Propiedades de la serotonina

Funciones de la serotonina

Características de la serotonina

¿Qué es la serotonina?

La serotonina es un neurotransmisor, es decir una sustancia encargada de transmitir las señales nerviosas a través de las neuronas. Fue aislada por vez primera en 1948 por Irvine Page, Maurice M. Rapport y Arda Green. Se conoce científicamente como 5-hidroxitriptamina o 5-HTP.

El nombre de serotonina procede de la palabra «serum= plasma de la sangre» porque, cuando se descubrió se comprobó que era una sustancia con una función vasoconstrictora, es decir que ocasiona un estrechamiento de los vasos sanguíneos.

Los humanos poseen entre 5 y 10 mg de serotonina en su organismo, el 90 % del mismo se encuentra en el intestino, mientras que la mayoría del 10 % restante aparecen en las plaquetas de la sangre y en el cerebro. Es un derivado del aminoácido triptófano.

La serotonina no es una sustancia exclusiva del organismo humano. Aparece en ciertos setas, plantas y animales. Así, por ejemplo se ha descubierto en el veneno de los escorpiones y de las abejas.

¿Para qué sirve la serotonina?

  • Neurotransmisor: El papel principal de la serotonina es la de actuar de neurotransmisor interviniendo en numerosas funciones. Entre todas ellas podríamos mencionar las siguientes:
  • Regular el sueño: La serotonina interviene en la producción de la melatonina, una hormona que regula los ciclos del sueño. La melatonina se produce en la glándula pineal y, entre otras funciones, nos hace dormir. Los niveles de esta hormona son superiores en aquellas horas en que el organismo humano siente la necesidad de dormir, mientras que son inferiores durante el día cuando debemos mantenernos despiertos.

Para conseguir un sueño apacible, además de controlar el momento del sueño, la serotonina interviene en el control del estrés y la temperatura corporal.

Estudios realizados en humanos han demostrado que la administración mediante inyecciones de esta hormona producía en los sujetos analizados la necesidad de dormir. De igual manera se cree que la deficiencia de melatonina puede ser responsable de numerosos trastornos del sueño.

  • Regular los estados de ánimo: La serotonina tiene un papel fundamental en nuestro estado de ánimo. Se ha comprobado que la existencia de bajos niveles de serotonina es responsable de numerosas anomalías de la personalidad y, especialmente de la aparición de numerosos casos de depresión y especialmente en los que se refiere a la depresión estacional.
  • Regular algunos procesos corporales : La serotonina interviene en el control del apetito. Unos niveles adecuados de esta hormona determinan la sensación de saciedad, mientras que niveles bajos de la misma incrementa la necesidad de comer, especialmente hidratos de carbono.
  • Estimulante: Igualmente, la serotonina juega un papel importante como estimulante.
  • Intervenir en numerosas funciones fisiológicas : La serotonina interviene en numerosas funciones fisiológicas, como la constricción de los vasos sanguíneos, las secreciones gástricas (inhibe la producción del ácido clorhídrico), la producción de numerosas hormonas, la estimulación muscular (por ejemplo, estimula la contracción de la pared intestinal), la regeneración del hígado o la mitosis celular (favorece la división de las células).

Numerosos estudios han revelado la existencia de bajos niveles de serotonina en los tejidos cerebrales de las personas con depresión. Los estados depresivos pueden ocasionar muchos síntomas negativos como ansiedad, falta de seguridad, miedo, fatiga, desprecio personal, cansancio, ideas suicidas, etc.

¿Por qué a veces se produce una disminución de los niveles de serotonina?

Con respecto a la depresión estacional, durante el otoño-invierno, como consecuencia de la disminución de la luz, se produce un aumento de melatonina que conlleva una disminución de los niveles de serotonina. El aumento de la melatonina lleva consigo la disminución de la serotonina. Esta hormona es muy importante en la regulación de los estados del ánimo y de los ciclos del sueño-vigilia. Unos buenos niveles de serotonina son necesarios para que el organismo se encuentre equilibrado. La serotonina adecuada nos proporcionará calma, bienestar personal, buen humor, felicidad y nos ayudará a dormir bien.

El incremento de melatonina y la disminución de serotonina parecen ser responsables de la falta de interés, de las ganas de estar siempre durmiendo o de la necesidad imperiosa de comer a todas horas que se produce cuando se sufre depresión estacional.

Los antidepresivos y especialmente los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (SSRI), tales como el Prozac, se utilizan para impedir que las neuronas absorban demasiada serotonina de manera que consiguen aumentar los niveles de serotonina disponibles en el organismo, especialmente en el cerebro. De esta manera se consigue mejorar el estado de ánimo y prevenir la depresión.

Consecuencias negativas de unos niveles no adecuados de serotonina

Además de la depresión, niveles no adecuados de serotonina parecen tener una gran importancia en la aparición de otros trastornos como el estrés; el T.O.C (trastorno obsesivo compulsivo); la esquizofrenia; el aumento de la agresividad, de comportamientos violentos o faltos de control; el aumento del dolor en personas con fibromialgia; ansiedad por la comida, y cambios de humor durante el síndrome premenstrual; problemas de pensamiento, de concentración o toma de decisiones, perdida de interés por actividades antes placenteras, compulsión a la bebida, etc.

Se han relacionado algunas anormalidades de los niveles de serotonina con trastornos alimentarios, y especialmente con la bulimia. Algunos casos de obesidad parecen tener bastante relación con este componente. Para tratar el problema de obesidad en personas con un peso superior al 30 % de su peso ideal, se han utilizado medicamentos como la dexfenfluramina que inhiben la absorción por parte de la célula de la serotonina, de manera que la persona obesa se siente llena y no tiene tanta necesidad de comer.

Más información sobre la serotonina.

Editorial
Escrito por Editorial Equipo de Botanical-online encargado de la redacción de contenidos

12 febrero, 2020

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