Alimentos ricos en hierro

Revista de Plantas de Botanical-online

HIERBAS AROMÁTICAS PARA LA COCINA

¿Para qué sirve cocinar con hierbas aromáticas?

PROPIEDADES DE LAS HIERBAS AROMÁTICAS

¿Qué son las hierbas aromáticas? ¿Y las especias?

Las hierbas o plantas aromáticas son las hojas de plantas frescas o secas, que se utilizan como ingrediente de las recetas para dar más aroma a los platos y ensalzar el sabor de los alimentos. Se diferencian de las especias porque estas pueden ser fragmentos de semillas secas, cortezas y raíces de plantas.

ajedrea hierba aromatica
Foto de hierbas aromáticas frescas: tomillo, salvia, hierbabuena, romero y orégano

Usos de las hierbas arómaticas

Las plantas han sido utilizadas desde tiempos antigüos para condimentar los platos.

La adición de hierbas aromáticas a los platos incrementa el sabor y el olor de las comidas y favorece los procesos digestivos.

Pero, además de su uso aromático, estas hierbas cumplen otra función muy importante en la dieta, que es la de proporcionar principios medicinales y nutritivos muy interesantes para la salud.

  • Las hierbas aromáticas son ingredientes aromáticos que nos permiten disfrutar más de las comidas. Además, tienen muchas propiedades para la salud. Son una mezcla perfecta entre alimentación, cultura gastronómica y fitoterapia.

A pesar de sus demostrados beneficios para la nutrición, la cultura gastronómica y la salud, estos preciados ingredientes no se incluyen en ninguna pirámide de los alimentos o guía nutricional.

¿Qué componentes dan sabor a las plantas aromáticas?

Las hierbas aromáticas aportan a las comidas todo su aroma y sabor. Los sabores de las plantas proceden de su riqueza en componentes bioactivos que son capaces de trasformar un plato insulso en una auténtica delicia. Se define como compuestos bioactivos o nutracéuticos aquellos componentes esenciales o no esenciales, como vitaminas, minerales o polifenoles, que se encuentran de forma natural en los alimentos, y que pueden tener un efecto sobre la salud humana.

Los nutracéuticos más estudiados son aquellos que tienen propiedades antioxidantes, cuya ingestión puede influir sobre el riesgo de enfermedades crónicas, como el cáncer o la enfermedad cardiovascular. Estos componentes son muy diversos, pueden ser alcaloides (como la piperina de la pimienta), aceites esenciales (la mayoría de hierbas secas), compuestos azufrados (como el ajo o la mostaza),...

Los componentes de algunas hierbas aromáticas ya son ampliamente estudiados, como es el caso del romero, por sus efectos antioxidantes, antiinflamatorios, hipoglucemiantes, hipolipemiantes, hipotensores, antiateroscleróticos, antitrombóticos y hepatoprotectores.

Cada vez existen más estudios que ensalzan los potenciales beneficios del uso alimentario de estas hierbas, al haberse observado que la dieta mediterránea de Grecia, con mayor uso y frecuencia de consumo de hierbas aromáticas, tiene un contenido en flavonoides superior al del resto de países europeos.

Estos ingredientes antiguamente fueron muy preciados, hasta el punto de ser utilizados como moneda de cambio en muchas ocasiones, debido a que los antiguos ya sospechaban de las sorprendentes propiedades que esconden las hierbas aromáticas y las especias.

 

Hierbas aromáticas y especias en la cocina tradicional

Muchas cocinas del mundo toman las hierbas aromáticas y las especias como un recurso constante en la elaboración de sus platos.

Dentro de la saludable cocina mediterránea, hay una diferencia enorme entre un plato de verdura con solamente un poco de aceite, y el mismo plato de verdura sobre el que se ha espolvoreado un poco del verde perejil (Petroselinum crispum) o de tomillo (Thymus vulgaris). O qué decir de un estofado sin la hoja de laurel (Laurus nobilis) que le proporcione su aroma y sabor tan característico.

La cocina oriental es otro ejemplo bien claro de cómo estos recursos vegetales pueden engrandecer un plato hasta convertirlo en un suculento manjar. El cardamomo (Elettaria cardamomum) o la cúrcuma (Curcuma longa) son dos especias que aparecen habitualmente en los preparados de la cocina de la India junto a otras hierbas como el cilantro o coriandro (Coriandrum sativum). ¿Qué seria de la cocina China sin la onmipresente salsa de soja, del picante jengibre, de la cebolla, del ajo o de las setas?

 

Beneficios de cocinar con hierbas aromáticas y especias

Para comer bien, los alimentos deben oler y saber bien. Las hierbas culinarias acrecentan el sabor y el olor natural de los alimentos lo cual contribuye a a abrir el apetito al aumentar la producción de secreciones en la boca y en el aparato digestivo.

El cardamomo, por ejemplo, abre el apetito, la cúrcuma ha sido utilizada desde la antigüedad como planta medicinal, como tinte vegetal y como condimento. La cúrcuma contiene curcumina la cual estimula los conductos biliares aumentando la secreción de la bilis un líquido de color verdoso amarillento producido por el hígado que se almacena en la vesícula biliar y cuya función es la de digerir las grasas. Un poco de cúrcuma en una comida ayudara a digerir mejor los alimentos, especialmente a aquellas personas con estómagos perezosos. La digestión empieza en la boca y, aunque no lo parezca, sobre todo por la nariz.

Hierbas aromáticas y especias para abrir el apetito

El olor es imprescindible para captar el sabor de los alimentos. Sin oler, tal como ocurre cuando estamos resfríados, los alimentos resultan insípidos. A partir de aquí, las especias y hierbas vegetales estimulan las diferentes glándulas digestivas haciendo del acto de comer un momento más placentero y aprovechable.

Las hierbas aromáticas constituyen una estupenda fuente de salud

Además de abrirnos el apetito y hacernos disfrutar de las comidas, las hierbas utilizadas en la cocina aportan sus principios medicinales contituyendose en remedios naturales para mantener o mejorar nuestra salud. El cebollino (Allium schoenoprasum) aporta un toque más suave que la cebolla pero, como buen ajo que es, representa una auténtica medicina natural.

Favorece la digestión, al estimular el hígado, la vesícula y el páncreas. Por sus propiedades antibióticas ayuda al buen estado del aparato respiratorio (gripe, bronquitis, faringitis, etc.), digestivo (putrefacciones intestinales, diarrea, etc...) o excretor (infecciones renales, cistitis, etc). Una ensalada de lechuga, tomate y una buena ración de cebollinos constituira una buena combinación alimentaria.

El cardamomo, el coriandro, el hinojo o el laurel, ademas de ser aperitivos, resultan buenos remedios carminativos, ideales para eliminar flatulencias. Pero, ademas,la mayoría de ellos ostentan muchas más propiedades medicinales. El hinojo, por ejemplo, ayuda a rebajar el colesterol, favorece la eliminación de los líquidos corporales o estimula la producción de la leche en las madres lactantes. ¿Quién se resiste a añadir unas ramitas de hinojo a una sopa de pescado o a unas patatas asadas?

Las hierbas aromáticas pueden ser utilizadas como un recurso para la inspiración

El uso de hierbas culinarias convierte a un modesto ayudante de cocina en un gran Chef. Las hierbas o especias dignifican los platos cuando se utilizan los ingredientes adecuados. Conocer que hierbas se han de utilizar para cada plato es una tarea que requiere experiencia pero que no esta reñido con la inspiración. Investigar con el uso de hierbas aromáticas es una buena manera de descubrir nuevas combinaciones que nos permitirán disfrutar de nuestra función como cocineros o gourmets.

Beneficios de cocinar con plantas aromáticas

El uso de hierbas aromáticas en la alimentación no solamente aporta sabor, sino que estos ingredientes tienen un gran potencial nutritivo y medicinal, para mejorar la salud. Por este motivo, muchas veces se dice que las hierbas aromáticas son "la fitoterapia escondida en la despensa".

Las hierbas aromáticas son la fitoterapia escondida en la despensa, ya que aportan muchos fitoquímicos, componentes bioactivos, con potentes propiedades para mejorar o restaurar la salud. Además, no menos importante, son ingredientes económicos y asequibles en todas las cocinas del mundo.

¿Qué nutrientes aportan las hierbas aromáticas?

Tienen propiedades saludables por su contenido en fitoquímicos, sino que resulta altamente nutritivo debido al gran contenido en potasio, calcio y antioxidantes que tienen estos ingredientes. El déficit de potasio en la dieta se ha relacionado con la epidemia de hipertensión que sufren las sociedades actualmente.

A pesar de sus propiedades, las hierbas aromáticas no aparecen en ninguna pirámide de los alimentos o guía nutricional, siendo un componente de la dieta muy interesante para mejorar la salud.

Tipos de hierbas aromáticas

Las hierbas aromáticas pueden ser tiernas (frescas) o secas. Hierbas aromáticas frescas son aquellas que han sido recolectadas recientementemente de nuestro jardín o han sido compradas directamente del supermercado. Algunas hierbas aromáticas solo pueden utilizarse cuando están frescas, independientemente de que sus frutos o semillas se coman secos. Así, hierbas culinarias como el cebollino, el perejil, el cilantro o el perifollo solo se utilizan cuando estan frescas. Las semillas del cilantro, sin embargo, se emplean secas en la industria de los embutidos.

Las hierbas frescas poseen aromas más suaves y un sabor más delicado que las secas. Lamentablemente, solo pueden ser utilizadas durante un periodo de tiempo limitado, dado que la mayoría de ellas son caducas y no están disponibles a lo largo de todo el año, si bien existe el recurso de congelarlas y descongerlarlas cuando sea necesario. (Más información sobre el secado y la congelación de plantas aromáticas en el listado superior)

Se denominan hierbas aromáticas secas aquellas que han sido sometidas a un proceso de secado. El secado produce una concentración de principios activos e incrementa el sabor de las mismas. Entre las típica planta aromatica que se utilizan seca tenemos el laurel. Otras hierbas que pueden utilizarse tiernas o secas son el romero, el tomillo, la salvia, la mejorana o la ajedrea.

Es importante tener en cuenta que, si utilizamos hierbas tiernas, estas deberán ser de confianza. Deberán estar libres de contaminantes por lo que resulta peligroso recogerlas de bordes de carreteras o junto a los campos de cultivo. Las plantas aromaticas que se compran en los supermercados deberán tener el sello de garantía de que proceden de cultivos ecológicos, libres de pesticidas.

PUNTOROJO Más información sobre las hierbas aromáticas

Otros artículos de interés

El material que aquí se trabaja tiene carácter informativo. En caso de duda, consúltese con el facultativo.
"Botanical-online" no se hace responsable de los perjuicios ocasionados por la automedicación.

© 1999-2017 Botanical-Online SL. Todos los derechos reservados.

Ver versión de móvil