CARACTERÍSTICAS DEL KAVA

(Piper methyscum)

Nombre vulgar: Kava, Kava-kava, Kawa, Kowa, Kavaka, Pimiento ava, Pimiento intoxicante, Yagona.

- Inglés: Kava plant, asava pepper, inebriating pepper, intoxicating long pepper, kava, kawa.
- Alemán: Kawa Pfeffer, Rauschpfeffer.
- Italiano: pepe kava
- Francés: kawa poivrier
- Polinesia: Awa, Yaqona, Kawa, Kava, Kava-kava.

La palabra Kava significa "amargo" en el Reino de Tonga.

Nombre científico: Piper methyscum Forster.
Etimología: Piper proviene del griego pipperi, denominación de la pimienta. Methyscum proviene del latín y significa "intoxicante": "pimienta intoxicante".
Sinónimo taxonómico: Piper wichmanni.

Familia: Piperaceae o Piperáceas

Hábitat: planta de la misma familia que la pimienta negra (Piper nigrum) originaria de las islas del océano Pacífico.

El kava es una planta originaria del Sur del Pacífico, donde es conocida como medicinal por sus propiedades relajantes.

Descripción botánica del Kava

piper
En la imagen: ilustración botánica del Kava.

El kava es un arbusto o árbol pequeño perenne, de la misma familia que la pimienta (Piper spp.), que puede crecer entre 1 - 5 metros de altura.

Tiene tallos erectos, fuertes, gruesos, verdes y articulados por nudos o nudillos pronunciados, que recuerdan a la estructura de la caña de bambú. Los tallos se dividen en dos, lo que se denomina dicótomo. Los tallos se erigen de un rizoma o tallo subterráneo. Los rizomas del kava se cultivan para desecarlos y ser utilizados con fines medicinales. El rizoma varía de colores desde blanco a amarillo oscuro, dependiendo de su contenido en componentes activos (kavalactonas).

Sus hojas son de color verde oscuro, alternas, pecioladas, cordiformes de tamaño entre 12 y 20 centímetros de largo.

El kava es una planta estéril, por lo que se debe reproducir vegetativamente. Cualquier planta de kava que se encuentre en estado silvestre, da igual el sitio remoto donde encontremos el ejemplar, éste estuvo colocado allí en su día por un hombre. Ello es debido a que las plantas del género Piper tienen variaciones entre el número de cromosomas. Piper methyscum tiene un alto nivel de plodía en sus cromosomas, lo cual podría explicar su esterilidad.

La inflorescencia es una espiga floral muy corta que nace en la base de los pecíolos de las hojas.

Históricamente esta planta se ha utilizado en rituales y celebraciones populares por sus efectos tranquilizantes y que estimulan la sociabilidad. Para este fin se utilizan sus rizomas, de sabor amargo y picante, que se toman típicamente en bebida o algunas veces se mastican.

Composición del Kava

Clasificación botánica

Reino Plantae
Subreino Tracheobionta
Plantas vasculares
Superdivisión Spermatophyta
Plantas con semillas
División Magnoliophyta
Plantas con flores
Clase Magnoliopsida
Dicotiledóneas
Orden Piperales
Familia Piperaceae
Género Piper
Especie P. methyscum

* Más información: Clasificación de las plantas

- Minerales: potasio, calcio, magnesio, sodio, aluminio, hierro.

- Fitoesteroles: flavokavaínas A, B y C.

- Kavalactonas: kavaína, metisticina, yangonina, 5,6-dihidrometisticina, 7,8-dihidrokavaína, demetoxiyangonina, 11,12-dimetoxidihidrokavaína, 11-hydroxy-12-metoxidihidrokavaína, 11-metoxinoryangonina, 11-metoxiyangonina, 2',4'-dimetilchalconaringenina, 5,6,7,8-tetrahidroyangonina, 5-dihidroyangonina, desmetoxiyangonina,, dihidrokavaína-5-ol.

- Alcaloides: Pipermetisticina

Las Kavalactonas del Kava

Las Kavalactonas o Kavapironas son un tipo de lactonas que se encuentran en la planta Kava (Piper methyscum) y son las responsables de las propiedades medicinales asociadas a la planta.

Estos compuestos están formados por 13 átomos de carbono, 6 de los cuales forman un anillo de benzeno, que a su vez se une por un doble enlace a una lactona insaturada. Son sustancias presentes insolubles en agua, apolares y que se extraen mediante solventes orgánicos de la resina de la planta (rizoma y semillas).

Las Kavalactonas se extraen solamente de dos plantas en la naturaleza: Piper methyscum y Piper wichmanni, la cual se considera una especie primitiva de la primera.

La planta Kava (Piper methyscum) contiene 15 kavalactonas en su composición, aunque entre éstas destacan siete tipos de kavalactonas a las que se asocia la acción terapéutica de la planta por estar presentes en mayor porcentaje. En orden de mayor a menor contenido, estas kavalactonas son:

- Kavaína: kavalactona más abundante.

- 7,8-dihidrokavaína

- Metisticina

- Demetoxiyangonina

- Yangonina

- 5,6-dihidromethyscina

- 5,6-dehidrokavaína

Piper wichmanni, considerada la planta primitiva de la especie P. methyscum y la única del género Piper que comparte el contenido en kavalactonas del kava; contiene un alto porcentaje de dihidrometiscina y dihidrokavaína, lo que propicia náuseas y efectos severos.

Los tipos de kavalactonas más terapéuticas son las kavaínas, mientras que las menos apreciadas por sus efectos severos son los derivados dihidro, como la dihidrometiscina. Se desea que un cultivar de kava con fines medicinales posea alta cantidad de kavaínas y bajo porcentaje de dihidrometiscina en sus rizomas.

Las kavalactonas se encuentran en todas las partes de la planta (5%), aunque con fines medicinales se utilizan sus raíces y rizomas debido a que poseen mayor concentración de compuestos activos (15%). También se ha reportado el uso de las semillas de la planta con fines medicinales.

Más información sobre las Propiedades medicinales del Kava en el listado superior.

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