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REVISTA DE PLANTAS

 

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Medicina alternativa

 

Propiedades medicinales del amaranto

(Amaranthus caudatus L.)

 





 



¿Qué propiedades medicinales tiene del amaranto?

 

Amaranto contra el cáncer

La semilla de amaranto es un alimento especialmente destacable en este campo por poseer varios componentes con efectos anticancerígenos que actualmente siguen siendo objeto de estudio para muchos investigadores.

- Una de sus sustancias anticancerígenas es el escualeno ("squalene" en inglés). El escualeno es un ácido orgánico con actividad antioxidante y efectos demostrados anticancerígenos que se encuentra en la semilla del amaranto.Esta sustancia ya era conocida por la antigua farmacopea japonesa, entonces denominada "Samedawa", que significa "cura para todo". En efecto, los habitantes de la península japonesa utilizan el escualeno procedente del aceite de tiburón para una amplia variedad de enfermedades, desde el estreñimiento hasta el cáncer.

La fuente común de escualeno es el aceite de tiburón, que contiene un 1% de esta sustancia, y esta misma fuente es la que le otorga el nombre, derivado del latín Squalidae, familia biológica de los tiburones. El amaranto, en cambio, tiene un porcentaje de escualeno superior del 8%. El aceite de oliva y de palma contienen alrededor del 0,5-0,8%.

Para ir más lejos, los científicos Theresa J. Smith y Harold L. Newmark, apuntan el efecto anticancerígeno o protector que se asocia a todos los aceites poliinaturados en general podría atribuirse a la mayor cantidad de escualeno que contienen respecto a las grasas saturadas, premisa avalada por otros estudios experimentales realizados en animales. Aplicado tanto a nivel tópico como sistémico, el escualeno tiene efectos anticancerígenos demostrados. El aceite vegetal más rico en escualeno es el aceite de amaranto (véanse propiedades en el listado superior).


- Al escualeno se suma el efecto anticancerígeno del beta-sitosterol, un esterol vegetal (fitoesterol) presente en muchos vegetales como el amaranto al que también se le han descrito propiedades anticancerígenas.

- Además, el Laboratorio de Proteómica y Expresión Génica de la División de Biología Molecular del Instituto Potosino de Investigación Científica y Tecnológica (IPICYT, México) investiga un tercer componente anticancerígeno del amaranto. Consiste en una proteína de la semilla denominada lunasin. Los investigadores han descrito los efectos de esta proteína como reguladora de la proliferación descontrolada de las células de cáncer.

Prevención y tratamiento de enfermedades cardiovasculares

 

El amaranto es un alimento cardiosaludable debido a su contenido en carbohidratos de lenta absorción, a su grasa rica en ácidos grasos esenciales, fibra, calcio y magnesio.

El grano de amaranto tiene un porcentaje de aceite superior al de los cereales, y en la composición de estos aceites destaca la presencia de ácido oleico y ácido linoleico. Este tipo de grasa ejerce una función cardioprotectora. Si bien son conocidos los beneficios del Omega 6 para la salud, además el aceite de amaranto (y sus semillas en menor proporción), contienen potentes antioxidantes naturales como es escualeno. Se estima que la actividad antioxidante de esta sustancia es tres veces superior al poder antioxidante de la vitamina C.

Tales son las propiedades carioprotectoras del amaranto, que Functional Foods Center de Dallas (EE.UU.), la Universidad Estatal de Voronezh (Rúsia) y el Instituto Estatal de Nutrición de la Academia Rusa de Ciencias Médicas de Moscú (Rúsia), trabajan conjuntamente en estudios que evidencian el valor de las hojas, los granos y el aceite de amaranto en la prevención y tratamiento de enfermedades cardiovasculares. En uno de estos estudios, se demostró que el consumo equilibrado de aceite de amaranto, junto con una dieta equilibrada, disminuyó los niveles de colesterol total, de triglicéridos y de colesterol LDL ("colesterol malo").

El alto contenido en calcio, fibra y potasio de las hojas y los granos resulta diürético y beneficioso para los vasos sanguíneos y la salud del organismo en general, pudiendo actuar en el tratamiendo natural de la hipertensión.

 

Grano muy nutritivo para celíacos y en dietas vegetarianas

Cuando los sabios indígenas indicaban que el amaranto había sido durante siglos la base de su alimentación, ya se podía intuír la calidad nutricional de esta semilla. En efecto, el amaranto es un pseudocereal de alto valor nutritivo, tanto por el saludable aporte energético proviniente mayoritariamente del almidón, como por su aporte proteico y en aminoácidos.

El amaranto contiene el aminoácido lisina, deficitario en todos los cereales; y la metionina, aminoácido limitante en las legumbres. Sin embargo, es deficitario en el aminoácido triptófano, abundante en las fuentes alimenticias anteriores. Por estos motivos el amaranto combina perfectamente con cereales y legumbres, porque entre ellos complementan el valor biológico de sus proteínas, resultando una mezcla de proteínas de alto valor biológico.

Esta característica tiene especial importancia en dietas para personas celíacas, donde la nutrición puede ser más deficitaria en aminoácidos y proteína vegetal debido a los alimentos restringidos.

 

Otros usos del amaranto

- De la variedad roja se extrae la betalaina, de la cual se obtiene un tinte del mismo color. Esta sustancia recibe especial importancia porque a diferencia de otros colorantes, no presenta toxicidad. Se utiliza comunmente en la industria alimentaria como aditivo colorante.

- El amaranto también se utiliza para la elaboración de cosméticos y plásticos biodegradables.


Más información sobre el amaranto en el listado superior.

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