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LOS MAMÍFEROS MARINOS

 







Características de los mamíferos marinos

¿Qué son mamíferos marinos?


Los mamíferos marinos son aquellos animales agrupados dentro de la clase mamíferos que se encuentran dentro del ecosistema marino, es decir, dentro del sistema natural formado por el conjunto de seres vivos y el medio físico donde viven.

Estos animales se han adaptado a la vida marina por completo o bien dependen del medio marino para alimentarse.

Sin embargo, debido a que son mamíferos, estos animales respiran por pulmones, por lo que tienen que subir de vez en cuando a la superficie para tomar aire.

A la derecha, foto de león marino

 

 

Alimentación de los mamíferos marinos


Excepto el dugongo y el manatí, todos los mamíferos marinos son carnívoros.

El cachalote se alimenta sobre todo de calamares gigantes.

Las ballenas se alimentan de kril, un pequeño crustáceo que se reúne en congregaciones de hasta 30.000 crustáceos por metro cúbico conocidas como cardúmenes y que forman el plancton.

Las focas se nutren de peces, moluscos y crustáceos marinos.

El dugongo y el manatí, también llamados vacas marinas por su alimentación herbívora, comen plantas acuáticas como algas.

Los mamíferos marinos toman el agua de la comida o bien la fabrican ellos mismos a partir del metabolismo de los hidratos de carbono o de la grasa. Sin embargo, algunas especies de focas, leones marinos y delfines beben directamente agua de mar.


* Ver: Alimentación de los mamíferos

 

¿Dónde viven los mamíferos marinos?


La mayoría de mamíferos marinos vive en los océanos y mares. Sólo algunas especies viven en agua dulce como el delfín del Amazonas (Inia geoffrensis).

Por lo tanto, los mamíferos marinos viven la mayor parte del tiempo o en su totalidad en el mar.


* Ver: Dónde viven los animales

 

¿Qué adaptaciones tienen los mamíferos marinos?


Los mamíferos marinos tienen una serie de adaptaciones relacionadas con su vida en el mar como el no tener mucho pelo para evitar que éste disminuya su capacidad natatoria y la velocidad de desplazamiento en el agua o el presentar un cuerpo en forma de pez. Además, los mamíferos marinos tienen una gruesa capa de grasa para aislar sus cuerpos del frío medio marino y prevenir así la pérdida de calor.


* Ver:
Adaptaciones de los mamíferos

 

 

Inteligencia de los delfines


Los delfines y otros cetáceos destacan por su elevada inteligencia. De hecho, los cetáceos son los únicos animales, excepto el elefante, que tienen un cerebro más grande que el del ser humano. En cautividad, los cetáceos muestran una gran potencial de aprendizaje.



* Ver: Animales inteligentes

 

 

Evolución de los cetáceos


Los mamíferos marinos hace unos 66 millones de años evolucionaron a partir de distintos grupos de animales terrestres que volvieron al mar en distintas épocas.

Los manatíes y los cetáceos son los mamíferos marinos más antiguos que existen. Se cree que estos animales evolucionaron, hace unos 60 millones de años, a partir de mamíferos ungulados primitivos (mamíferos con pezuñas). Ello explica porque los manatíes están emparentados con los elefantes (son ungulados).


* Ver: Evolución de los animales vertebrados

 


¿Cuantas especies de mamíferos marinos existen?


Del más de un millón de especies de animales identificadas, hay estudiadas más de 4.000 especies de mamíferos. Una fracción inferior, unas 120 especies, corresponde a las especies de mamíferos marinos.

 


¿Qué mamíferos marinos hay?


Los principales grupos de mamíferos marinos son los cetáceos, los pinnípedos y los sirenios. Otras dos especies de mamíferos marinos son la nutria marina y el oso polar.

Los cetáceos son mamíferos marinas con patas transformadas en aletas y cuerpos en forma de pez (son pisciformes). Los cetáceos tienen una vida totalmente independiente del medio terrestre ya que todo su ciclo se desarrolla en el mar. Existen especies de cetáceos que son totalmente pelágicas y evitan las aguas costeras. Otras, sin embargo, son de hábitos costeros. Las especies conocidas son de tamaño muy diverso. Aquí se encuentra el gran rorcual azul. Con sus 30 m de longitud y más de 100 toneladas de peso es el animal más grande del mundo. Como cetáceos, tenemos los delfines, las ballenas, los cachalotes, las belugas, las marsopas, etc. Existen más de 80 especies de cetáceos en todo el mundo.

Los pinnípedos son un grupo de mamíferos marinos pertenecientes al orden carnívoros, como los felinos, los cánidos, los úrsidos o los mustélidos entre muchos otros. Los pinnípedos son animales de cuerpo alargado, sensiblemente pisciforme, patas cortas y manos y pies palmeados en forma de aleta. Suelen ser especies gregarias. Tienen dietas carnívoras y se alimentan de peces, crustáceos y moluscos. Estos animales dependen de la tierra firme para su reproducción porque paren a sus crías en la costa. Como especies de pinnípedos tenemos las focas, los leones marinos y las morsas.

Los sirenios o también conocidos como vacas marinas por ser los únicos mamíferos marinos con dietas vegetarianas. Los sirenios se parecen a focas y morsas, pero no guarda un parentesco evolutivo con ellos. Existen 4 especies de sirenios: el dugongo y 3 especies de manatíes.

La nutria marina (Enhydra lutris) es de la misma familia que el hurón, el tejón, el visón o la comadreja, pues es un mustélido. Como buen mustélido que es, la nutria marina es además, un carnívoro, como los pinnípedos. La nutria marina es el mamífero marino más pequeño que existe, pero es además, el mustélido más pesado existente. Otro mustélido marino es el gato de mar (Lontra felina).

El oso polar (Ursus maritimus) pese a no ser una especie acuática también se incluye dentro del grupo de mamíferos marinos por sus muchas adaptaciones que tiene a la vida en el mar. Se trata de otro animal carnívoro, como la nutria o los pinnípedos.


* Información relacionada: Animales marinos


Más información sobre mamíferos marinos en el listado superior.

 

 


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