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¿Por qué las personas somos de diferentes colores de piel?

¿Por qué hay personas de piel clara y personas de piel morena?

¿Por qué los humanos tenemos colores diferentes de piel?

Para entender esta pregunta, primero debemos tener en cuenta que la radiación solar que nos llega es de distinto tipo. En función de la longitud de onda, tenemos la radiación infrarroja, la radiación visible y la radiación ultravioleta.

La radiación ultravioleta es captada por la capa de ozono solo cuando es de muy baja longitud de onda. Esta luz ultravioleta procedente del sol, que pasa a través de la capa de ozono, produce diferentes efectos en nosotros en función también de la longitud de onda. A ondas más altas participa en el bronceado de la piel, a ondas un poco más cortas interviene en la síntesis de vitamina D y a ondas muy cortas puede causar tumores.

La melanina nos sirve para protegernos de los rayos ultravioletas, y evitar los tumores de piel asociados, pero si vivimos en latitudes más altas, con menor incidencia de los rayos solares, no interesa tampoco que la piel tenga demasiada melanina para poder producir vitamina D.

La vitamina D interviene en la absorción intestinal del calcio y del fósforo y, por ello, es esencial para la correcta mineralización osea. Por ello, su carencia trae como consecuencias negativas raquitismo y deformaciones en el esqueleto. Las personas con problemas de huesos asociados a una falta de vitamina D tendrían la capacidad reproductora mermada, actuando así la selección natural con el favorecimiento de las pieles más claras en zonas de latitudes altas.

Selección natural como mecanismo de diversidad en el color de la piel

A la hora de estudiar el color de la piel de las personas se habla de selección direccional. En la selección direccional o positiva se favorece un solo alelo (un alelo es cada una de las formas alternativas que puede tener un gen), por lo que en este tipo de selección natural se favorecen los fenotipos más extremos.

La selección estabilizadora o selección negativa es un tipo de selección natural en la que hay una selección a favor de los individuos que se acercan más a la media poblacional. Este tipo de selección natural actúa por ejemplo en bebés en cuanto a su peso al nacer.

Si miramos la pigmentación de la piel en la especie humana vemos que hay individuos con pieles más claras e individuos con pieles más oscuras en función de la localización geográfica, porque actúa la selección natural a favor de una determinada tonalidad de piel.

En la diferenciación del color de la piel actúa la selección natural direccional, porque se favorece un extremo de la diversidad. Por dicho motivo, donde hay más radiación solar, alrededor del ecuador, la gente suele tener la piel más oscura. En latitudes más altas, es decir más alejadas del ecuador, las personas suelen ser de piel más clara porque hay menor radiación solar.

¿Por qué hay individuos con pieles claras si son más propensos a sufrir melanomas?

En las latitudes altas, con menor incidencia a la radiación solar, la despigmentación de la piel es un proceso adaptativo favorecido por la selección natural. Las personas con esta característica pueden sintetizar mejor la vitamina D, tomando el sol.

Estos mismos individuos son más propensos a sufrir un cáncer de piel letal, el melanoma, pero desde el punto de vista evolutivo no es relevante, porque normalmente no se desarrollará hasta que no lleguen a la vejez, cuando ya se han reproducido.

¿Las personas que viven muy alejadas de su área de origen pueden tener problemas?

Hemos venido diciendo que el color de la piel es una adaptación a la insolación. En zonas cercanas al ecuador, la gente suele tener la piel oscura para protegerse de los rayos solares. En latitudes más altas, las personas son de pieles más claras para aprovechar mejor la radiación ultravioleta que les llega en menor cantidad.

La pregunta que cabe hacernos es ¿qué sucede si una persona de piel oscura vive en latitudes muy alejadas del ecuador? En un principio, no tendría que acarrearle problemas, porque puede tomar la vitamina D de la dieta, pero estos podrían sucederle si la dieta es pobre en esta vitamina, porque tampoco podría sintetizarla a partir del sol, por la baja radiación solar, en comparación con su lugar de origen.

Del mismo modo, las personas de piel clara expuestas a la intemperie en el ecuador podrían llegar a padecer problemas de piel, asociados a una excesiva radiación solar.

* Información relacionada:

¿De qué depende el color de la piel?

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