompañado de abundantes plantas, ya sea como especias, como suplemento (con consejo médico), o con abundantes verduras en la alimentación. Los vegetales equilibran el metabolismo.

Potente antiinflamatorio de aceite de oliva y chile

No podemos hablar de antiinflamatorios sin mencionar las propiedades del chile picante. El componente picante del chile son los capsinoides, que son sustancias con efecto antiinflamatorio, termogénico y antibióticos naturales, y capaces de estimular la pérdida de peso.

olvanil, antiinflamatorio de aceite de oliva y chile
El olvanil es un potente antiinflamatorio que se obtiene de la maceración del aceite de oliva virgen con chile picante.

¿Cómo tomar chile picante?

Muy interesantes resultan aquellos estudios que han observado que con la maceración de chile picante con aceite de oliva virgen reaccionan sustancias de ambos ingredientes, produciéndose un potente antiinflamatorio natural llamado olvanil (N-oleylvanillamine), un capsinoide derivado del chile que no es picante, y que es más antiinflamatorio que la capsaicina del chile, de la cual deriva.

El carnosol y el ácido ursólico (= ácido oleanólico) también son potentes antioxidantes y antiinflamatorios, y se encuentran en muchas plantas mediterráneas como la salvia, o el romero.

Especias contra la obesidad

La conexión entre la palatividad, las especias, y la obesidad, es cada vez más evidente. Uno de los compuestos más estudiados en este campo son los capsinoides (componentes del chile y los pimientos). Los capsinoides aumentan la oxidación de las grasas, aumentan el gasto energético del cuerpo y aumentan la saciedad. Se estima que consumir capsaicina cada día produce una pérdida de peso significativa al cabo de 1-2 años, por su efecto sobre el metabolismo (aumentar la termogénesis), y por saciar el apetito. Estas propiedades de la capsaicina también se están estudiando por su posible efecto sobre el rendimiento deportivo.

Los mexicanos comen una media de 250 mg de capsaicina al día, y los americanos consumen 0,6 mg de capsaicina el día. Se ha relacionado la diferencia entre este consumo con la obesidad en el momento de adoptar una dieta occidentalizada. Además, por supuesto, de otros factores como el ambiente obesogénico.

También se ha demostrado que el capsitato (capsitate en inglés), un derivado no picante de la capsaicina del chile, es interesante al poder producir cambios en la composición de la grasa corporal. En algunos países, este componente ya se utiliza como suplemento alimentario.

Especias y hierbas aromáticas para enfermedades digestivas

frutos hinojo
El hinojo tiene propiedades carminativas y digestivas.

Las plantas que más se recomiendan para enfermedades gastrointestinales son aquellas llamadas carminativas, que tienen propiedades para eliminar los gases y calmar los retortijones.

El efecto de estas plantas es debido a distintas posibles vías: que estimulan la digestión de los carbohidratos, la modulación de las bacterias, de forma que se regula el gas que producen, o la disminución de la sensibilidad visceral a los gases. Son ejemplos de plantas carminativas la mayoría de hierbas y especias culinarias, como el anís, el hinojo, la menta, o la canela.  

El jengibre también se utiliza porque tiene propiedades para disminuir los vómitos y también es un antihistamínico natural.

Hierbas aromáticas y especias para la diabetes

canela
La canela, tomada de buena calidad y diariamente, puede contribuir a mejorar la diabetes.

Se ha observado que la canela aumenta la sensibilidad a la insulina, haciendo que ésta tenga un efecto más eficiente, y ayudando a luchar así contra la diabetes. Además, la canela también estimula directamente las células pancreáticas para que produzcan más insulina. La ingestión de 1 a 6 gramos al día de canela disminuye los niveles de glucosa en sangre aproximadamente un 20%. La capsaicina, el componente del chile picante, también tiene propiedades en este sentido.

Otro componente interesante es la taurina, que aunque no sea una especia, sino un componente que se encuentra en marisco y pescado, también puede aumentar la secreción de insulina del páncreas. De hecho, hay estudios curiosos en los que se ha observado una mejora de la diabetes solamente comiendo pescado diariamente durante un par de semanas.

Especias contra el cáncer

Cuando se habla sobre las propiedades de las especias o de cualquier otra planta contra el cáncer, se tiene que aclarar primero que cada tipo de cáncer es diferente, y que cualquier cáncer requiere tratamiento médico. Por el momento, es imposible curar un cáncer con ninguna planta, ya que no existe una quimioterapia natural. Todo ello no quita la posibilidad de que sea muy interesante la introducción de las plantas, como las especias o una dieta saludable, como parte del tratamiento del cáncer, o como soporte nutricional muy adecuado.

mostaza
Las crucíferas, como la mostaza, tienen componentes con propiedades contra el cáncer. Un consumo habitual de estas verduras disminuye el riesgo de contraer enfermedades.

¿Qué propiedades tienen las hierbas y especias contra el cáncer?

Las especias tienen un papel muy importante tanto en la prevención como en el posible tratamiento de numerosas enfermedades crónicas, incluido el cáncer. Un impresionante informe de la Organización Mundial de la Salud muestra que la incidencia de cáncer está inversamente relacionada con los países productores y consumidores de especias: En los países donde más especias se consumen, el riesgo de cáncer disminuye (OMS, informe GLOBOCAN, 2009, disponible en Cancer Today).

Esto podría explicarse porque las especias contienen sustancias que pueden modular diferentes fases en las que se desarrollan los cánceres. Por ejemplo, la canela tiene un claro efecto antitumoral con varios melanomas. Los glucosinolatos, componentes presentes en el brócoli, o en la mostaza, pueden actuar bloqueando numerosos cancerígenos y aumentando los procesos de desintoxicación del organismo. El consumo habitual de crucíferas, cinco veces a la semana, es uno de los mayores quimioprotectores que existen. También se ha sugerido que el consumo de plantas con mentol en la dieta (infusiones de menta,...) podría inhibir la proliferación del cáncer de próstata.

hierbas aromaticas y especias
Existe una enorme variedad de especias y hierbas aromáticas, sabores para todos los gustos, por lo que no hay excusa para no consumirlas.

¿Qué plantas tienen propiedades para el cáncer?

La cúrcuma es una de las plantas estrella en el campo del cáncer. Se ha observado que esta planta tiene numerosas propiedades contra diferentes tipos de cáncer, aunque presenta un inconveniente: que tiene una absorción baja.

Se han propuesto diferentes alternativas o soluciones a este problema, como mezclarla con chocolate, con huevo, o con otros alimentos grasos saludables, porque la lecitina y grasas aumentan su absorción.

Otra gran ayuda y sinergia es la pimienta (rica en piperina), conocida ampliamente porque aumenta significativamente la absorción de cúrcuma, además de tener por sí misma otras propiedades.

Especias para el cerebro

Uno de los campos que despierta más interés actualmente sobre las especias es su posible efecto sobre el sistema nervioso. En ese sentido, las especias podrían tener un efecto neuroprotector, es decir, contra la degeneración o envejecimiento prematuro del cerebro.

En modelos con animales, la capsaicina, ha demostrado mejorar las capacidades cognitivas en ratas con Alzheimer. Por otra parte, son muchos los estudios que sustentan el uso de la aromaterapia en personas con Alzheimer, demencia, y otras afectaciones nerviosas. La aromaterapia plantea, además, que sea posible la absorción nasal y retro nasal de algunos componentes de los olores de los aceites esenciales, lo que explicaría sus efectos sobre el sistema nervioso, donde se abre un nuevo campo lleno de incógnitas y posibilidades.

Sobre las especias y sus efectos para el cerebro, merecen ser mencionadas aquellas hipótesis sobre que la curcumina de la cúrcuma contribuye a disminuir la prevalencia de Alzheimer en la India.

El carvacrol, componente de muchas hierbas aromáticas como el romero, también se está estudiando por su papel protector contra el daño cerebral y en modelos animales con enfermedades neurodegenerativas.

ancianos
Consumir especias ayuda a conservar la mente en buen estado.

Especias contra el dolor

El pimiento picante o chile picante (Capsicum spp.) ha sido utilizado como analgésico local, aplicado sobre la zona de dolor en ungüentos o cremas. En el mercado se encuentran numerosos preparados para el dolor que contienen este principio.

Los efectos antiinflamatorios de las especias se pueden utilizar vía interna y vía externa, pues introducir estos alimentos en la dieta también ejerce un efecto antiinflamatorio (Consumir especias y hierbas aromáticas, pero no ingerir productos con capsaicina que no estén preparados para uso interno, por ejemplo cremas de uso tópico).

Conclusiones sobre las hierbas y especias aromáticas

Ya en el año 1923 Victor Lindlahr afirmaba que “El 90% de las enfermedades conocidas para el hombre están causadas por comida barata”. Hoy en día la frase sigue estando vigente sobre la comida barata, excepto si pensamos en las especias. Lo que antes era muy poco asequible, hoy pueden disfrutarlo todas las personas del mundo.

Las hierbas aromáticas y las especias son, sin duda, la fitoterapia escondida en la cocina. No hay que irse a buscar ingredientes muy selectos, costosos o miraculosos para llevar una alimentación saludable.

propiedades clavo
Propiedades medicinales del clavo de olor

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- Usos y propiedades de la infusión de romero

- Infusión de tomillo

- Propiedades de la infusión de jengibre

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