Propiedades medicinales de la capsaicina

Características y efectos de comer pimiento picante y chiles

¿Qué es la capsaicina?

La capsaicina es una substancia no soluble en agua, incolora, inodora. En dosis pequeñas produce una sensación de calor en la boca y, a medida que se aumenta la dosis, produce una sensación dolorosa por estimulación de las neuronas sensitivas de la boca o de la piel.

pimiento picante
El pimiento picante es un aliado para la salud.

¿De dónde se obtiene la capsaicina?

La capsaicina es un componente fabricado por las plantas. Fundamentalmente se encuentra en los pimientos (Capsicum ssp.) aunque también, en menor proporción, aparece en el jengibre (Zingiber officinale).

Sabor de la capsaicina

La capsaicina y otros capsinoides son los responsables del sabor picante de estas plantas.

¿Qué tipo de chiles o pimiento tienen más capsaicina?

Todos los pimientos contienen este principio, pero su proporción varía de acuerdo a la especie. El género Capsicum pertenece a la familia de las Solanáceas y engloba 22 plantas silvestres, de las cuales 5 son cultivadas: el chile picante, guindilla roja, ají o pimiento picante (Capsicum annum) -con todas sus variedades-, el chile habanero (Capsicum chinense), el chile tabasco (Capsicum frutescens), el ají escabeche (Capsicum baccatum) y el chile de cera, chile manzano, locoto, perón o rocoto (Capsicum pubescens).

El tipo de chile más picante es el chile habanero (Capsicum chinense), seguido del chile picante, guindilla roja, ají o pimiento picante (Capsicum annum). La variedad, las condiciones climáticas y de cultivo (el calor y la sequía aumenta el contenido en capsaicina de los frutos), pueden ocasionar variaciones en el contenido en capsaicina de estos alimentos.

Funciones de la capsaicina en las plantas

La capsaicina es fabricada por las plantas como medio defensivo para protegerse del ataque de los animales herbívoros.

¿En qué parte del fruto está la capsaicina?

La parte del fruto más rica en capsaicina es la placenta, es decir, la parte central de color blanco que tienen los pimientos en su interior (86% del contenido total en capsaicina). En menor cantidad, también se encuentra en el resto del fruto (6% en el pericarpio) y en las semillas (8%). Aún en menor cantidad, en las hojas de la planta próximas al fruto.

¿Cómo de picante es la capsaicina?

Tradicionalmente, el valor picante de los pimientos se ha medido en unidades de Scoville, según el sistema que Wilson Scoville, diseño a principios del siglo XX. En la actualidad se miden de acuerdo a la escala que se llama "Escala oficial del picante del chile". Según esta escala, tendríamos las siguientes posibles mediciones (de menos a más picante):

Escala oficial del picante de chile de menor a mayor grado de acritud en relación con las unidades de Scoville
Valores escala oficial del picante del chile Unidades de Scoville Ejemplos
0 < 100 Pimiento común o dulce
1 100-500 Pimiento mexicano
2 500 - 1000 Big Jim
3 1000 - 1500 Pimiento ancho
4 1500 -2500 Pimiento cascabel
5 2.500 - 5000 Pimiento jalapeño
6 5000 - 15.000 Pimiento serrano
7 15000- 30.000 Pimiento de árbol
8 30.000 - 50. 000 Pimiento de Cayena
9 50. 000 - 100.000 Pimiento tailandés
10 100.000 - 350.000 Pimiento habanero
(Capsicum chinense)

* Capsaicina pura = 16.000.000 de unidades de Scoville.

¿Por qué pica la capsaicina?

El cerebro capta un mensaje de dolor (picante) y reacciona produciendo endorfinas unas substancias, muy similares en estructura a la morfina, capaces de eliminar la sensación de dolor.

Por otra parte, además de "engañar al dolor", se ha demostrado que este componente es capaz de neutralizar la sustancia P, un transmisor del dolor desde la periferia al cerebro. Al disminuir esta substancia, el cerebro no recibe suficientes señales de dolor desde la zona afectada.

Propiedades de los capsinoides de los pimientos

El componente picante del chile son los capsinoides, que son sustancias con propiedades:

  • Antiinflamatorio natural (tanto en uso externo como interno)

  • Actúan como antibióticos naturales

  • Analgésico

  • Efecto termogénico

  • Son capaces de estimular la pérdida de peso

propiedades chile picante
Propiedades del chile picante (capsaicina)

Efectos secundarios y contraindicaciones de la capsaicina

Utilizo adecuadamente, en poca cantidad, el chili no suele producir efectos secundarios graves, salvo la propia sensación de picor y la rojez, que desaparece como máximo en unos minutos.

En algunos casos, las personas sensibles pueden experimentar la aparición de diarrea, dolor de estómago o ardor al expulsar las heces...

contraindicaciones chile picante capsaicina
Contraindicaciones del picante

Véase más información sobre el picante.

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