Características de los camaleones

¿Qué son los camaleones?

Dedos camaleones
Los dedos de los camaleones en cada mano forman una especie de pinza.

Los camaleones son un grupo de reptiles insectívoros que están agrupados bajo una única familia, la de los camaleónidos, que cuenta con unos 160 representantes en todo el mundo.

Estos animales arborícolas pueden vivir unos pocos años o hasta 10 años o incluso más, para el caso de las especies más grandes.

¿Qué tienen de especial estas criaturas?

Los camaleones se diferencian del resto de reptiles y de otros animales por la estructura de los ojos, dotados de una enorme movilidad e independencia el uno del otro o  la estructura de sus extremidades, provistas de dedos adaptados a la vida en los árboles y otro tipo de vegetación.

La lengua de estos animales también es muy especial, ya que dichos reptiles la pueden proyectar a una distancia, que en algunas especies representa el doble de la longitud de todo su cuerpo.

A diferencia de muchos reptiles, las especies de esta familia tienen la cola prensil, con la que se sujetan a las ramas y mantienen el equilibrio para no caerse, rasgo que comparten con algunas especies arborícolas como el lagarto de las islas Salomón.

Especies adaptadas a vivir en los árboles

Se trata de animales arborícolas, que se mueven muy lento, pero que confían con otro mecanismo de defensa: el mimetismo. Ello se debe a que los camaleones tienen una gran habilidad para canviar la coloración y confundirse así con el entorno.

Ojos camaleón
Los ojos de los camaleones tienen una estructura muy especial

Para ello, las células de la piel de estos reptiles, recientemente, se cree que tienen una serie de cristales de reducido tamaño que se reordenan de distinta forma. Tradicionalmente, se ha hablado de los cromatóforos como las células de la piel de ciertos animales que contenían pigmentos especiales y que les daban la coloración externa a estos animales, como también a otros.

 

Cómo son estos animales?

Los camaleones tienen el cuerpo fuertemente comprimido en sentido lateral y unos ojos muy grandes y salientes. Pero lo más sorprendente de estas criaturas es que el párpado superior de cada ojo está soldado con el respectivo párpado inferior, de modo que apenas se le puede ver a cada ojo la pupila, pero aun así estos animales gozan de una buena visión.

Presentan unas extremidades finas, con los dedos agrupados en dos extremos opuestos, formando una especie de pinza, para poder aferrarse bien a las ramas de árboles y arbustos. Gracias a dicha disposición de los dedos, los camaleones son animales con zigodactilia y es propia de animales arborícolas como los loros, los tucanes y otras aves.

Camaleón del Yemen (casco)
Algunas especies de camaleones, como el camaleón del Yemen, llevan un casco encima de la cabeza.

La mayoría de especies presentan cuernos, cascos o crestas encima de su cabeza. En el dimorfismo sexual, típico de las especies más grandes, los machos muestran dichas estructuras mucho más desarrolladas que las hembras.

Las especies más pequeñas miden unos 3 centímetros de longitud o menos, como es el caso de la especie de Madagascar Brookesia micra, que tan solo mide 1’5 cm de longitud.

En cambio, los camaleones más grandes llegan a medir 30 cm o más, como el camaleón gigante

de Madagascar, que alcanza casi 70 cm de largo o el camaleón de Parson, con una longitud un poco mayor todavía.

¿Qué comen estos reptiles?

Los camaleones son animales con una dieta exclusivamente insectívora. Sin embargo, las especies de mayor tamaño, como el camaleón gigante de Madagascar, se alimentan de vertebrados, tales como pequeños mamíferos y aves.

Para capturar, estos vertebrados proyectan su larga larga lengua con la que se hacen con sus presas y las llevan hasta su boca.

Costumbres de los camaleones

Las distintas especies de camaleones son diurnas y algunas de ellas son territoriales, como es el caso del camaleón común.

Estos animales son de costumbres solitarias, ya que nunca muestran comportamiento social.

Camaleón piel
La piel de estos reptiles tiene gran capacidad de cambiar de color.

¿Dónde viven los camaleones?

Casi la mitad de las especies de camaleones se hallan en la gran isla africana de Madagascar.

La patria natural de los camaleones es el continente africano, dónde las distintas especies viven por todo el territorio salvo el desierto del Sahara. En la Península Ibérica, habita el camaleón común, que es la única especie europea de camaleón.

Por otro lado, se pueden ver estos reptiles en algunos otros puntos aislados de la geografía mundial en Asia, como la India, Sri Lanka y la Península Arábiga.

Reproducción de los camaleones

La mayoría de estos vertebrados son ovíparos, es decir, que se reproducen a partir de huevos.

Las hembras de esta familia de reptiles excavan agujeros en el suelo, para lo que eligen sustratos arenosos, donde efectuar la puesta.

Amenazas a las que se enfrentan los camaleones en la naturaleza

Muchas especies de camaleones, desgraciadamente, se ven en peligro de extinción por causas como:

  • La pérdida y destrucción del hábitat, por transformación en zonas urbanas y agrícolas.
  • La captura para el comercio de mascotas.
  • El cambio climático que favorece los episodios de sequías.
  • La utilización de pesticidas en la agricultura intensiva, que mata y contamina los artrópodos que forman parte de su dieta.

Más información sobre los camaleones.

Editorial
Escrito por Editorial Equipo de Botanical-online encargado de la redacción de contenidos

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