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Revista de Plantas de Botanical-online

Sistema inmunitario

Defensas naturales

EL SISTEMA INMUNITARIO

¿Qué es el sistema inmunitario?

El sistema inmune esta formado por un entramado complejo de órganos encargados de proteger el organismo de las substancias ajenas a las cuales destruye.

El sistema inmune protege al organismo de las enfermedades causadas por parásitos y agentes infecciosos exterior (hongos, virus, bacterias) o del propio organismo (células tumorales).

Esta capacidad se denomina inmunidad adaptativa. Además el sistema inmunológico posee también lo que se llama memoria inmunológica que consiste en la capacidad de elaborar un sistema defensivo mas fuerte en contra de los antígenos con los cuales una vez se puso en contacto.

Así cuando el sistema defensivo se vuelve a enfrentar con un microorganismo conocido tiene más capacidad de eliminarlo.

Tipos de inmunidad

El sistema inmunológico consta de tres subsistemas o barreras:

- Barreras mecánicas defensivas: La primera barrera del sistema defensivo la constituyen una serie elementos que tienen como misión impedir la entrada en el organismo de elementos extraños.

Son barreras mecánicas que forman la primera línea defensiva. Así, lo pueden proteger con una cubierta externa que les impide la entrada, como es el caso de la piel. Pueden destruirlos, tal como ocurre con la acción de la saliva o de los ácidos gástricos en los organismos ingeridos.

Pueden expulsarlos al exterior, como sucede cuando un cuerpo extraño penetra en los pulmones y es expulsado violentamente con la tos o cuando penetra en la nariz y es expulsado con el estornudo. Las lágrimas de los ojos también desempeñan una función semejante.

- Inmunidad natural: A pesar de estas barreras, muchos elementos extraños consiguen entrar. En este momento, es cuando se enfrentan al sistema inmunitario innato, formado por leucocitos, que son capaces de reconocerlos como algo extraño y matarlos.

Es una barrera innata constituida por las células defensivas. Esta barrera responde de una manera inmediata a las agresiones exteriores. Ha sido producida por la especie humano como resultado de la adaptación frente al ataque de los agentes infecciosos

La inmunidad natural actúa, por ejemplo, cuando se produce una herida. La herida permite la entrada de microbios en la sangre, los leucocitos son los encargados de devorarlos para evitar que se produzca una infección.

Inmunidad adquirida: Otra barrera defensiva esta constituida por la que se desarrolla a partir del contacto con los elementos que el organismo considera extraños.

Esta defensa no es heredada sino que, para que se desarrolle, hace falta que el organismo se vea atacado por agentes que él considera extraños.

 

¿Qué son los anticuerpos?

A partir de este contacto, el organismo desarrolla anticuerpos que serán los encargados de eliminar los antígenos cuando estos vuelva a aparecer.

Los antígenos son principalmente proteínas producidas por hongos, bacterias, y otras substancias tóxicas o extrañas para el organismo.

El sistema inmunitario es capaz de detectar los antígenos y producir anticuerpos para destruirlos. Para cada antígeno el cuerpo produce un anticuerpo específico.

Además de una manera natural, es decir a través de las enfermedades, este tipo de inmunidad puede adquirirse de manera artificial mediante las vacunas.

Muchas de las enfermedades consideradas "enfermedades infantiles" producen este tipo de inmunidad. Así, por ejemplo, cuando una persona enferma de sarampión desarrolla anticuerpos que son capaces de eliminar los posteriores ataques del virus que lo produce.

La vacuna contra esta enfermedad se realiza precisamente para desarrollar los anticuerpos necesarios para que las personas no enfermen cuando entran en contacto con el agente infeccioso. Otras enfermedades que generan inmunidad son la rubeola o el sarampión.

Otras enfermedades generan una inmunidad temporal, solamente valida para el tipo de microorganismo que la produjo. Dado que estos microorganismos tienen una gran capacidad de mutar producen variedades que pueden atacar de nuevo al cuerpo e infectarlo de nuevo.

Este es el caso de la gripe. Una persona puede desarrollar inmunidad después de un episodio de esta enfermedad y tiene mucha más posibilidades de no caer enfermo, sin embargo el virus de la gripe muta muy fácilmente de un año a otro y puede infectar fácilmente cuando vuelve a aparecer. Por este motivo las vacunas de la gripe solo garantizan una protección durante una temporada.

Inmunidad pasiva: Se podría hablar también de una barreta temporal. Es una inmunidad de corta duración que también se denomina " inmunidad temporal" como la que proporciona la leche de la madre al bebe lactante.

Componentes del sistema inmunitario

Los principales agentes del sistema inmunitario son:

- Los glóbulos blancos o leucocitos: Son las principales células defensivas. Existen dos tipos de leucocitos: los fagocitos y los linfocitos.

Los fagocitos son células encargadas de devorar los organismos extraños. Dentro de estos, los más comunes son los granulocitos, formados por neutrófilos, basófilos y eosinófilos.

Los neutrófilos son los más abundantes y los que primero responden a la infección. Fagocitan, es decir "se comen", a los organismos invasores eliminándoles. Cuando se produce una herida, el pus que se origina esta formado principalmente de neutrófilos.

Otros grupos de fagocitos son los monocitos y los macrófagos. Los macrófagos responden más lentamente que los neutrófilos aunque son más grandes, viven más tiempo y son más capaces. Además de eliminar a los invasores personalmente, los macrófagos alertan al resto del sistema inmune sobre elementos extraños en el organismo.

Los monocitos son los leucocitos más grandes. Su función es fagocitar los cuerpos extraños. Tienen poca duración dado que se convierten en macrófagos al cabo de unas 24 horas.

Finalmente, otro grupo importante de fagocitos son las células dendríticas. Al igual que el resto de fagocitos son capaces de devorar a cualquier invasor. Además, pueden informar al resto del sistema inmune de la presencia de cuerpos extraños y purificar los líquidos orgánicos.

- Los linfocitos: Los linfocitos son un tipo especial de leucocitos y constituyen las células del sistema inmune adquirido. Pueden ser células de dos tipos. Unas se encargan de reconocer que organismos son extraños y marcarlos para que el organismo puede eliminarlos (linfocitos B). Otros, además de reconocerlos, colaboran, junto con los fagocitos, en eliminarlos (Linfocitos T).

Los linfocitos son células que se originan en la médula ósea pero se desplazan a diferentes partes del sistema linfático, como el bazo, el timo o los ganglios linfáticos.

Los linfocitos B son extremadamente útiles porque son los que producen anticuerpos, también llamados inmunoglobulinas,. Los anticuerpos son proteínas que se enganchan a los antígenos y los reconocen como extraños al organismo. Además, los linfocitos B, cuando entran en contacto con los antígenos, son capaces de crear una memoria de cada uno de ellos.

En la superficie de los linfocitos existen receptores capaces de reconocen los anticuerpos. Los receptores son muy especializados, dado que solamente pueden reconocer un solo antígeno. Existen, tantos receptores como antígenos.

De esta manera, cuando alguno de estos antígenos memorizados vuelve a invadir de nuevo el organismo, se produce rápidamente una producción de anticuerpos que permitirá que el sistema defensivo actúe rápidamente.

La función de los anticuerpos no es eliminar los antígenos sino reconocerlos e indicar a otros componentes que deben destruirlos. Los que ejercen esta función son los fagocitos, los linfocitos T y las proteínas del llamado grupo complemento.

Los linfocitos T o células T pueden ser principalmente de dos tipos: Linfocitos T cooperadores o Linfocitos T "natural killers" (células asesinas naturales) . La función principal de los linfocitos T cooperadores es activar los linfocitos B y las células asesinas naturales. Para ello son activadas por los receptores de su cubierta externa que reconocen la presencia de invasores a través de las marcas que estos dejan en la superficie de los fagocitos.

Las células asesinas naturales son capaces de reconocer y eliminar células infectadas por virus y bacterias, así como células cancerosas.

Vacunas para producir anticuerpos

Podríamos decir que una vacuna, la de la gripe, por ejemplo, contiene virus de la gripe "debilitados" para que el organismo puede crear anticuerpos que reconozcan el virus de la gripe "normal" cuando este penetre en el organismo.

La aplicación de vacunas responde precisamente a la creación de anticuerpos. Mediante las vacunación se introduce un organismo debilitado para que se creen anticuerpos.

Este reconocimiento permitirá una rápida respuesta para que la infección pueda ser eliminada antes que progrese.

- Sistema de complemento: Grupo de proteínas que también interviene en la eliminación de antígenos. Se encuentran en la sangre y actúan rápidamente cuando se produce una infección. Su función consiste en producir inflamación en la zona (acumulando más sangre y, por lo tanto más células defensivas), llamar la atención de los macrófagos, rodearlos esperando que los fagocitos puedan devorarlos, o eliminarlos ellos personalmente.

- Sistema linfático:
Además de drenar los líquidos sobrantes del organismo, el sistema linfático constituye, el principal componente del sistema inmunitario. Los canales de circulación se conocen como vasos linfáticos y los nódulos o ampliaciones se llaman ganglios linfáticos. Los ganglios linfáticos tienen forma de guisante y se distribuyen formado racimos en ciertas partes del organismo, como axilas, el cuello o las ingles.

En los ganglios linfáticos se purifican los líquidos absorbidos. Además, en los ganglios linfáticos se almacenan los leucocitos. Cuando los microorganismos invaden la linfa, o cuando se reconocen en ella células anómalas u objetos extraños, los ganglios linfáticos producen mas linfocitos para ser capaces de combatir la infección o eliminar los objetos extraños. (Más información sobre el sistema linfático)

Enfermedades o alteraciones del sistema inmune

Un sistema inmune fuerte es capaz de garantizar la inmunidad contra un gran número de enfermedades. Sin embargo, algunas veces se producen alteraciones en el sistema inmunológico.

Podemos distinguir 4 grupos de trastornos que afectan al sistema inmune: inmunodeficiencia, autoinmunidad, trastornos alérgicos, cáncer inmunitario. (Más información sobre enfermedades inmunitarias)

 

Inmunodeficiencias

Tener un sistema inmune más potente es la mejor garantía para no sucumbir a las enfermedades. El organismo se encuentra gravemente afectado cuando el sistema inmunitario se encuentra gravemente alterado y no puede responder al ataque de agentes externos.

En estos casos se dice que el organismo presenta inmunodeficiencia.

Este tipo de situación puede ser originado por la existencia continuada de ciertas enfermedades contagiosas que lo van debilitando progresivamente como las que originan ciertas bacterias o virus.

La inmunodeficiencia puede ser primaria o adquirida. En el primer caso se incluyen una serie de enfermedades que tienen un carácter genético y que afectan al sistema inmune desde los primeros años de existencia.

Las inmuno deficiencias adquiridas son originadas por una serie de causas que debilitan el sistema inmunitario. Entre todas ellas, podemos mencionar las siguientes: enfermedades que atacan el sistema inmunológico, especialmente aquellas que afectan a la médula ósea o a las células defensivas, como la leucemia o el linfoma

Otros factores que también afectan a la inmunidad son una alimentación inadecuada, el proceso de envejecimiento, los trasplantes o ciertos medicamentos.

Actualmente la enfermedad más importante causante de inmunodeficiencia es el SIDA. Esta enfermedad destruye el sistema inmunitario por lo que el organismo se encuentra inerme frente a la invasión de numerosos agentes externos o el aumento de numerosas enfermedades (neumonía, tuberculosis, varicela, herpes, hongos en la boca, sífilis, problemas mentales o articulatorios, etc.)

Más información sobre inmunidad en el listado superior.

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