¿Qué es el páncreas y para qué sirve?

Características, funciones y enfermedades del páncreas

¿Qué es el páncreas ?

El páncreas es un órgano abdominal de unos 15 cm. de longitud por 5 cm. de ancho. Está situado en la parte superior de la cavidad abdominal. A menudo se refiere a este órgano como una "glándula grande", debido a que su máxima función es la de segregar diferentes sustancias, como hormonas o enzimas.

pancreas
Dibujo del páncreas

¿Qué hace el páncreas?

El páncreas tiene dos funciones principales:

  • Funciones digestivas (funciones del páncreas exocrino): Es un órgano digestivo íntimamente relacionado con el intestino y el hígado, que colabora en las funciones de digestión y metabolismo de los nutrientes.

  • Funciones hormonales (funciones del páncreas endocrino): El páncreas secreta hormonas que son necesarias para el correcto funcionamiento del organismo.

Funciones digestivas del páncreas

El páncreas digiere los carbohidratos, grasas y proteínas. Lo hace fabricando enzimas, unas sustancias que se liberan en el duodeno (el primer tramo del intestino), a través del conducto de Wirsung.

Cuando las enzimas entran en contacto con el bolo alimenticio de los intestinos, rompen los alimentos en moléculas más pequeñas para que puedan ser digeridas.

En estas funciones digestivas, el páncreas actúa como glándula exocrina, porque expulsa sus jugos a la luz intestinal y actúa sobre los alimentos.

Funciones hormonales del páncreas

El páncreas también cumple una función hormonal al secretar insulina y otras sustancias, que son liberadas a la sangre para cumplir determinadas funciones.

Estas hormonas se secretan en un tipo de células del páncreas llamadas islotes de Langerhans.

Estas funciones corresponden a la función endocrina del páncreas, porque sus secreciones van al torrente sanguíneo y actúan en las células del propio cuerpo.

Funciones del páncreas exocrino

Aparato digestivo
Dibujo del aparato digestivo

Con tan sólo ver, oler o probar un alimento, el organismo ya envía una señal al páncreas para que empiece a liberar en el intestino las sustancias que le permitirán digerir y absorber los alimentos que comerá (fase cefálica de la digestión).

También hay otro factor que indica la presencia de alimento en el tracto digestivo, que son las hormonas secretina y colecistocinina-pancreozimina. Estas dos hormonas son fabricadas por la pared intestinal cuando el quimo (bolo alimenticio) llega al duodeno. Viajan a través de la sangre y al llegar al páncreas, estimulan la fabricación de jugos pancreáticos.

¿Qué son los jugos pancreáticos?

El páncreas secreta jugos digestivos o jugos pancreáticos, que se componen de agua, sodio y potasio principalmente. El líquido y los minerales sirven de vehículo para transportar las enzimas, que son las sustancias activas que realizan las funciones de digestión.

¿Qué tipos de enzimas contienen los jugos pancreáticos?

Las enzimas secretadas por el páncreas son:

  • La tripsina

  • La quimiotripsina

  • Lipasa pancreática

  • Amilasa pancreática

Funciones de las enzimas de los jugos pancreáticos

  • Tripsina y la quimiotripsina: Se secretan en forma de tripsinógeno y quimiotripsinógeno, pero se activan en el intestino formando tripsina y quimiotripsina. Estas enzimas ayudan a digerir las proteínas (enzimas proteolíticas), rompiéndolas en aminoácidos.

  • Lipasa pancreática: Es la enzima más importante encargada de digerir las grasas. Las descompone en ácidos grasos de cadena corta, ácidos grasos libres y fosfolípidos.

  • Amilasa pancreática : Se encarga de descomponer los carbohidratos y glúcidos en mono y diglicéridos (azúcares).

Activación de las enzimas pancreáticas en el intestino

aceite oliva
Las personas con pancreatitis tienen problemas para digerir las grasas y deben moderar su consumo en la dieta

La activación de estas enzimas ocurre cuando llegan en el duodeno, por la enteroquinasa, una sustancia segregada por las células de las paredes intestinales (enterocitos de la mucosa intestinal) que activa las enzimas digestivas.

El motivo por el cual este tipo de enzimas necesitan una activación es sencillo: Estas enzimas se deben activar en el tracto digestivo ya que, de lo contrario, si fuesen activas en el páncreas, digerirían las paredes del mismo órgano, que también están formadas por proteínas. Por este motivo, deben ser activadas por la mucosa intestinal.

Si estas enzimas se activan en el páncreas, se produce una "autodigestión" del órgano y se produce una pancreatitis. Esto puede ocurrir por ejemplo cuando hay una piedra que obstruye el conducto de salida de los jugos pancreáticos (coledocolitiasis).

Páncreas endocrino (funciones hormonales del páncreas)

El páncreas produce diversas hormonas. Las células del páncreas encargadas de esta función (función endocrina) se llaman Islotes de Langerhans, y están distribuidas por todo el órgano en agrupaciones de diferente tamaño. En los islotes de Langerhans hay distintos tipos de células: "alfa", "beta" o "delta".

Las hormonas pancreáticas se liberan en la sangre y actúan sobre las células del cuerpo, dando órdenes de metabolismo.

¿Qué tipos de hormonas produce el páncreas?

Las principales hormonas que fabrica el páncreas son:

  • Insulina: Es la hormona que fabrica el páncreas en mayor cantidad. Su síntesis se realiza por las células beta de los islotes de Langerhans. La insulina se fabrica cuando se está haciendo la digestión o se come un alimento dulce, y se encarga de bajar el azúcar en sangre. Actúa sobre las células del hígado, de los músculos y del tejido adiposo dando la orden de " coger la glucosa de la sangre porque hay mucha" (se está ingiriendo un alimento rico en azúcar). Sin la presencia de insulina, las células no podrían aprovechar el azúcar de la sangre, y por lo tanto, no podrían tener energía. La falta de insulina produce la diabetes. Cuando no hay insulina, o se produce en cantidades insuficientes, se producen hiperglicemias. En esta enfermedad, se tiene que administrar insulina para bajar el nivel de azúcar en la sangre y permitir que ésta sea captada por los diferentes tejidos.

  • Por el contrario, si se administrase demasiada insulina, podría llegarse a una situación muy peligrosa para el organismo: Se produciría una hipoglucemia, con el consecuente riesgo de que, al haber poco azúcar en la sangre, las células del cuerpo (del cerebro, del corazón, de la musculatura pulmonar, etc.) no tengan energía para trabajar.

  • Glucagón: Esta hormona se sintetiza por las células alfa de los islotes de Langerhans y tiene una función antagonista de la insulina. El glucagón se encarga de liberar la glucosa proveniente de las reservas del hígado a la sangre. Esta función se realiza, por ejemplo, cuando realizamos ejercicio físico y los músculos necesitan energía para trabajar.

  • Somatostatina : Se fabrica en las células delta de los islotes de Langerhans. Cuando se libera, inhibe la función de la insulina y del glucagón.

  • Otras hormonas: polipéptido pancreático,...

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