Características de la malaria

Malaria o paludismo

¿Qué es la malaria o paludismo?

La malaria o paludismo, también conocida como fiebre cuartana o fiebre de los pantanos o de las aguas negras, es una enfermedad grave producida por un parásito. Afecta a centenares de millones de personas desde hace miles de años.

Se calcula que anualmente entre 300 y 500 millones de personas son infectadas por esta enfermedad. La mayoría de los afectados son niños, lo que indica que conviene educarles en la importancia de la prevención del contagio.

Síntomas de malaria

¿Cómo se sabe que una persona tiene malaria? La malaria es una enfermedad de tipo parasitario caracterizada principalmente por la presencia de una serie de síntomas como:

mosquito
La malaria o paludismo se contagia por mosquitos que son portadores de estos parásitos.
  • Fiebre alta

  • Anemia

  • Síntomas parecidos a la gripe como dolor muscular, escalofríos, etc. Además de fiebre, la malaria se caracteriza por producir escalofríos y dolor muscular, entre otros síntomas

¿Cuándo aparecen los síntomas de malaria?

Estos síntomas aparecen en un periodo de entre 10 y 28 días después de la infección, aunque pueden aparecer en un periodo más amplio de entre 8 días y un año.

Contagio: ¿Cómo se transmite la malaria?

La transmisión de la enfermedad se produce por la picadura de mosquitos anófeles infectados por los parásitos que producen esta enfermedad. Los mosquitos la transmiten a través de su saliva cuando pican.

mujer caminando en la vía
La malaria se produce principalmente en países de clima cálido y húmedo. En África hay zonas donde los casos de malaria son muy comunes.

Existen otras formas menos habituales de contagio de la malaria. Ésta también puede transmitirse:

  • De una madre infectada al feto, durante el embarazo

  • Mediante transfusiones sanguíneas con sangre infectada.

Ciclo de la malaria: ¿Cómo se produce y reproduce la infección?

Una vez se produce la infección, los parásitos (esporozoitos) se fijan en el hígado de la persona. En el hígado se transforman en merozoitos y son vertidos en el torrente sanguíneo.

Una vez en la sangre, los merozoitos se fijan en los glóbulos rojos, donde se reproducen y causan la rotura de los glóbulos rojos al cabo de unas 24 o 72 horas. Esta rotura produce la expansión de los parásitos por la sangre y la infección de más glóbulos rojos. Cada vez que se produce esta rotura, el paciente infectado, presenta los síntomas de la enfermedad.

Tipos de malaria

Los parásitos que producen la infección pertenecen a la familia Plasmodidae, del género Plasmodium. Existen varios subtipos, clases y casi 200 especies, cinco de las cuales infectan al ser humano ocasionándole la malaria.

¿Qué especies de mosquito producen la malaria?

Estas cinco especies que pueden infectarnos son:

Fiebre muy elevada en la malaria
La malaria o paludismo se conoce principalmente por la fiebre alta que produce.
  • Plasmodium falciparum.: La infección producida por el Plasmodium falciparum es la más grave de todas, ya que es la que más afecta a más cantidad de eritrocitos o glóbulos rojos. Además, una vez aparece la sintomatología, es muy capaz de provocar la muerte en pocas horas, sino se administra rápidamente el tratamiento adecuado.

  • Plasmodium vivax: La infección producida por el Plasmodium vivax, en cambio, tiene una aparición de los síntomas mucho más tardía, que puede tardar varios meses en mostrarse.

  • Con menor frecuencia de infección también existen Plasmodium malariae y Plasmodium ovale. Aunque en zonas de Malasia y zonas del sur-este de Asia, también se ha clasificado otro tipo de Plasmodium, P. knowlesi.

Diferencias entre los diversos tipos de parásitos que causan malaria

Diferencias entre los diversos tipos de parásitos que causan malaria
Tipo de parásito Tipo de malaria que causa Zona endémica Periodo de las crisis febriles Afectación y gravedad
P. falciparum Malaria tropical En todas las zonas endémicas Crisis irregulares Muy grave.
Puede ocasionar la muerte sino es tratada rápida y eficazmente.
P. vivax Malaria o fiebre terciana Sur América y Asia Cada 2 días Grave, pero con una aparición más tardía.
P. malariae Malaria o fiebre cuartana Sur América y Asia Cada 3 días Moderada, con menor frecuencia de aparición.
P. ovale Malaria o fiebre terciana África Cada 2 días Moderada, con menor frecuencia de aparición.
P. knowlesi Se confunde con la malaria o fiebre cuartana Malasia, Tailandia y Camboya Cada 24 horas Puede ocasionar la muerte sino es tratada rápida y eficazmente.

* Véase: Gráficos comparativos de la fiebre según los diferentes tipos de parásitos

¿Dónde o en qué países se produce la malaria?

Habitualmente, dichos mosquitos residen en zonas donde el clima es muy cálido y húmedo, es decir, en zonas más tropicales o subtropicales y en especial, en aquellas menos desarrolladas, como algunas zonas de África (especialmente en el África subsahariana), el sur y el centro de América, el sur de Asia, algunas zonas de Oriente medio, Oceanía, etc.

La aparición de esta enfermedad en zonas desarrolladas suele deberse al viaje y contagio en dichas zonas. Aunque cada día existe un mayor índice de riesgo de afectación, la malaria no representa gran problemática para curarse ya que estos países cuentan con numerosos recursos médicos.

¿Puede haber malaria en países como Europa o Estados Unidos?

Aunque puede producirse la infección en países de clima templado porque el mosquito puede vivir en épocas favorables. el mosquito muere al llegar el tiempo frío, por lo que no puede transmitir la malaria, así que esta enfermedad no puede convertirse en una epidemia en este tipo de países.

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Lámina resumen - infografía sobre la malaria, contagio y prevención.

Tratamiento de la malaria

El tratamiento de la malaria consiste en dos puntos fundamentales: el primero y fundamental es actuar desde la prevención, poniéndose antimosquitos, utilizando mosquiteras en las ventanas y por las noches, y vistiendo ropa larga en caso de ir a sitios pantanosos o húmedos donde haya mosquitos. Existen medicamentos que se toman de forma preventiva y temporal para luchar contra las primeras fases del parásito, por si se produjese la infección. Estas se suelen recetar a turistas o personas que van a zonas con riesgo de infección.

Una vez diagnosticada la infección, el tratamiento de la malaria consiste en la utilización de medicamentos que atacan el parásito. Aún se están desarrollando nuevos fármacos para terminar con estos parásitos. En ese sentido, existe una sustancia vegetal extraída de diversas plantas, la berberina, con propiedades prometedoras.

Malaria resistente a los medicamentos

En los países citados anteriormente, sin tantos recursos médicos, además de generar anemia de forma crónica, todavía surgen más complicaciones, ya que los fármacos que hasta ahora se utilizaban para curar dicha enfermedad, ya no son eficaces como lo eran inicialmente.

Esto sucede porque los algunos parásitos que transmiten la malaria, han desarrollado una capacidad de resistencia a dichos medicamentos, es decir, son resistentes a ellos y no se mueren. A su vez, por si no fuera suficiente, los mosquitos que una vez infectados con la enfermedad la transmiten de persona a persona mediante su picadura, también han generado una resistencia específica hacia algunos tipos de insecticidas que hasta ahora se utilizaban para contrarrestarlos y eliminarlos.

punto rojo Más información sobre el la malaria o paludismo.

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