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LOS ERIZOS DE MAR

Características de los erizos marinos

Aspecto físico de los erizos de mar

Abeja

Foto de erizo de mar
(El erizo de mar tiene el cuerpo protegido por unas afiladas espinas
)

Los erizos de mar miden entre 3 y 18 dependiendo de la especie en cuestión. El color del caparazón de los erizos varía entre negro a violáceo-verdoso, marrón claro a marrón-verdoso oscuro. La largada de las espinas también es distinta según la especie de erizo marino.

El erizo de mar más grande del mundo es el erizo rojo (Trongylocentratus franciscanus) que mide 18 cm de diámetro.

Los erizos marinos pueden ser de distinta forma. Maretia planulata tiene forma oval. El erizo de fuego (Asthenosoma varium) es de forma esférica, mientras que Laganum depressum tiene forma plana. Sin embargo, de forma general, estos animales tienen forma oval o de globo.

Estos animales tienen simetría radial, un tipo de simetría más primitiva que la simetría bilateral. Las estrellas de mar y la medusa también tienen este tipo de simetría. Los erizos marinos, como el resto de equinodermos, tienen concretamente simetría pentarradial.

Anatomía de los erizos de mar

La boca de los erizos de mar está situada en la cara inferior y el ano en la cara superior del animal. Los erizos marinos poseen una estructura masticadora muy especializada llamada linterna de Aristóteles formada por muchísimas piezas esqueléticas y músculos.

Como los otros equinodermos, como las estrellas de mar, los erizos de mar tienen un sistema ambulacral que acciona los pies ambulacrales. Con la acción de las espinas móviles y los pies ambulacrales, los erizos de mar se desplazan lentamente sobre el sustrato marino. Los pies ambulacrales también cumplen una función respiratoria.

La superficie corporal de los erizos de mar está cubierta de unas estructuras especiales en forma de pinza llamadas pedicelarios, que entre otras funciones, está la de ahuyentar los depredadores.

Los erizos de mar tienen su blando cuerpo protegido por un rígido caparazón formado por series meridianas de placas calcáreas soldadas entre sí. Además, estos animales están cubiertos de espinas móviles que les sirven para protegerse de los enemigos y como sistema de locomoción.


Clasificación de los erizos de mar

Los erizos de mar son un tipo de invertebrado emparentado con las estrellas de mar, los pepinos de mar y las ofiuras (parecidas a las estrellas de mar). Todos estos animales son equinodermos, es decir, con esqueleto interno formado por placas.

Se cree que existen unas 900 especies de erizos de mar.


Comportamiento de los erizos de mar

Los erizos marinos son animales gregarios, formando grupos a veces muy numerosos.


¿Dónde viven los erizos de mar?

Los erizos de mar son animales bentónicos, es decir, que habitan en el fondo marino, entre las rocas. Concretamente, se encuentran en la zona intermareal e inframareal, es decir, en la zona muy cercana a la costa, donde hay una gran influencia de las mareas. Pero hay algunas especies de erizos marinos que pueden vivir hasta los 2.500 metros de profundidad.

Los erizos de mar son extraordinariamente abundantes en la zona costera de la Península Ibérica.

* Información relacionada: Lugares dónde viven los animales / Características del mar


¿Qué comen los erizos de mar?

Los erizos son generalmente animales herbívoros. Sin embargo, se alimentan tanto de materia vegetal como animal, tal es el caso de algas o de cadáveres.

* Información relacionada: Alimentación de los animales


Reproducción de los erizos de mar

Los erizos marinos tienen los sexos separados, por lo que encontramos erizos machos y erizos hembras. Es dificil distinguir el sexo en el caso de los erizos de mar. Sin embargo, los erizos macho normalmente se encuentran en zonas más expuestas a la marea que los erizos hembra, que viven un poco escondidos. De esta forma, el esperma de los erizos macho puede diseminarse mejor a través de la corriente marina y las larvas de los erizos están más bien protegidas.

Los erizos tienen reproducción sexual y la fecundación es externa. Estos animales marinos sufren metamorfosis completa.

La mayoría de las especies de erizo marino, alcanzan la madurez sexual al cabo de 5 años de vida.

* Información relacionada: Reproducción de los animales


Utilidad de los erizos de mar

Los erizos de mar son apreciados en la gastronomía en varias partes del mundo, como España, Francia, Italia, Corea, Japón, Chile, Panamá y Perú. De hecho, se dice que son un manjar delicioso. Del erizo de mar, se aprovechan sus huevas o las gónadas masculinas, según sea un macho o una hembra. Una vez abierto el animal, es fácil reconocerlas por ser tiras de color rojizo anaranjado. La época de explotación de este producto es el invierno, cuando estos animales están en plena reproducción.

Se comen cocidos y crudos en temporada de recolección. También se utilizan para elaborar el caviar de erizos de mar, el paté de erizos de mar, distintos revueltos, sopas, cremas, salsas, cebiches, arroces y pasta, etc. En Japón las gónadas del erizo de mar son consideradas un manjar. Allí, se las las conoce como "uní" y se las consume anualmente por toneladas.

Los erizos de mar se crían en acuicultura. Japón, Chile, Estados Unidos son grandes productores de erizos de mar.

La gran mayoría de las especies de erizo marino son comestibles.

Las púas de algunos erizos de mar, como Heterocentrotus mammillatus, sirven para fabricar collares.

Desde el punto de vista ecológico, los erizos también son útiles, pues limpian los arrecifes de algas e impiden la asfixia del coral.


Erizos venenosos

Los erizos de fuego, un tipo de erizos tropicales, tienen espinas venenosas de 30 cm de largo que pueden causar dolorosas heridas a los bañistas porque sus púas secundarias finalizan en unos sacos que están cargados de glicoides, serotonina o sustancias similares a la acetilcolina. El contacto con estos erizos venenos produce un eritema doloroso (enrojecimiento de la piel) y ulceración. El tratamiento se basa en aliviar los sintomas debidos al envenenamiento, como la administración de algún analgésico.

Sin embargo, la mayoría de los erizos marinos no son venenosos aunque sus espinas se pueden clavar profundamente a la piel al pisarlos y necesitaremos la ayuda de un especialista para quitarlas.

Más informacion sobre otros animales salvajes en el listado superior.

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El contenido de este artículo es informativo. Le recordamos que la comercialización y tenencia de las especies animales exóticas están sujetos a la legislación de cada país.

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