Características del alce

Ficha del alce (Alces alces)

Cómo es el alce

Nombre común: Alce

Nombre científico: Alces alces

– Clasificación:

Orden: Artiodáctilos

Familia: Cérvidos

Características:

  • Longitud: Entre 2’4 y 3’1 m.
  • Altura: Entre 1’4 y 2 m a la cruz.
  • Peso: Entre 350 y 500 kg.
  • Hábitat: Taiga o bosques de coníferas.
  • Distribución: Escandinavia, norte de Europa oriental, norte de Rusia, Canadá, Alaska y parte septentrional de los Estados Unidos.
  • Costumbres: Especie solitaria, diurna y crepuscular.
  • Alimentación: Herbívora (plantas acuáticas, brotes tiernos y hojas de distintos árboles, también se alimenta de hierba y algunos helechos.)
  • Reproducción: Época de celo de septiembre hasta noviembre. Gestación 38 semanas. Parto 1 cría, raramente dos.
  • Enemigos: Lobo, oso, tigre, lince, puma.
  • Longevidad: 20 ó 25 años.

¿Cómo es el alce?

El alce es un ungulado artiodáctilo de gran tamaño, pues es el cérvido más grande que existe. Los machos son algo más grandes que las hembras y pueden alcanzar una altura a la cruz de entre 1’4 y 2 m, una longitud de entre 2’4 y 3’1 m y un peso de entre 350 y 500 kg.

El alce es un mamífero de rasgos grotescos. Su cuello y tronco es corto y macizo, mientras que sus patas son bastante largas. Su cabeza es muy característica, tiene forma alargada y es más estrecha en la zona de los ojos y muy ancha en el hocico. Las narinas del alce las tiene siempre muy abiertas. El labio superior de este animal es plano y muy móvil. Bajo la garganta, al alce le cuelga una especie de campanilla de piel cubierta de pelo. Este curioso animal tiene una apariencia jorobada por tener los hombros mucho más altos que los cuartos traseros y por su cuello corto. Las grandes orejas le dan a esta especie un aspecto de mula.

El color del pelaje de este animal es variable. Puede ser de color muy oscuro, casi negro, o de un marrón o café claro. Sin embargo, se hace más grisáceo a medida que se aproxima el invierno. El hocico y las patas son de colores más claros, casi blancos. Las crías de alce son de color rojizo.

Únicamente el macho posee una poderosa cornamenta de hasta 1’8 metros envergadura, en forma de ramas dirigidas hacia delante y hacia arriba. El alce pierde la cornamenta pasada la época de celo a finales de otoño, entre noviembre y diciembre. La nueva cornamenta le crece hasta junio o julio.

Este mamífero tiene una longevidad de unos 20 ó 25 años.

El sentido más desarrollado del alce es el olfato y tiene un bueno oído. Sin embargo, el sentido de la vista en esta especie es malo.

Tipos de alces

Existen varias subespecies de alces. De forma general, se pueden agrupar en 2 categorías según el área geográfica donde viven. Podemos encontrar alces eurasiáticos y alces americanos. Sin embargo, algunos autores consideran que el alce americano (Alces americanus) es una especie distinta al alce eurasiático (Alces alces).

El alce de Alaska (Alces alces gigas) es la raza (subespecie) de alce más grande del mundo, mientras que el alce de Yellowstone (Alces alces shirasi) es la raza de alce de menor tamaño.

Adaptaciones del alce

El alce dispone de una serie de adaptaciones que le hacen la vida más fácil. Las grandes y anchas pezuñas del alce con dedos que pueden separarse mucho le proporcionan gran estabilidad a modo de raquetas de nieve para poder desplazarse con comodidad sobre los suelos blandos nevados o de lagos, pantanos y charcas.

El hocico ancho y alargado le permite a este mamífero aprovechar las hojas y brotes de los árboles.

Costumbres del alce

El alce es un animal solitario, aunque en invierno, pueden formar pequeños rebaños. Durante la época de celo, se suelen producir violentos y espectaculares combates nupciales entre machos que pueden llegar a ser de consecuencias fatales para algunos de los combatientes.

Este ungulado es una especie diurna y crepuscular.

Este animal es una especie sedentaria que permanece normalmente en un mismo territorio.

El alce es el único cérvido que come plantas acuáticas. Pese a sus enormes dimensiones, el alce es un buen nadador.

¿Dónde vive el alce?

El alce habita en los bosques de coníferas (taiga) nórdicos europeos, asiáticos y americanos del hemisferio norte. Casi siempre cerca del agua, es decir, en zonas pantanosas.

Habita en la zona circumpolar (o zona alrededor del polo).

El alce eurasiático se encuentra en los países escandinavos (Noruega, Suecia, Finlandia), zona norte de Europa oriental (Polonia, Lituania, Letonia, Estonia, Bielorrusia), Rusia y el extremo norte de kazajistán. El alce americano lo encontramos también en el continente norteamericano, en Canadá, Alaska y parte (septentrional) de los Estados Unidos.

* Más información: ¿Dónde viven los animales?

Alimentación del alce

La dieta de este ungulado está formada por plantas acuáticas, brotes tiernos y hojas de sauces, alisos, abedules y álamos, así como también se alimenta de hierba y algunos helechos.

También consume arbustos y hierba alta. No puede consumir la hierba alta debido a la forma característica del labio superior. También consume plantas acuáticas introduciendo para ello la cabeza en el agua.

En invierno, este animal se alimenta de arbustos y piñas de los pinos y de musgo y líquenes, escarbando con sus patas en la nieve para ello.

El gran tamaño del alce le obliga a consumir diariamente más de 30 kg de plantas. Sin embargo, esta especie no es remilgada la hora de alimentarse, por lo que sus elevadas necesidades energéticas no le suponen demasiados problemas.

Reproducción del alce

El alce es un animal poliginio, pues un macho se aparea con varias hembras.

El periodo de esta especie va de setiembre hasta noviembre. Entre setiembre y octubre, los alces machos emiten un poderoso mugido para atraer a las hembras.

La gestación del alce dura 9’5 meses (38 semanas). La hembra pare, en primavera, a principios de mayo, una única cría normalmente. En raras ocasiones, tiene 2 crías por parto.

La madre alce son muy protectoras y defienden a su pequeño de cualquier posible depredador. Sin embargo, a los 10 ó 11 meses de edad, coincidiendo con el periodo reproductor siguiente, las crías abandonan a su madre.

¿Qué enemigos tiene el alce?

Este gran ungulado tiene pocos enemigos naturales y los que tiene son de gran tamaño y/o cazan en grupo, como el lobo (Canis lupus), el oso pardo (Ursus arctos), el oso negro (Ursus americanus), el puma (Puma concolor), el tigre (Panthera tigris) o el lince. El ser humano lo caza por su cornamenta, su carne o su piel.

El alce es un poderoso y valiente contrincante que no duda en defenderse de sus enemigos con su inmensa cornamenta. No es un animal agresivo y evita el contacto con el ser humano, pero puede atacar para defender a su cría o para defender su territorio.

El oso normalmente evita los enfrentamientos con este ungulado y deja la lucha a los lobos para robarles finalmente el alce abatido.

La mayor mortalidad del alce a manos de sus enemigos se produce durante su primer año de vida cuando todavía es pequeño y débil. En su primer mes de vida, sus crías pueden morir ahogadas al verse forzadas a cruzar ríos de rápida corriente o bien pueden ser incluso pisoteadas por su madre. Cuando emprenden la huida, los jóvenes alces pueden quedarse atrapados entre los troncos de los árboles. La separación accidental de madre e hijo produce un pequeño porcentaje de bajas.

El mal tiempo en invierno también causa cierto número de bajas.

Los accidentes de tránsito o de otro tipo también son un importante peligro para el alce.

Conservación del alce

A pesar de que ha sido sometido a una intensa caza desde hace siglos, todavía quedan unos 2.000.000 de ejemplares esta especie de ungulado repartidos por igual entre Eurasia y América del Norte. Sólo en Canadá hay entre 500.000 y 1.000.000 de alces.

Las actuales medidas de protección han conducido a una nueva multiplicación de las poblaciones de alces. En Escandinavia, el alce se ha adaptado a vivir en los bosques cercanos a los campos de cultivo.

En el pasado, el alce ocuparon los bosques de Europa Central y Occidental, pero la caza exhaustiva y la alteración del medio ha hecho relegar la distribución de esta especie al área actual.

Utilidad del alce

El alce se caza para aprovechar su carne, su piel y sus huesos o como simple deporte.

En Rusia,  ha sido criado a mano con biberón para producir leche, carne, como animal de trineo o incluso como animal de compañía.

En Suecia, se aprecia mucho la carne de alce, la cual es descrita por sus gentes como más aromática y sabrosa que la carne de ternera o la carne de ciervo. Sin embargo, la carne de alce puede estar contaminada con plomo en las zonas de caza cuando el animal ingiere los perdigones con las plantas acuáticas de su dieta.

Curiosidades sobre el alce

En Rusia, se llegó a prohibir la domesticación del alce para impedir que los deportados en Siberia pudieran escapar de su lejano cautiverio utilizando este animal.

Pedro I el Grande tuvo la idea de vestir con piel de alce a varios regimientos de su ejército, pero no pudo llevarla a cabo cuando empezó a escasear este herbívoro por la presión a la que se vio sometido

En Canadá y Suecia existen muchas señales de circulación con «Atención, paso de alces». Hasta tal punto es importante la presencia de estos animales en los países nórdicos, como Suecia, y los peligros que entrañan en la circulación de automóviles por el riesgo de colisión que se ha desarrollado el «Test del alce». El Test del alce es un test automovilístico que se realiza para verificar la estabilidad de un automóvil durante la realización de un cambio brusco de dirección efectuado para evitar la colisión con un obstáculo que aparezca de repente en la carretera, como por ejemplo un alce u otro animal salvaje.

Esta especie es incluso más peligroso que el mismo oso grizzly (Ursus arctos horribilis). De hecho, la hembra de alce es el animal que mata más personas en Canadá. Un alce madre no dudará en atacar para defender a su cría. El ciervo se defiende de sus enemigos cargando y pateando.

En invierno, estos ungulados se ven a los bordes de las carreteras comiendo la sal que se echa en las carreteras para evitar las heladas. De esta forma consiguen un aporte extra de sodio que no les proporciona su dieta hibernal pobre en sodio.

El alce más famoso es el alce Bullwinkle, un personaje de dibujos animados creado en el 1959.

Más información sobre el alce y otros animales salvajes.

Editorial
Escrito por Editorial Equipo de Botanical-online encargado de la redacción de contenidos

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El contenido de este artículo es informativo. Le recordamos que la comercialización y tenencia de las especies animales exóticas están sujetos a la legislación de cada país.