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El castaño

Castanea spp







Características del castaño

hojas y frutos del castaño

Hojas y frutos del castaño

Los castaños son árboles de la familia de las fagáceas a la que pertenecen otros árboles como las hayas, los robles o las encinas.

Los castaños son árboles de climas frescos y se caracterizan por sus hojas dentadas y penninervias y por sus frutos encerrados dentro de cúpulas espinosas.

El castaño europeo ( Castanea sativa) es un árbol de hoja caduca que puede alcanzar los 35 m. de altura. Troncos gruesos de corteza marrón grisásea, con fisuras que forman diseños de espiral.

Hojas oblongas-lanceoladas de hasta 25 cm de longitud, puntiagudas y aserradas. Flores en amentos erectos, no colgantes como en la mayoría de las fagáceas.

Las flores masculinas situadas en la parte superior de los amentos con estambres en gran número de color amarillento y de olor poco agradable. Flores femeninas situadas en la parte inferior, de color verde.

Los frutos ( castañas)son nueces que están reunidas en grupos de 1-3 dentro de unas cúpulas cubiertas de espinas. Florece en julio y el fruto se recoge en octubre.

 

¿Dónde se origina el castaño?

Se ha dicho que es un árbol que procede de Asia Menor desde donde fue introducido por los Romanos en muchos países mediterráneos dado que de su fruto se elaboraba pan para alimentar a sus tropas y alimento para los caballos.

Este hecho ha explicado porque se ha extendido y seminaturalizado en muchas regiones de la Europa mediterránea así como en muchas zonas de Inglaterra, Francia y Europa Central.

 

Especies de castaños

Existen 12 especies de castaños, la mayoría de ellos en el continente Norteamericano. China posee dos especies y Japón dos más. En Europa el representante es el castaño europeo ( Castanea sativa ). Las principales especies de castaños son:

- Castaño americano: ( Castanea dentata) Era una especie que abundaba mucho en la parte este de Norteamérica pero que fue diezmada por la plaga del castaño, una enfermedad causada por el hongo Cryphonectria parasitica, que elimino la mayoría de los ejemplares a principios del siglo XX y todavía sigue muy activa. Es una enfermedad que afecta a la corteza y que produce chancros que terminan por matar al árbol. Hoy en día quedan solamente muy pocos ejemplares y, a través de estos, se intenta una nueva recuperación, aunque, dada la virulencia de la enfermedad, resulta muy difícil.

Durante mucho tiempo fue un árbol muy importante para los indios, los cuales obtenían madera y se comían las nueces que son comestibles. Es una especie muy semejante al castaño europeo, con hojas mas estrechas hacia el ápice.

- Chinquapin: ( Castanea pumila) Es otra especie de castaño que crece en el sureste de los Estados Unidos, especialmente en suelos secos incluso en los arenosos de la costa. A diferencia de muchos castaños no necesita mucha agua. Suele adquirir la forma de arbusto y forma grandes matorrales cuando crece en el clima adecuada y con una exposición soleada. Alcanza una altura máxima de unos 7 metros y solamente produce una castaña por cada cúpula, que es más gustosa que la del castaño americano.

Es otra especie comestible, cuyas pequeñas castañas se pueden comer crudas o en sopa y, una vez asadas y molidas, se pueden utilizar como sucedáneos del café. Esta especie se ve a veces atacada por la plaga del castaño y, poco a poco, van disminuyendo el número de ejemplares.

- Castaño Japonés: ( Castanea crenata = Castanea japonica) Es una especie que crece en el Japón, China y Corea en montañas por debajo de los 3000 metros. Es un árbol que puede alcanzar los 15 m de altura aunque, en la mayoría de las ocasiones, adquiere el porte de un arbusto. Se caracteriza por tener hojas con bordes festoneados, provistas de glándulas amarillas en el envés. Produce castañas muy pequeñas que también son comestibles. Los japonés las comen en abundancia asadas o hervidas.

- Castaño chino: ( Castanea mollissima) Procedente de la China, crece en lugares montañosos por encima de los 2500 metros de altura sobre el nivel del mar. Puede alcanzar los 12 m. y su copa redondeada y muy regular le proporciona un aspecto de paraguas con ramas que crecen cerca del suelo. En primavera produce numerosas flores amarillas de olor muy penetrante. Es una especie que puede encontrarse como especie cultivada en numerosos parques de Estados Unidos en una exposición soleada. Resulta muy resistente a la contaminación y a la sequía.

No deben confundirse los auténticos castaños ( Castanea) con los castaños de Indias ( Aesculum hippocastanum) a los cuales se parecen por sus frutos, aunque los de estos últimos no pueden comerse porque son tóxicos.

 

- Usos del castaño

- Uso alimentario: Los castaños son árboles que han tenido una gran importancia en la mayoría de las culturas, independientemente de las especies que se traten. Tanto las castañas de los castaños europeos como los norteamericanos han constituido una buena fuente alimentaria cuando eran recogidas silvestres de los bosques para ser comidas crudas o cocidas. A partir de ellas se elaboran también se han elaborado numerosas recetas de cremas, pasteles, etc. La importancia de este alimento queda patente en una leyenda que dice que el ejercito griego pudo resistir su retirada del Asia Minor durante los años 401 a 399 A.C gracias a las castañas que fueron recogiendo a su paso por los bosques.

- Alimentación animal: Las castañas han sido utilizadas para alimentar animales. Debajo de los árboles han sido muchos las piaras de cerdos que han engordado comiendo este alimento tan rico en hidratos de carbono.

- Uso industrial: La madera del castaño ha sido utilizada tradicionalmente para la fabricación de maderas para toneles, postes, tablas para la construcción, tablas para la fabricación de barcas, verjas etc. Con las varas más finas de este árbol se fabrican cestos. Se trata de una madera de textura fina, dura y muy resistente a la humedad aunque su peculiar forma de crecimiento hace que, al trabajarla, pueda romperse con facilidad. Muy apreciada para la elaboración de muebles, chapado fino de muebles, patas de sillas o ebanistería en general. De la corteza de este árbol se ha extraído taninos.

punto rojo Más información sobre las castañas y el castaño en el listado superior.

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