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CARACTERÍSTICAS DE LA VAINILLA

( Vanilla platiforme )








 

CARACTERÍSTICAS DE LA VAINILLA

Vainilla planta

Planta de vainilla con una mano, que sujeta una vaina de vainilla ( el fruto de la planta).

 

Nombre común: vainilla, bejuquillo, vainillero, vainilla mexicana (en relación a su origen). Su nombre deriva del diminutivo castellano de “vaina”, que significa una “vaina pequeña”.
En catalán: vainilla. En inglés: vanilla, vanelloes.

Nombre científicoVanilla platifolia Andrews. 

Etimología: Su nombre científico alude a el fruto de la planta en forma de vaina pequeña “Vanilla”, y a la forma plana de sus hojas “platifolia”.

Sinónimo taxonómico: Vanilla fragans.

FamiliaOrquidáceas

Hábitat: es una planta originaria de las zonas boscosas tropicales de América y especialmente de México. También crece en Brasil y países tropicales de Sudamérica. Pocas veces se puede observar esta planta en zonas costeras, pues no tolera bien el ambiente salino.

 

Descripción de la planta

Ilustración de planta de vainilla con flores.

La planta de la vainilla es una enredadera o liana  sarmentosa (de ramas leñosas) y trepadora, originaria de la selva tropical.

Se caracteriza, como la mayoría de las orquídeas, por ser una planta epífita (etimológicamente “epi”, sobre y “phytos”, planta). Significa que esta planta trepa por los árboles hasta poder nutrirse de la luz del sol, de la humedad del ambiente y de los nutrientes que capta del aire. Por ello, cuando se corta su raíz la planta puede seguir viva.

La vainilla es una planta perenne de tallo grueso, poco ramificado, que puede llegar a medir más de 10 metros de longitud.

Sus hojas son de color verde oscuro, brillantes, planas (de ahí su nombre científico platifolia), oblongadas y puntiagudas. Crecen de manera alterna al tallo y miden entre 6 y 14 centímetros y entre 2 y 5 centímetros de ancho.

Como todas las plantas epífitas, opuestas a las hojas crecen numerosas, largas y fuertes raíces aéreas adventicias que sirven para sujetarse a las plantas a las que se emparra. Cabe la aclaración que las plantas epífitas no son parasitarias, sino que solamente utilizan las otras plantas como “soporte”.

La inflorescencia de la vainilla son flores de color crema, amarillo pálido o verdoso, de 3 centímetros de diámetro. La corola es infundibuliforme, es decir, de forma parecida a un embudo. No son todas las flores son fértiles y se agrupan en manojos axilares de entre 8 y 20 flores.

La flor de la vainilla permanece abierta solamente dos días o incluso solo uno, tiempo en que debe ser fertilizada. En su hábitat natural, de ello se encargan las abejas euglosinas o “abejas de las orquídeas” (Euglossa viridissima); las llamadas “abejas meliponas” (Melipona beechi) y los colibríes; todas ellas, especies autóctonas de México.

 

Fuera de su hábitat natural, la vainilla ha de ser fertilizada manualmente.

Las flores que han sido fertilizadas fructifican: el fruto es una vaina colgante de color pardo negruzco, cilíndrica y dehiscente. Mide entre 8-30 centímetros de longitud y 1.5 centímetros de ancho cuando está fresca. A medida que va madurando, esta vaina se vuelve más negruzca y desprende un fuerte aroma. El tiempo de maduración de la vaina oscila entre los 8 y 9 meses. Este fruto desecado es el que se destina al comercio de la especia.

En el interior de la vaina se hallan gran cantidad (a veces hasta miles) de diminutas semillas, esféricas y de color negro brillante.

La planta se reproduce por esqueje y pocas veces a través de semillas.

Ver foto Ver fotos de la planta

 

Vainilla cultivada
Ilustración de vainilla cultivada

 

 

Componentes de la vainilla

Composición nutricional de la vainilla

Nutriente

Porcentaje

Carbohidratos

50-62%

de los cuales azúcares
Contiene fructosaglucosa, sucrosa

35%

Grasas

21%

Proteína

10%

Fibra
Contiene pectina y mucílagos.

26%

Humedad

30%

Cenizas

7%

El contenido nutricional de la vaina de vainilla no destaca gran importancia, pues ésta se consume como especia y en pequeña cantidad.

Lo que realmente es interesante es el contenido en ácidos y compuestos aromáticos de la vainilla.

Aceite esencialvainillina. Mínimo 2%, proporciona el aroma característico a la vainilla. 

Durante la desecación, la vainillina se degrada en vanillósidos

Contiene además vainillínico, piperonal, cis-vitispiran, alcohol vaníllico, salicicatos y ésteres del ácido cinámico.

- Alcoholes: pentanol, undecanol, cresol.

- Ácidos: ácido salicílico, ácido benzoico, ácido anísico, ácido acético, ácido pentanoico.

- Otras sustancias aromáticas: nonanal, guaiacol, dodecanal, creosol, decano, pentanal, hexanal, heptanal.

Taninos.


La vainilla contiene más de 169 compuestos aromáticos distintos, por lo que no es comparable a la vainillina artificial.


 

Más información sobre LA VAINILLA en el listado superior.

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