Propiedades medicinales del chile picante

Beneficios de comer pimiento picante y chiles

¿Qué es el chile picante y qué nos aporta?

Existen muchos tipos y variedades de pimientos y de chiles o guindillas. Todos ellos son plantas pertenecientes a la familia de las Solanáceas y al género Capsicum, que engloba 22 especies, entre las cuales solamente 5 son cultivadas.

Los pimientos o chiles se utilizan como especia debido a la presencia de capsinoides, como la capsaicina, en sus frutos y semillas. Estos componentes son responsables del característico sabor picante que tienen estas plantas.

pimientos
El sabor picante de los pimientos, guindillas y chiles es debido a la capsaicina, un componente muy interesante por sus posibles aplicaciones medicinales. Foto en Naschmarkt, Viena.

La variedad, las condiciones climáticas y de cultivo (el calor y la sequía aumenta el contenido en capsaicina de los frutos), pueden ocasionar variaciones en el contenido en capsinoides de estos alimentos.

Tipos de chile en la alimentación

  • Chile habanero (Capsicum chinense): Es el más picante de todos.

  • Chile picante, guindilla, ají o pimiento picante (Capsicum annuum): La mayoría de guindillas, chiles o pimientos picantes son variedades o plantas de esta especie.

  • Chile tabasco (Capsicum frutescens)

  • Ají escabeche (Capsicum baccatum)

  • Chile de cera, chile manzano, locoto, perón o rocoto (Capsicum pubescens).

Propiedades medicinales de los chiles y pimientos

Desde un punto de vista medicinal, las propiedades de los chiles, guindillas o pimientos, dependen en gran medida de su contenido en capsinoides y capsaicina, que es un potente antiinflamatorio natural (tanto en uso externo como interno), antibiótico natural, analgésico y termogénico (estimula la pérdida de peso).

¿Qué parte de los chiles tiene más capsaicina o es más picante?

La capsaicina es fabricada por las plantas como medio defensivo para protegerse del ataque de los animales herbívoros.

La parte de la planta más rica en capsaicina son los frutos, sobre todo en la placenta, es decir, la parte central de color blanco que tienen los pimientos en su interior (86% del contenido total en capsaicina). En menor cantidad, también se encuentra en el resto del fruto (6% en el pericarpio) y en las semillas (8%). Aún en menor cantidad, en las hojas de la planta próximas al fruto.

Beneficios de los chiles picantes, guindillas y pimientos

Por su contenido en capsinoides y capsaicina, los chiles tienen propiedades muy diversas y complejas en el organismo. Sus efectos aún son objeto de estudio, pero todos los resultados hasta el momento muestran que es una sustancia vegetal con propiedades prometedoras.

chile picante guindilla propiedades
Lámina-resumen o infografía con las principales propiedades medicinales del chile picante, guindilla o pimiento picante, y sus beneficios.

Aunque lo que más ha trascendido de este componente son sus propiedades antiinflamatorias y analgésicas, contra el dolor en uso externo, la capsaicina resulta muy interesante en uso interno. La capsaicina es antioxidante, antiinflamatoria, antibiótica, y tiene propiedades contra la obesidad:

pimiento picante
El chile picante, guindilla, ají o pimiento picante (Capsicum annum) tiene muchas propiedades para la salud.

Propiedades del chile picante o guindilla contra la obesidad

Dentro del estudio de la dieta, la conexión entre la palatividad, las especias, y la obesidad es cada vez más evidente. Los capsinoides y derivados (entre los que se encuentra la capsaicina) son uno de los compuestos más estudiados en este campo.

Por una parte, el sabor picante contribuye, desde diferentes vías de señalización, a aumentar la sensación de saciedad.

Por otra parte, a nivel de metabolismo, la capsaicina aumenta la termogénesis (quema de grasas) y tiene un balance negativo de calorías (hace quemar más calorías de las que aporta el alimento). Sus propiedades también se están estudiando por su posible efecto sobre el rendimiento deportivo.

Por todo ello, los capsinoides aumentan la oxidación de las grasas, aumentan el gasto energético del cuerpo y aumentan la saciedad. Se estima que, solamente por consumir capsaicina cada día, al cabo de los años se podría producir una pérdida de peso significativa, de entre medio kilo y hasta 6,5 kg. Este efecto, a su vez, protege contra el hígado graso.

chile picante para adelgazar
Chile picante para adelgazar

Beneficios del picante capsaicina para el estómago

aji verde
Ají verde o ají blanco cristal (Capsicum baccatum), ¡muy picante! Visto en Sri Lanka.

Se ha observado que comer pimientos o chiles en las comidas estimula la secreción ácida del estómago, pero también estimula la producción de moco estomacal, que protege el estómago. Sus propiedades secretoras hacen que el picante sea un remedio digestivo, para la indigestión.

El picante, por lo tanto, tiene un efecto protector de la mucosa. Además, la capsaicina también tiene actividad antibacteriana contra Helicobacter pylori, principal causante de gastritis y úlcera de estómago.

¿La capsaicina provoca úlceras o cáncer de estómago?

Probablemente en este punto el lector se estará preguntando si el picante no será dañino para el estómago, al revés de lo descrito en estas líneas. En primer lugar, en la dosis está el remedio, no hay que abusar de los picantes porque, como dicta el sentido común, cuando se toman en exceso son irritantes, picantes, e incluso pueden provocar ataques de asma en personas sensibles.

En segundo lugar, es interesante la opinión de algunos científicos sobre el tema de que las especias podrían aumentar ciertos tipos de cánceres debido a su contenido en plaguicidas, lo que denota que es muy importante consumir estos ingredientes ecológicos, libres de plaguicidas tóxicos. Por ejemplo, existen estudios que correlacionan el consumo de capsaicina del chile con mayor riesgo de cáncer de estómago y de vesícula, sin embargo, la sustancia pura no tiene ningún efecto genotóxico ni carcinogénico.

Capsaicina para mantener joven el cerebro

En modelos con animales, la capsaicina ha demostrado mejorar las capacidades cognitivas en ratas con Alzheimer. Este efecto podría ser debido a las propiedades antioxidantes y antiinflamatorias de este componente.

Finalmente cabe considerar la relación que se ha encontrado entre el consumo de hierbas aromáticas y especias (entre el que se incluye el consumo de chiles y especias picantes), con la disminución de numerosas enfermedades.

¿Cómo tomar chile picante?

Muchas personas no consumen estos picantes por falta de recetas o consejos prácticos.

olvanil, antiinflamatorio de aceite de oliva y chile
El olvanil es un potente antiinflamatorio que se obtiene de la maceración del aceite de oliva virgen con chile picante. Se produce la transamidación de la capsaicina, que se transforma en N-oleylvanillamine (olvanil). ¡Es importante que sean ingredientes ecológicos!

En ese sentido, resultan muy interesantes aquellos estudios que han observado que con la maceración de chile picante con aceite de oliva virgen reaccionan sustancias de ambos ingredientes, produciéndose un potente antiinflamatorio natural llamado olvanil (N-oleylvanillamine), un capsinoide derivado del chile, que no es picante (el aceite sí será picante, por la presencia de otros capsinoides), y que es más antiinflamatorio que la capsaicina del chile, de la cual deriva.

Propiedades medicinales de la capsaicina: el tratamiento del dolor

Las propiedades medicinales de los chiles o pimientos picantes se deben principalmente a su contenido en capsinoides o capsaicinoides (capsaicina, dihidrocapsaicina, nor-dihidrocapsaicina, homocapsaicina, homodihidrocapsaicina, etc.). Entre todos ellos, el más importante, por sus propiedades, es la capsaicina.

Existen numerosas cremas comerciales con capsaicina o elaboradas a partir de este principio, como Qutenza (contiene 8% capsaicina), o cremas con zucapsaicina, como Civanex y Zuacta. Todos ellos están clasificados como analgésicos de uso tópico.

mercado chile especias
Mercado de especias con una gran variedad de chiles, guindillas o pimientos picantes, en México.

Usos externos de la capsaicina

El uso medicinal más importante de la capsaicina se refiere a su utilización como analgésico en el tratamiento del dolor. En este caso se utilizan principalmente preparados en forma de crema, aceites o ungüentos que, aplicados externamente, pueden reducir la sensación de dolor que producen enfermedades tan dolorosas como la artritis reumatoide, fibromialgia, neuropatía diabética, psoriasis y para todo tipo de dolores: dolor muscular, dolor de espalda, etc.

¿Cómo actúa la capsaicina?

El cerebro capta un mensaje de dolor (picante) y reacciona produciendo endorfinas unas substancias, muy similares en estructura a la morfina, capaces de eliminar la sensación de dolor. Por otra parte, además de "engañar al dolor", se ha demostrado que este componente es capaz de neutralizar la sustancia P, un transmisor del dolor desde la periferia al cerebro. Al disminuir esta substancia, el cerebro no recibe suficientes señales de dolor desde la zona afectada.

chile picante capsaicina dolor
Chile picante o cremas con capsaicina para el dolor

Efectos secundarios y contraindicaciones de la capsaicina

En exceso, utilizar demasiado picante puede provocar irritaciones digestivas, inflamación de la garganta e incluso dificultades para respirar. También puede producir dolor estomacal por la misma irritación...

contraindicaciones del chile
Contraindicaciones del chile picante

Véase más información sobre el chile y el picante.

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