El polen

El polen de las plantas

¿Qué es el polen?

Polen

Estigma blanquecino de una flor de cactus rodeado por muchas anteras de polen amarillo.

El polen constituye una especie de polvo fino producido por las flores. Esta formado por granos de polen.

Cada grano de polen contiene en su interior el gameto o célula reproductiva masculina de las flores, destinado a fertilizar el óvulo, que es el gameto o células reproductivas femeninas de las flores.

El polen se desarrolla al final de las anteras de los estambres en unos recipientes llamados sacos polínicos.

Cada grano de polen está protegido en su exterior por una cubierta denominada exina, formada por materiales muy resistentes que son capaces de aguantar las agresiones exteriores pudiendo permanecer inalterados durante miles de años.

Ello ha permitido el desarrollo de una ciencia llamada Palinología que, además de estudiar la composición de los pólenes y otros aspectos de los mismos, permite averiguar a que plantas pertenecen los pólenes enterrados en el suelos fósiles.

De esta manera, se puede saber que tipo de plantas existieron en un periodo determinado en un lugar determinado.

¿Qué es la polinización?

Polen detalle

Detalle de los sacos polínicos de una de las anteras de la foto de la izquierda

Para que se produzca la germinación tiene que producirse previamente la polinización que es el paso del polen desde las anteras de los estambres de las flores masculinas o parte masculina de una flor al estigma de la misma flor o de otra flor distinta.

Una vez sobre el estigma, el grano de polen madura, produciendo un tubo polínico que penetra por el estilo y llega al ovario donde fecunda los óvulos. (Véase animación sobre la polinización. Clicar sobre la imagen para ver lo que sucede a la flor una vez polinizada)

Tipos de polinización

- Autopolinización: Cuando la polinización se lleva a cabo dentro de una misma flor (Flores hermafroditas) se conoce como autopolinización o autogamia. Es la manera más sencilla de polinización, aunque es la que tiene menor calidad genética y por lo tanto más susceptible a posibles degeneraciones.

- Polinización cruzada: Cuando la polinización se lleva a cabo entre flores pertenecientes a flores distintas a la flor que pertenece el polen se denomina polinización cruzada. Esta puede llevarse a cabo entre flores diferentes de la misma planta, en cuyo caso se conoce como geitonogamia. Cuando se produce entre flores de la misma especie en plantas diferentes la llamamos xenogamia.

La polinización cruzada es más complexa que la autopolinización aunque implica un mayor aporte de material genético sano. Por ejemplo, las semillas producidas entre plantas que proceden de una polinización cruzada son más resistentes a las inclemencias y a las plagas.

Para evitar autopolinizarse las plantas han desarrollado una serie de adaptaciones como, por ejemplo, producir individuos totalmente masculinos o totalmente femeninos, como el sauce o el acebo. Estas plantas se llaman dioicas. Otras veces las plantas desarrollan las flores masculinas en unas ramas y las flores femeninas en otras, tal como ocurre en el roble.

En otras ocasiones, cuando las flores son hermafroditas, para evitar la autopolinización, producen componentes químicos que impiden que el grano de polen produzca el tubo polínico que debería alcanzar el ovario; también pueden desarrollar estigmas muy largos que ponen el polen de una misma flor lejos del alcance del mismo, tal como ocurre en el hibisco. Aun más efectivo resulta el hecho de que en una misma flor el aparato sexual masculino y el femenino maduren en momentos diferentes.

¿Qué son los polinizadores?

dibujo de una abeja recogiendo el nectar de una flor

Animación de una abeja recogiendo el nectar de una flor.
Haz clic en el dibujo para ver la animación.

Se denominan polinizadores a los agentes capaces de transportar el polen. El principal polinizador es el viento. Las plantas que son polinizados por el viento se denominan anemófilas.

Entre estas tenemos las gimnospermas y especialmente las coníferas (pinos, abetos, etc) En todos ellos se produce una polinización cruzada.

Grandes masas de polen son arrastradas por el viento y caen sobre otros árboles, muchos de ellos situados a distancias enormes. (Polinización anemófila)

Otras veces la polinización es realizada por los animales (Polinización zoófila) El polen se pega a los pelos de estos cuando visitan una flor y es depositado inconscientemente en los estigmas de otra flor.

Los principales polinizadores del mundo animal son los insectos (crisopas, mosquitos machos, escarabajos adultos, avispas, tábanos macho, etc) algunos mamíferos polinófagos (murciélagos) y algunos pájaros, como los colibríes.

¿Cómo polinizan las abejas?

Polen detalle

Las patitas de las abejas tienen pequeños pelos que recogen el polen. El polen las abejas lo recogen en una bolsa especial que tienen en las patas posteriores llamada corbícula o canasta de polen"

Dentro de los insectos, destacan las abejas como principales polinizadores. Las abejas utilizan el polen y el néctar de las flores para su alimentación. Del polen obtienen la proteínas y del néctar las calorías. Igualmente mediante polen alimentan a las larvas.

El cuerpo de las abejas se encuentra adaptado para recoger el polen. Las abejas lo toman de las flores y lo mezclan con su saliva.

Posteriormente, lo enganchan en sus patas formando una especie de bolsa. Luego, lo llevan a la colmena y lo introducen en una celda del panal que luego tapan con cera. De esta manera queda guardado como alimento de reserva. Por eso al polen se le conoce también como " pan de miel".

Además, como el cuerpo de las abejas es peludo, otro polen se engancha involuntariamente en los pelos al visitar los estambres de una flor. Cuando se cambian de flor, parte del polen proveniente de la flor anterior se suelta y queda encima del estigma de la nueva flor.

Importancia crucial de las abejas en el mantenimiento de las especies

Mantener la riqueza y variedad de polinizadores es primordial para que las plantas puedan seguir reproduciéndose con total normalidad. Por ser los polinizadores más importantes, es especialmente necesario que las abejas sigan gozando de una perfecta salud y su existencia no se vea amenazada.

Las abejas se han convertido en los principales insectos polinizadores de polinización cruzada. De ahí la importancia de estos insectos en la continuidad de la vida vegetal.

La muerte de cantidad ingentes de abejas en los últimos años, especialmente por depredadores de abejas, como el avispón europeo (Vespa cabro), y el uso de insecticidas, supone un peligro para la continuidad de numerosas especies vegetales, incluyendo la mayoría de alimentos de origen vegetal.

Según estudios recientes realizados en Estados Unidos, durante el invierno del año 2014-2015 se produjo una pérdida de colonias de abejas de casi el 42 %., lo que supone tres veces mas del 15 %, un número que, según los apicultores, estaría dentro de los valores acostumbrados. En Europa, el país con más pérdida de abejas es el Reino Unido.

Es de vital importancia la conservación de estos insectos a traves de estudios sobre los enemigos de la abeja que permitan solucionar los problemas que supone su disminución.

abeja polinizando una flor

Foto de abeja libando una flor de romero.
Obsérvese los granos de polen de color blanquecino enganchados en los pelos de la espalda y la bolsa de polen de la pata posterior

El polen como suplemento para la dieta humana

El polen que recolectan las abejas es recogido por los hombres y, después de ser sometido a un proceso de deshidratación para evitar que se estropee, es envasado y puesto a la venta para consumo humano.

Por su contenido en vitaminas, minerales y aminoácidos, se trata de un producto que presenta muchas propiedades beneficiosas para nuestro organismo.

punto rojo Más información sobre las propiedades del polen y otros productos apícolas.

Otros artículos de interés

El material que aquí se trabaja tiene carácter informativo. En caso de duda, consúltese con el facultativo.
"Botanical-online" no se hace responsable de los perjuicios ocasionados por la automedicación.