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LOS DINOSAURIOS

 

Cómo eran los dinosaurios


Los dinosaurios son los animales que han alcanzado mayores logros evolutivos.

Los primeros dinosaurios eran pequeños y bípedos (corrían, andaban y se sostenían sobre 2 píes). Tenían una alimentación carnívora u omnívora. Se extinguieron hace unos 200 millones de años, hacia el final del triásico. Más tarde, aparecieron los dinosaurios herbívoros y los dinosaurios, tanto herbívoros como carnívoros, alcanzaron un tamaño colosal.

El tamaño de los dinosaurios era tan dispar que había especies del tamaño de un lagarto y otros más grandes que un elefante. Algunos eran bípedos, como Velociraptor, Parasaurolophus, Deinonychus, Allosaurus y otros, en cambio, eran cuadrúpedos, como Diplodocus, Stegosaurus, Brontosaurus, Triceratops o Brachiosaurus.

El término "dinosaurio" apareció hace poco más de 150 años y todavía es sinónimo de criatura terrorífica y muy peligrosa. Literalmente, la palabra "dinosaurio" significa lagarto terrible y viene del griego, de "deinos" y "sauros". Tras crearse la palabra dinosaurio en 1842 en voz del paleontólogo Richard Owen se exhumaron muchos restos fósiles para el estudio de estas fascinantes criaturas.


Como en el caso del dragón de Komodo, en los dientes del Tyrannosaurus rex había bacterias patógenas (causantes de enfermedades), por lo que cuando daba un mordisco a su presa le causaba tarde o temprano la muerte por infección de la herida.


Antes de que el ser humano poblara la Tierra, hace millones de años, un gran número de especies de dinosaurios dominaban nuestro planeta. Estas criaturas vivieron sobre todo en la era Secundaria (Mesozoico) y se extinguieron hace unos 65 millones de años, al final del Cretácico. Los dinosaurios aparecieron hace unos 200 millones de años y dominaron los ecosistemas terrestres durante unos 160 millones de años.

Los grandes herbívoros, como el Sauroposeidon, se defendían de sus enemigos por el tamaño, por lo que crecían y se desarrollaban rápidamente, mucho más rápido que los dinosaurios carnívoros. Otra estrategia defensiva de Sauroposeidon, se basaba en la reproducción. Como las tortugas marinas, este reptil ponía muchos huevos con la esperanza de que alguno llegara a adulto.

Parasaurolophus
tenía una excresencia ósea con forma cónica en la cabeza. Era un apéndice nasal formado por 2 tubos huecos que empezaba en el hocico y acababa detrás de la cabeza. Esta estructura se cree que servía de amplificador sonoro para atraer a las hembras.

Como sucede con los animales de nuestros tiempos, en la época de los dinosaurios se seleccionaban los animales más fuertes, inteligentes y sanos, tal y como manda la ley de Darwin.




Dibujo de dinosaurio Tyrannosaurus

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Clasificación de los dinosaurios


Los dinosaurios formaban parte del grupo de los cuadrúpedos o tetrápodos, como los anfibios, los reptiles, las aves y los mamíferos. Es decir, que se desplazaban apoyando las 4 patas. Los anfibios son los antepasados de los reptiles. Los reptiles se clasifican en 4 grupos que se distinguen por los distintos tipos de fenestraciones (ventanas temporales). Éstas están situadas en la parte lateral del cráneo y detrás de las órbitas. Los dinosaurios eran diápsidos porque poseían dos fenestraciones situadas en posición superior e inferior. Los músculos de la mandíbula se conectaban por tendones que pasaban por estas fenestraciones. Ello permitía una mayor amplitud de apertura bucal para poder capturar mejor las presas.

Los dinosaurios se distinguían por la forma de la cadera. Según este criterio, estos animales se dividen en 2 órdenes: saurisquios y ornitisquios.

La cadera de los dinosaurios consta de 3 huesos: pubis, ilion e isquion. Cuando el pubis y el isquion se fijan al ilion, con lo que el pubis se orienta hacia adelante y el isquion hacia atrás, se habla de saurisquio (dinosaurio con cadera de reptil) o sauripelviano.

Si el pubis y el isquion son paralelos y se encuentran orientados hacia atrás, se habla de ornitisquio (dinosaurio con cadera de pájaro) o avipelviano. Éstos a su vez se subdividen en subórdenes que comprenden a las familias de dinosaurios. Los grupos taxonómicos se clasificaban también según si los dinosaurios eran herbívoros o carnívoros, su tamaño o el modo de desplazarse.

A lo largo de la evolución, los reptiles con cadera de reptil o saurisquios se dividieron a su vez en 2 subórdenes: los terópodos y los sauropodomorfos. Mientras que los terópodos eran carnívoros, como Allosaurus o Deinonynchus (uno de los dinosaurios depredadores más peligrosos que existieron), los sauropodomorfos eran herbívoros de gran tamaño, como Diplodocus. Los ornitisquios, por su parte, tenían una dieta vegetariana y había 4 grandes grupos: anquilosaurus, dinosaurios cornudos, ornitopópodos y estegosaurios.


Anatomía de los dinosaurios


Había un grupo de dinosaurios, los ceratopsios, que se caracterizaba porque poseían cuernos en la cabeza. Triceratops fue el ceratopsio más conocido. Se piensa que sirvieron para defenderse de los dinosaurios carnívoros o para luchar contra sus adversarios en la época de apareamiento.

Los dientes eran distintos según la dieta del animal. Los dinosaurios carnívoros tenían dientes puntiagudos y cortantes como una sierra. Los dientes de los dinosaurios vegetarianos estaban menos desarrollados y servían para triturar las plantas que iban a ingerir.

Los dinosaurios normalmente tenían un buen sentido del olfato y del oído. Tyrannosaurus tenía un sentido del olfato muy desarrollado, hasta el punto que localizaba sus presas por el olor. Sin embargo, los dinosaurios voladores, como las aves rapaces, tenían poco desarrollados este sentido, pero tenían un buen sentido de la vista.



Dibujo de dinosaurio Triceratops


Costumbres de los dinosaurios


Estos animales normalmente vivían y se desplazaban en grupos, como lo demuestran numerosos fósiles exhumados. Formaban colonias de nidificación y cooperaban en la vigilancia de los nidos. Se sabe que el T-rex macho es quien cuidaba de sus crías. En cambio, había especies como el Sauroposeidon que no cuidaban de su descendencia, pues era una especie muy poco inteligente. El tamaño del cerebro de este reptil era muy pequeño.



Alimentación de los dinosaurios


Los dinosaurios carnívoros no conseguían la comida del mismo modo. Mientras que unos dinosaurios eran cazadores o pescadores, otros eran carroñeros y otros se alimentaban de vegetación. Como dinosaurios cazadores había Tyrannosaurus, Deinonychus, Velociraptor, Allosaurus... Como dinosaurios pescadores, existió Baryonyx walkeri. Tenía cráneo de cocodrilo. Muchos dinosaurios complementaban la carne obtenida de cacerías con la carroña. Como dinosaurios herbívoros hubo Diplodocus, Stegosaurus, Triceratops, Brachiosaurus, entre otros.



Reproducción de los dinosaurios


Los dinosaurios tenían reproducción sexual. Las hembras ponían huevos. Los huevos de los dinosaurios eran similares a los de los reptiles y aves. Tenían una membrana (el amnios) que protegía el embrión.

Había especies de dinosaurios que cuidaban de sus huevos, otras, sin embargo, no.


Los dinosaurios construían nidos. Los nidos más sencillos eran agujeros en forma de pozo practicados en el suelo.




Dónde vivían los dinosaurios


Todos los dinosaurios eran terrestres. Sin embargo, también existieron otros reptiles parecidos a los dinosaurios que eran marinos o bien voladores.

Más información sobre los dinosaurios en el listado superior.



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