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CARACTERÍSTICAS DE LA PAPAYA

( Carica papaya )








 

CARACTERÍSTICAS DE LA PAPAYA

 

papayas

Fotografía de papayas en un mercado.

 

Planta de la papaya, el papayo

Fotografía de un papayo cargado de frutos.

 

 

Flores de la papaya

Fotografía de flores de papaya.

 

RECETA

Yogur con papaya
Yogur con papaya

 

Nombres vulgares : papayo, árbol del melón ( planta); papaya, papayón, melón zapote, melón del trópico , fruta bomba o lechosa ( fruto).

- Inglés : papaya, pawpaw, papaw

Nombre científico : Carica papaya L.

Familia : Caricáceas

Habitat : Originaria de Centroamérica, algunos autores afirman que de Sudamérica.

Distribución : Las papayas fueron exportadas a todo el sur de América por los colonizadores españoles y portugueses en el siglo XVI. . Fueron los primeros los que mencionan la existencia de esta fruta por primera vez en textos escritos. Hoy en día se halla extendida en todos los países tropicales y subtropicales.

 

Descripción del árbol

Las PAPAYAS son los frutos de los papayos , unas plantas gigantes que alcanzan hasta 9 m. de altura cuando son cultivados, pero que no suelen pasar los 2 m. en estado salvaje. No se pueden considerar árboles porque no contienen madera ( xilema ).

Presentan troncos huecos en la parte interior, verdes o púrpura oscuro, sin ramas excepto unas cuantas que nacen en la parte superior lo que hace recordar a las palmeras. La planta, cuando se rompe, desprende látex.

Las hojas son palmadocompuestas, alternas de hasta 80 cm de longitud de los cuales casi medio metro lo constituye el pecíolo. De las axilas de las mismas cuelgan las flores y posteriormente, los frutos , que forman racimos muy densos.

En estado salvaje es una planta dioica, es decir que existen ejemplares masculinos y femeninos. Las especies cultivadas se han conseguido hermafroditas. Los árboles machos producen flores amarillas tubulares con 10 cm. en panículas largamente pedunculadas de hasta 50 cm de longitud , mientras que las flores de los árboles femeninos son muy suculentas y apenas tienen pedúnculo, pudiendo crecer solitarias en las axilas de las hojas.

 

Características de la papaya

Los frutos son bayas con una carne muy gustosa en cuyo interior se encuentran las semillas negras rodeadas de una capa gelatinosa. Su forma suele ser parecida al melón francés, de donde le viene el nombre coloquial en inglés de " tree melon" - melón de árbol.

Cada fruto puede llegar a los 70 cm de longitud y hasta los 9 kg. de peso, aunque lo más normal en los mercados de países no productores es encontrarnos con piezas entre casi medio kilo y un kilo.

El fruto es rico en azúcares, fibra, betacarotenos y contiene papaína, una enzima proteolítica que ayuda a hacer la digestión.

Son plantas de la familia de las Caricáceas de la cual existen más de 70 especies.

Existen otras variedades que recuerdan a las bananas o a las peras. En América latina, este árbol se conoce tambien como árbol del melón ; y a las papaya como melón zapote, melón del trópico o lechosa. En general tienen un gusto dulce que puede variar de unas especies a otras con un toque de sabor almizclado.

Los papayos son árboles muy curiosos que pueden cambiar de sexo rápidamente. Estos cambios pueden responder tanto a factores estacionales como a actuaciones humanas. Así, por ejemplo, las ramas nacidas de ejemplares que eran machos cuyos troncos fueron cortados por arriba pueden producir flores femeninas después de rebrotar. Las temperaturas muy elevadas de verano pueden hacer nacer flores. Hay ciertas variedades que producen a lo largo del año flores de diferentes sexos sobre el mismo pie.

 

Productores de papayas

De entre todas las especies, la más común y la que se exporta a la mayoría de los países Occidentales es la Papaya lechosa ( Carica papaya) con la pulpa de color amarillo o salmón.

Aunque esta especie provenga del sur de México, puede producirse en los países de América del centro y América del Sur, África, Florida, la India y Tailandia.

Los principales países que exportan papaya a Europa son Brasil, Costa Rica, Estados Unidos ( La isla de Hawai) y Tailandia.

Otros países productores son la India, China, Perú y Mozambique.

La variedad más vendida se llama Solo con una carne muy dulce. ( El nombre de Solo hace referencia a la idea de que una fruta de este tipo debe comerse como porción única para cada comensal ) . Le sigue la variedad Bahía cuyo sabor es más ácido.

 

Tipos de papayas  

De acuerdo a su tamaño y forma se clasifican en dos tipos :

- Tipo hawaiano : Son las más que más se exportan y consumen en todo el mundo. Tienen la forma de pera y un peso aproximado de medio kilo. Sus frutos tiene la carne claramente amarilla cuando están maduras. Crecen de árboles de bajo porte muy fáciles de cultivar. Presentan pepitas pequeñas.

- Tipo mexicano: son mas grandes y de forma más alargada, llegando a pesar más de 4 Kg. y hasta casi 40 cm. de longitud. La carne, además de amarilla, puede también ser rosa o anaranjada. Su sabor no es tan dulce como el tipo hawaiano.

 

Otros tipos de papaya

Además de la papaya lechosa, otras especies de papaya son:

- Papaya de montaña ( Carica pubescens ) Crece en las zonas tropicales de montaña y es más pequeña que la anterior.

- Papaya silvestre ( Carica goudiotana) Se adapta a climas no tan cálidos. Sus semillas amarillas son tóxicas.

- Babaco ( Carica pentagona) Tiene forma de pepino. Se ha conseguido adaptar su cultivo en zonas no tropicales europeas. Carece de semillas y se puede comer hasta la piel.

- Chamburo ( Carica estipulata) Muy abundante en forma silvestre en el ecuador, aunque se puede cultivar facilmente a partir de esquejes en climas humedos donde no dé mucho el sol.

- Higicho ( Carica chrysophyla )

- Mito (Carica candidans) Un tipo de papaya que se cría silvestre en la estepa peruana.

- Higuera de monte: ( Carica quercifolia ) Se parece a la higuera por la forma de sus hojas. Los frutos poseen calidad inferior a la papaya.

 

¿ Cuál es la mejor papaya?

Las mejores papayas son las que maduran en el árbol ya que tienen mayor contenido en azúcares y, sobre todo, en aromas. Sin embargo, es un fruto que no aguanta mucho tiempo una vez se ha cortado del árbol si está maduro.

Cuando deben exportarse, se recogen verdes y maduran después. Las especies que están verdes y no han acabado de crecer pueden guisarse como si fuesen calabacines.

Tratándose de plantas tropicales, producen frutos a lo largo de todo el año, por lo que podemos disponer de ellas cuando nos apetezca. Poco a poco, esta fruta ha dejado de considerarse como una fruta exótica y se puede ver con más frecuencia en los mercados en cualquier temporada si bien su época de mayor producción es a principios del verano y en otoño.

 

Otras especies que no se utilizan tan frecuentemente son:

Carica candamarcensis
Carica cauliflora
Carica cestriflora
Carica chiriquensis
Carica chrysophylla
Carica citriformis
Carica cundimarcensis
Carica glandulosa
Carica gracilis
Carica microcarpa
Carica monoica
Carica omnilingua
Carica parviflora
Carica peltata
Carica platanifolia
Carica posopora
Carica stipulata
Carica triloba
Carica tunariensis

 

 

Más información sobre LA PAPAYA en el listado superior.

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