Usos de los árboles

¿Para qué sirven los árboles?

Importancia de los árboles para el planeta

Los árboles son plantas de gran tamaño que tienen una importancia crucial para el planeta, al proteger el suelo de la erosión y al permitir ser cobijo, alimento y protección de muchos animales, garantizando así la biodiversiad.

Además de los beneficios de los árboles para el medio ambiente, éstos también tienen una utilidad indiscutible para los seres humanos. ¿Para qué utilizamos los árboles? ¿Cómo aprovechamos cada parte de los árboles a nivel doméstico, industrial y ecológico?

mandarina arbol frutal

Foto de mandarina en un árbol. Los árboles son fuente de alimento.

Clasificación de los árboles según su aprovechamiento por el Hombre

Desde siempre, el Hombre ha utilizado los árboles para su uso particular. Según la utilización que hacemos de los árboles, los podemos clasificar en los siguientes puntos, que son los principales:

  • Árboles para la producción de frutos

  • Árboles para la producción de madera

  • Árboles exóticos para la producción de madera

  • Árboles para la producción de leña o carbón

  • Árboles para la producción de herramientas, casas y medios de locomoción

  • Árboles para la producción de productos industriales

  • Árboles para la obtención de medicinas y remedios naturales

  • Árboles de jardinería

  • Árboles para la defensa de la biosfera

Árboles para la producción de frutos

Uno de los principales usos de los árboles es la producción de frutos. Aunque el hombre puede utilizar los frutos de las plantas silvestres, hay que destacar la importancia de los árboles cultivados para la producción y consumo humano.

Se trata de ejemplares que el hombre ha seleccionado de la naturaleza, ha aprendido a cultivarlos, mejorando su resistencia al medio ambiente, al ataque de plagas y enfermedades. Ha incrementado su capacidad de producción de frutos, el aspecto de los mismos o sus valores nutricionales. Es lo que se conoce como árboles frutales. Las manzanas, las peras, los cítricos, el granado, los caquis o palosantos, el membrillo o las almendras son ejemplos de frutos que proceden de estos tipos de árboles.

Árboles para la producción de madera

Desde el descubrimiento del fuego, la madera de los árboles ha constituido un recurso muy valioso para la Humanidad.

En el Paleolítico, los cazadores elaboraban sus armas con las maderas más duras. En Europa, utilizarían, maderas tan fuertes y duraderas como, por ejemplo, la encina (Quercus ilex), el roble (Quercus robur) o la haya (Fagus sylvatica).

foto de leña

Foto de leña. La producción de leña para hacer fuego y calentarnos es uno de los usos más conocidos de los árboles.

Árboles exóticos para la producción de madera

  • En África estarían confeccionadas con maderas aún más duraderas y resistentes procedentes de árboles hoy en día considerados exóticos, como el ébano africano (Diospyros spp), el iroko (Chlorophora excelsa) o el paduak (Pterocarpus soyauxii).

  • En América del Sur tendríamos otros como el curupay (Anadenanthera macrocarpa) o el ziricote (Cordia dodecandra), la lenga (Nothofagus Dombeyi), el freijo (Cordia goeldiana), el bocote (Ordia elaeagnoides), la caranchana (Cabralea cangerana) o el guatambu (Balfourodendron riedelianum)

  • En América del Norte la madera más dura nos la proporcionarían una serie de árboles cuya densidad es tan elevada que se hunden en el agua. Entre ellos tenemos el ébano (Diospyros ebenum), la caoba de montaña (Cercocarpus betuloides) o el palo hierro (Olneya tesota). Este último es conocido en inglés como » ironwood» – madera de hierro. Se ha utilizado desde tiempos remotos para la confección de mangos de cuchillo.

  • Sin llegar a la dureza de los mismos, otros árboles pueden considerarse muy duros, como la uña de gato americana (Acacia greggii), el persimon (Diospyros virginiana) el nogal americano o caria (Carya ovata), el roble de Engelmann (Quercus engelmannii), el roble de California (Quercus agrifolia), o la falsa acacia (Robinia pseudoacacia).

  • En Asia destacaríamos destacaríamos el camagon (Diospyros discolor) o ébano de las Indias, una de las maderas más raras y caras en la actualidad con la resistencia y dureza de todas las variedades de ébano. Crece en Filipinas, Sureste asiático y Celebes. El palisandro (Dalbergia latifolia) tiene una dureza dos veces superior al roble. Crece en los bosques caducos de la India.

  • En el suroeste de Australia se encuentra el jarrah (Eucalyptus marginiata) con una dureza muy superior al roble.

  • La koa (Acacia koa) es exclusiva de las islas de Hawai y proporciona una madera de muy alta calidad y dureza.

Importancia de la producción de leña para el Hombre

Con el fuego nos protegemos del frío, de los animales y cocinamos los alimentos. El hombre del Neolítico cortaba los árboles del bosque para obtener madera con estas finalidades.

La tala del bosque le permitía también desforestar terrenos en donde cultivaba sus alimentos. Este tipo de deforestación era muy limitado y el bosque se volvía a recuperar cuando se abandonaban los cultivos.

madera leña fuego

Foto de fuego con madera. La producción de leña ha propiciado el desarrollo de la agricultura y la alimentación.

Árboles para la producción de carbón

Hay que mencionar también el uso de la madera de los bosques para la producción del carbón vegetal. El carbón vegetal se forma apilando madera vegetal y cubriéndola con ramas y tierra. Posteriormente, se le prende fuego a la pila que va ardiendo durante varios días hasta que se produce el carbón. Los hombres han utilizado el carbón vegetal desde el descubrimiento del fuego, ya que se aprovechaban de los restos de la hoguera para volver a encenderlo posteriormente.

Usos del carbón vegetal

El carbón vegetal proporciona mucho más calor que la leña, por lo que su uso ha sido aprovechado desde la antigüedad para forjar armas de minerales. Mediante el carbón vegetal el hombre de la Edad de Hierro era capaz de moldear el hierro y fabricar hachas, espadas, cuchillos y otras armas o instrumentos.

Posteriormente, el carbón vegetal se utilizó en la industria metalúrgica hasta que fue reemplazado por el carbón mineral. En la actualidad este tipo de carbón se sigue utilizando como principal fuente de energía en los países en vías de desarrollo. En el mundo occidental se utiliza fundamentalmente como absorbente y en la fabricación de pólvora.

Árboles para la producción de herramientas, casas y medios de locomoción

A medida que las civilizaciones se hacían más complejas, el consumo de madera se incrementaba. El hombre aprendió a construir sus herramientas, su armas, sus casas y sus medios de locomoción. En la Edad Media, el boj fue prácticamente aniquilado en algunas zonas o transformado a arbusto, por el gran uso que se hacía del mismo para la construcción de arcos.

trineo madera leña

Foto de un trineo de madera.

La construcción de casas y barcos, junto con la transformación de los bosques en tierras de pastoreo o la producción de carbón vegetal, han sido las causas principales de la deforestación de muchos bosques del mundo.

En Europa, las grandes armadas de países como España, Inglaterra o Flandes llevaron a la deforestación de muchas zonas boscosas. Se dice que, cuando llegaron los Romanos a España, una ardilla podía cruzar de norte a sur saltando de copa en copa. En la actualidad los bosques de numerosas partes del mundo han quedado reducidos a zonas montañosas.

Árboles para la producción de productos industriales

De los árboles extraemos madera, celulosa, resinas y otros productos que la industria aprovecha en abundancia. Es lo que conocemos como árboles industriales.

pino negro

Las coníferas son utilizadas a nivel industrial para la extracción de oleorresinas, con las que se produce el aguarrás.

Árboles para la obtención de medicinas y remedios naturales

De los árboles se extraen productos que son utilizados para la confección de medicinas. La industria farmacéutica obtiene en la actualidad la mayoría de los medicamentos a través de procesos químicos. Sin embargo, muchos de los productos que se pueden producir ahora en el laboratorio se basan en antiguos componentes de las plantas que ya se utilizaban de una manera natural. Es lo que conocemos como árboles medicinales.

Árboles de jardinería

Son aquellos que se utilizan en los jardines, plazas, calles etc de pueblos y ciudades. Además de una función decorativa, hay que resaltar la importancia de estos árboles como moderadores de la contaminación acústica y ambiental, como proveedores de sombra y, especialmente, como generadores de oxígeno. Son ejemplos el ciprés, el ginkgo, los pinos, el chopo,…

Árboles para la defensa de la biosfera

Independientemente de los usos anteriores, aparentemente más prácticos, los árboles en general desempeñan un papel aún mas fundamental en la conservación y cuidado de la biosfera.Los árboles proporcionan oxígeno y disminuyen los niveles de dióxido de carbono, suministran el hábitat, los alimentos o la protección a otros organismos vivos.

arboles frutales

Plantación de los árboles frutales

Más información sobre los árboles.

Vicente Martínez Centelles
Escrito por Vicente Martínez Centelles Fundador de la web y director. Profesor de ciencias naturales, experto en plantas, remedios naturales y fotografía botánica.

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