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¿Qué es el páncreas y para qué sirve?

Características, funciones y enfermedades del páncreas

CARACTERÍSTICAS DEL PÁNCREAS

Aparato digestivo

Imagen del aparato digestivo, cortesía de dibujosparapintar.com

¿ Qué es el páncreas ?

El páncreas es un órgano abdominal de unos 15 cm. de longitud por 5 cm. de ancho. Está situado en la parte superior de la cavidad abdominal.

A menudo se refiere a este órgano como una " glándula grande " debido a que su máxima función es la de segregar sustancias.

Funciones del páncreas. ¿Qué hace el páncreas?

El páncreas tiene dos funciones principales:

- Funciones digestivas: El páncreas digiere los carbohidratos, grasas y proteínas. Lo hace fabricando enzimas, unas sustancias que se liberan en el duodeno a través del conducto de Wirsung.

Cuando las enzimas entran en contacto con el bolo alimenticio de los intestinos, rompen los alimentos en moléculas más pequeñas para que puedan ser digeridas.

En estas funciones digestivas,el páncreas actúa como glándula exocrina, porque expulsa sus jugos a la luz intestinal y actúa sobre los alimentos.

- Funciones hormonales : También cumple una función hormonal al secretar insulina y otras sustancias, que son liberadas a la sangre para cumplir determinadas funciones.

Estas hormonas se secretan en un tipo de células del páncreas llamadas Islotes de Langerhans.

Estas funciones corresponden a la función endocrina del páncreas, porque sus secreciones van al torrente sanguíneo y actúan en las células del propio cuerpo.

Enfermedades del páncreas

- Fibrosis quística

- Pancreatitis

- Diabetes

- Cáncer de páncreas

Páncreas exocrino (funciones digestivas del páncreas)

Con tan sólo ver, oler o probar un alimento, el organismo ya envía una señal al páncreas para que empiece a liberar en el intestino las sustancias que le permitirán digerir y absorber los alimentos que comerá.

También hay otro factor que indica la presencia de alimento en el tracto digestivo, que son las hormonas secretina y colecistocinina-pancreozimina. Estas dos hormonas son fabricadas por la pared intestinal cuando el quimo (bolo alimenticio) llega al duodeno. Viajan a través de la sangre y al llegar al páncreas, estimulan la fabricación de jugos pancreáticos.

Los jugos pancreáticos

El páncreas secreta jugos digestivos, que se componen de agua, sodio y potasio principalmente. El líquido y los minerales sirven de vehículo para transportar las enzimas, que son las sustancias activas que realizan las funciones de digestión.

Las enzimas secretadas por el páncreas son:

- La tripsina y la quimiotripsina: Se secretan en forma de tripsinógeno y quimiotripsinógeno, pero se activan en el intestino formando tripsina y quimiotripsina. La activación sucede cuando llegan en el duodeno por la enteroquinasa, una sustancia segregada por las células de las paredes intestinales (enterocitos de la mucosa intestinal) que activa las enzimas digestivas. Estas enzimas ayudan a digerir las proteínas, rompiéndolas en aminoácidos.

El motivo por el cual este tipo de enzimas necesitan una activación es sencillo: Estas enzimas se deben activar en el tracto digestivo ya que, de lo contrario, si fuesen activas en el páncreas, digerirían las paredes del mismo órgano, que también están formadas por proteínas. Por este motivo, deben ser activadas por la mucosa intestinal. Si estas enzimas se activan en el páncreas, se produce una " autodigestión " del órgano y se produce una pancreatitis.

- Lipasa pancreática: Es la enzima más importante encargada de digerir las grasas. Las descompone en ácidos grasos de cadena corta, ácidos grasos libres y fosfolípidos.

- Amilasa pancreática : Se encarga de descomponer los carbohidratos y glúcidos en mono y diglicéridos (azúcares).

Páncreas endocrino (funciones hormonales del páncreas)

El páncreas produce diversas hormonas. Las células del páncreas encargadas de esta función (función endocrina) se llaman Islotes de Langerhans, y están distribuidas por todo el órgano en agrupaciones de diferente tamaño. En los islotes de Langerhans hay distintos tipos de células: "alfa", "beta" o "delta".

Las hormonas pancreáticas se liberan en la sangre y actúan sobre las células del cuerpo, dando órdenes de metabolismo.

Las principales hormonas que fabrica el páncreas son:

- Insulina: Es la hormona que fabrica el páncreas en mayor cantidad. Su síntesis se realiza por las células beta de los islotes de Langerhans. La insulina se fabrica cuando se está haciendo la digestión o se come un alimento dulce, y se encarga de bajar el azúcar en sangre. Actúa sobre las células del hígado, de los músculos y del tejido adiposo dando la orden de " coger la glucosa de la sangre porque hay mucha" (se está ingiriendo un alimento rico en azúcar).

Sin la presencia de insulina, las células no podrían aprovechar el azúcar de la sangre, y por lo tanto, no podrían tener energía. La falta de insulina produce la diabetes. Cuando no hay insulina, o se produce en cantidades insuficientes, se producen hiperglicemias. En esta enfermedad, se tiene que administrar insulina para bajar el nivel de azúcar en la sangre y permitir que ésta sea captada por los diferentes tejidos.

Por el contrario, si se administrase demasiada insulina, podría llegarse a una situación muy peligrosa para el organismo: Se produciría una hipoglucemia, con el consecuente riesgo de que, al haber poco azúcar en la sangre, las células del cuerpo (del cerebro, del corazón, de la musculatura pulmonar, etc.) no tengan energía para trabajar.

- Glucagón: Esta hormona se sintetiza por las células alfa de los islotes de Langerhans y tiene una función antagonista de la insulina. El glucagón se encarga de liberar la glucosa proveniente de las reservas del hígado a la sangre. Esta función se realiza, por ejemplo, cuando realizamos ejercicio físico y los músculos necesitan energía para trabajar.

- Somatostatina : Se fabrica en las células delta de los islotes de Langerhans. Cuando se libera, inhibe la función de la insulina y del glucagón.

- Otras hormonas: polipéptido pancreático.

punto rojo Más información sobre la pancreatitis.

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