FRUTA DEL DRAGÓN

(Hylocereus undatus)

Características de la pitahaya o fruta del dragón

pitahaya planta epifitica cactus Hylocereus undatus
Foto de un ejemplar de pitahaya gigante en Vietnam (Hylocereus undatus). Se trata de una planta epífita, capaz de trepar para crecer postrada, sobre los árboles.

Nombre vulgar: pitahaya, fruta del dragón, pitaya, pitajaya, pitahaya de Cardón.

- Inglés: Dragonfruit, pitaya, strawberry pear, night-blooming cereus, night-blooming cactus.

- Thai: Kaeo Mangkon, Luk Mangkon
- Vietnam: Thanh Long (ojos de dragón), Dragon fruit

Nombre científico: Hylocereus undatus (Haw) Brit. & Rose
- Sinónimo taxonómico: Cereus undatus Hawort

Familia: Cactáceas

Origen: Se desconoce su origen. Planta originaria de la región entre el sudoeste de Estados Unidos y México. Introducida en Hawai en 1830, donde se ha naturalizado. Llevada a Vietnam por los franceses hace más de 50 años, donde también se ha naturalizado.

Hábitat: América tropical y subtropical, selvas perennifolias y caducifolias. Se puede encontrar desde el nivel del mar hasta los 2.000m. de altura.

Distribución o países donde es oriunda: sudoeste de Estados Unidos, sur de México, costa del Pacífico de Guatemala, Costa Rica, El Salvador, las Antillas, Bahamas, Bermudas, Vietnam, sur de China, Tailandia, Australia y Taiwán. Actualmente se encuentra cultivada en regiones tropicales y subtropicales para la producción y comercialización de frutos. Los principales productores mundiales son México, Nicaragua e Israel.

Descripción de la planta de la pitahaya

La pitahaya o fruta del dragón (Hylocereus undatus), es una planta trepadora de la familia de las Cactáceas que crece en América tropical y subtropical.

pitahaya
Foto rama de fruta del dragón con frutos (Hylocereus undatus).

La fruta del dragón es una planta epífita, que como indica su nombre, se encuentra encima de árboles y ramas en la selva tropical (etimológicamente “epi”, sobre y “phytos”, planta). La planta trepa por los árboles para nutrirse de la luz del sol, así como se beneficia de la humedad del dosel arborio y de los nutrientes del aire.

Las raíces aparecen en las paredes de los tallos y espacios intercostales, que permiten a la planta fijarse a sus tutores (raíces adventicias). No es una planta parásita, ya que solamente utiliza el tutor como soporte. Los tallos rastreros desarrollan raíces subterráneas como las de una planta terrestre.

Los tallos son suculentos o carnosos, de sección triangular y hasta 5cm. de ancho, color verde, márgenes ondulados y muy ramificados. En su interior contienen reservas de sustancias nutritivas y agua, que permiten a la planta sobrevivir en condiciones extremas, como suelos pobres, poca humedad y los períodos de sequía.

¿Cómo hace la fotosíntesis esta planta?

El tejido de los tallos transpira a través de estomas, que no son más que pequeños orificios en la superficie del tejido que permiten el intercambio de gases (ver animación). Los estomas permanecen cerrados durante el día, para evitar la pérdida de agua; y se abren durante la noche para permitir la entrada de dióxido de carbono, necesario para que la planta pueda realizar la fotosíntesis (concretamente, metabolismo del ácido crasuláceo o CAM).

* Más información: Adaptaciones de los Cactus

Flores de la pitahaya o fruta del dragón

En cada areola posee de 2 a 5 espinas cortas (1-3 cm.) y agudas. Las areolas o yemas son capaces de desarrollar nuevos tallos y flores.

fruta del dragón
Foto frutos de pitahaya o fruta del dragón abiertos transversalmente (Hylocereus undatus).

Las flores son grandes, de 20-35cm. de largo por 22 - 35cm. de diámetro. Flores acampanuladas, tubulares, hermafroditas y de color blanco o rosado. Florece por la noche y su olor es muy fragante, pero se marchitan al día siguiente.

Frutos de la pitahaya o fruta del dragón

Este fruto es comestible. Se trata de una baya carnosa, ovoide, redondeada y alargada, de 10 a 15cm. de diámetro. Tiene la piel de color roja, púrpura o amarillento, y en la superfície presenta brácteas o escamas foliáceas de color verdoso.

La pulpa es blanca, roja, rosada o amarilla, con numerosas y diminutas semillas de color negro. Su peso oscila entre 200g. a 1kg. y tiene un sabor dulce, poco agrio. La cosecha de la fruta se produce de junio a septiembre.

Partes utilizadas de la pitahaya o fruta del dragón

Los frutos son los más populares por su consumo en la alimentación. Todas las partes de la planta tienen usos distintos.

Usos de la pitahaya o fruta del dragón

Como alimento, es un fruto rico en fibra, vitamina C y hierro. Se sirve partida por la mitad para consumirla con una cucharilla, muy habitual en el trópico y países subtropicales. El jugo es un aderezo de macedonias de frutas y demás postres. Además, es un ingrediente colorante de pasteles y caramelos. Apta para la elaboración de mermeladas y jarabes. Las flores sin abrir se cuecen y se consumen como verdura.

fruta del dragon
Foto de frutas del dragón tal como se venden en los mercados (Hylocereus undatus).

Propiedades medicinales de la fruta del dragón

La planta se utiliza con fines medicinales. Posee componentes con efectos para la salud.

*Más información: Propiedades de la fruta del dragón

Uso ornamental

La planta entera se utiliza como planta de adorno, debido a su fácil cultivo, a que forma bonitas estructuras colgantes y al atractivo de la planta cuando florece y fructifica.

También se utiliza en jardinería como patrón de injerto de cactus ornamentales.

Composición de la fruta del dragón

Composición del fruto del dragón por 100g.
Nutriente Contenido
Calorías (kcal.) 36
Carbohidratos (g.) 13,2
Proteínas (g.) 0,4
Grasas (g.) 0,1
Fibra (g.) 0,5
Vitamina C (mg.) 25
Fósforo (mg.) 19
Composición de la pitahaya (Hylocereus undatus).
  • El fruto nos aporta azúcares, entre un 11 y un 16%, que se absorben lentamente debido a la fibra que contiene el mismo fruto. La fibra es principalmente del tipo mucílago y pectina, que reporta beneficios sobre el tránsito intestinal.

  • El contenido en grasas es muy bajo. La fruta del dragón posee pocas proteínas, cerca del 1%.

  • Oxalatos: la tribu Hylocereus presenta oxalatos de calcio en sus frutos, al igual que otras plantas Cactáceas como el nopal (Opuntia ficus-indica).

  • Flavonoides: Las flores y frutos de la planta contienen flavonoides: kaempferol, quercetina, isoramnetina y compuestos derivados de éstos.

  • Si se trata de una pitahaya de pulpa morada, tenemos además los beneficios de las antocianinas o pigmentos naturales, con efecto antioxidante y protector de la fragilidad capilar. Especialmente, los pigmentos de color morado benefician la salud de los ojos.

Componentes medicinales de la pitahaya

La fruta del dragón contiene captina, una sustancia que funciona como tónico cardiaco y estimulante del sistema nervioso.

Nombre botánico de la pitahaya

La clasificación botánica de la fruta del dragón

Clasificación botánica de la fruta del dragón
Reino Plantae - Plantas
Subreino Tracheobionta - Plantas vasculares
Superdivisión Spermatophyta - Plantas con semillas
División Magnoliophyta o Angiospermas
Plantas con flores
Clase Magnoliopsida o Dicotiledóneas
Subclase Caryophyllidae
Orden Caryophyllales
Familia Cactáceae o Cactáceas
Subfamilia Cereoideae
Tribu Hylocereae
Subtribu Hylocereinae
Género Hylocereus
Especie H. undatus

* Más información: Clasificación de las plantas

Más información sobre la fruta del dragón.

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