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LOS CÍTRICOS

( Citrus spp. )

CARACTERÍSTICAS DE LOS CÍTRICOS

 

Tipos de frutas de los cítricos

Los cítricos son plantas del género Citrus que pertenecen a la familia de las Rutáceas.

Dentro de esta familia botánica, las plantas más conocidas son los los cítricos, especies que están incluidas en el género Citrus. Dentro de este género, las plantas más conocidas son:

limon
Foto de limón

- Las naranjas ( Citrus sinensis),
- Las naranjas chinas ( Citrus japonica),
- Las naranjas amargas ( Citrus aurantium)
- Las mandarinas ( Citrus reticulata)
- Los limones ( Citrus limon)
- Los pomelos (Citrus paradisi)
- Las limas ( Citrus aurantifolia)
- Las toronjas ( Citrus medica)
- Y las naranjas enanas o kumquats ( Citrus margarita = Fortunella margarita)

 

Características botánicas de los cítricos

Los cítricos se caracterizan por ser árboles o arbustos de hojas perennes cuya altura puede oscilar entre los 5 y los 16 metros, si bien las especies actuales se cultivan en forma de variedades enanas que permiten realizar las tareas agrícolas más fácilmente y resultan más productivos. Tallos erectos, verdosos, con ramas provistas de espinas.

Las flores, muy fragantes, suelen estar reunidas en inflorescencias, generalmente en forma de corimbos aunque más raramente aparecen aisladas. Presentan cinco pétalos y numerosos estambres.

flor de azahar
Foto de flor de azahar, la flor del naranjo amargo
(Citrus aurantium)

Destacan por sus grandes frutos carnosos que son hesperidios con piel gruesa, con un tamaño habitual entre los 3 y los 10 cm de longitud, aunque existen especies que alcanzan los 30.

La piel de los frutos es rica en glándulas con aceites esenciales, que se utilizan para la extracción de los mismos.

Los cítricos florecen en primavera y los frutos se recogen a partir del otoño hasta el invierno.

 

Origen de los cítricos

Los principales cítricos

El origen de los cítricos se centra en las regiones subtropicales y tropicales de Asia desde donde, paulatinamente, se ha ido introduciendo en todas las regiones del mundo que presenten un clima cálido.

Los principales países productores del mundo son la China, España, Sudáfrica, Australia y Estados Unidos ( California, Texas y Florida).

Resulta muy difícil precisar cuántas especies originales hay dentro de este género, porque en la mayoría de las ocasiones muchas de ellas son el resultado de numerosos cruces entre especies híbridas que se llevaron a cabo durante los primeras fases de cultivo en la India y en China.

Muchos expertos consideran que existen sólo cuatro especies originales de cítricos: la lima, el pomelo, la cidra y la mandarina; y que el resto son todas especies híbridas. 

 

Cítricos poco conocidos

De todos los cítricos, el que produce el fruto más grande es la cimboa o papelmusa ( Citrus máxima), un árbol poco conocido que crece en el Sudeste asiático - Japón, Sur de la China, Tailandia, Indonesia...- El fruto de este árbol puede llegar a alcanzar los 30 cm de diámetro y llega a pesar 10 kilos.

De todos los cítricos, el pomelo es el más reciente, ya que apareció hace solamente unos 200 años en la isla de Jamaica, probablemente como resultado de una mutación entre la papelmusa y el naranjo común o algún otro cítrico.

El sabor de las dos frutas es bastante parecido, si bien la papelmusa es más dulce y menos ácida que el pomelo.

Cítricos menos conocidos son el tangelo y la cidra. El tangelo (Citrus x tangelo) es un árbol resultado del cruce entre la mandarina y el pomelo. Produce un fruto que recuerda a una naranja ovalada con poca carne y mucho jugo y con sabor a mandarina.

La cidra Citrus médica) produce frutos parecidos al limonero, que crecen muy despacio y presentan una piel muy gruesa, con largas protuberancias y con un aroma muy penetrante, como resultado de su elevado contenido en citral y limoneno en sus aceites esenciales.

Precisamente es esta piel la que especialmente se utiliza para aromatizar pasteles una vez caramelizada. Es un árbol muy antiguo cuyos frutos ya utilizaban los romanos como ambientador e insecticida natural.

Se dice que la cidra es el cítrico que llegó antes a la región mediterránea cuando Alejandro el Magno lo trajo de la India. Existe una variedad, llamada Etrog, con frutos más pequeños, que se utiliza en las ceremonias del culto judío.

 

Propiedades de los cítricos

Componentes antioxidantes de los cítricos

Los cítricos se caracterizan fundamentalmente por sus frutos grandes, que contienen cantidades abundantes de vitamina C, aceites eseciales, limonoides, flavonoides y ácido cítrico.

El ácido cítrico es un componente con formula C3H4OH(COOH)3, que es el que les proporciona el característico sabor ácido.

La presencia de limonoides ( limonina y nomilina) y flavonoides, con propiedades para prevenir ciertas enfermedades dados sus efectos antioxidantes, diuréticos, etc.

Los aceites esenciales ( limoneno, citral, linalol, citronelal, nerol, etc) les otorgan aromas muy profundos.

Por ejemplo, las flores de las naranjas, se conocen por su particular aroma conocido como aroma de azahar. Estos aromas naturales pueden ser extraídos y aprovechados en un uso industrial para la obtención de perfumes y aromatizantes.

naranja partida
Foto de njaranja

Son precisamente estos fitoquímicos los que otorgan a estas plantas sus propiedades medicinales tan características. Los frutos cítricos tienen reconocidas propiedades antioxidantes capaces de neutralizar los radicales libres e impedir el desarrollo de células de cáncer.

No menos importantes son sus propiedades antiinflamatorias o su capacidad para prevenir la formación de coágulos en la sangre, responsable de numerosos accidentes cardiovasculares.

Las propiedades antioxidantes también tienen capacidad para protegernos y curarnos las enfermedades de los ojos, o para ayudar a reducir efectos negativos de las enfermedades pulmonares, como EPOC o asma.

 

Bioflavonoides de los cítricos

Dentro de los fitoquímicos que poseen los cítricos , los más numerosos son los bioflavonoides con elevadas cantidades de carotenos ( en forma de betacaroteno) ,de rutina, hesperidina, luteina, zeaxantina, licopeno, etc.

 

Vitamina C de los cítricos

La vitamina C que proporcionan la mayoría de sus frutos, además de ser un potente antioxidante, ha sido utilizada desde siempre por sus propiedades antiescorbúticas y para mejorar la recuperación y los síntomas en enfermedades como la gripe y el resfriado.

Además, esta vitamina es imprescindible para la síntesis de colágeno, una proteína estructural necesaria para la correcta formación de los huesos, osteoporosis, para prevenir las encías sangrantes, mejorar la salud de la piel, salud de las articulaciones, etc.

 

Especies principales de cítricos

Los principales cítricos son los siguientes: 

Limonero ( Citrus limon (L.) Burm): Con las flores interiormente blancas pero con los extremos rosados y fruto de corteza gruesa y amarillo brillante cuando esta bien maduro. Con el extremo acabado en pezón. Probablemente deriva de la especie Citrus medica L.

- Cidro o toronjo ( Citrus medica L.) : Muy parecido al limonero pero de frutos más grandes y más redondeados, de corteza más gruesa y jugo más agrio. Normalmente llega a los 3 o 5 m. . Originario de Asia, es cultivado en los países mediterráneos.

limon cidro citrus medica cedrei
Foto de cidro o toronjo (Citrus medica)

 

Lima ( Citrus aurantifolia): Es originaria del sudeste asiático, de forma y tamaño parecido al limón, pero que se diferencia de éste porque su cáscara es más delgada y de color verde. ( Algunas variedades de lima son de piel amarilla ).

lima
Foto de lima (Citrus aurantifolia)

Naranjas ( Citrus sinensis): Con el fruto de corteza más arrugada y pulpa más amarga. Alas con el peciolo más ancho y ramas espinosas.

Naranjo amargo ( Citrus aurantium L.) : Con el fruto de corteza más arrugada y pulpa más amarga. Alas con el peciolo más ancho y ramas espinosas..

Kumquats ( Citrus margarita = Fortunella margarita): Originaria de la China, de pequeño tamaño, piel anaranjada y forma más o menos ovalada ( según especie). Esta fruta esta producida por un árbol de pequeño tamaño, tambien conocido por el nombre de kumquat.

lima
Foto de kumquats (Fortunella margarita)

- Pomelo ( Citrus paradisi Macfaydyen in Hooker) : De hasta 8 metros de altura. Con flores más grandes y frutos más redondeados , de piel muy gruesa ( Pomelo). Originario de la china y cultivado en los países de clima benigno, especialmente los mediterráneos.

- Mandarino: ( Citrus deliciosa Ten) De hasta 8 m., mucho menos redondeado que el resto. Hojas estrecha y frutos aplanado con la corteza que se separa fácilmente de la carne, que es más dulce que en el resto de Citrus.

lima
Foto de mandarina ( Citrus deliciosa)

 

El cultivo de los cítricos

Usos de la plantación de cítricos

Los cítricos se cultivan en la mayoría de las ocasiones para la producción de frutos, aunque, por la belleza de sus hojas perennes y por el aroma de sus flores, podemos encontrar variedades cultivadas en jardinería, que se plantan generalmente en grandes parques o como especies aisladas de jardín.

No hay que olvidar tampoco los numerosos invernaderos dispuestos en muchas ciudades de países fríos y la actual tendencia a cultivarlos en el interior en forma de bonsáis.

arbol de naranjo amargo
Foto de flor de naranjos amargos en una avenida
(Citrus aurantium)

Condiciones de cultivo de los cítricos

Su cultivo requiere climas cálidos y una humedad abundante, lo que obliga a regarlos con frecuencia. Aunque pueden aguantar temperaturas por debajo de los ºC, no soportan heladas continuadas y los frutos producidos por variedades más resistentes en zonas frías presentan muy poca calidad.

La especie más resistente al frío es el naranjo trifoliado ( Poncirus trifoliata) que puede aguantar hasta -20 ºC y que no resulta comestible, por eso se utiliza como patrón sobre el que se injertan especies menos fuertes al frío.

Un ejemplo de ello lo constituye el Citranges, que es un cruce entre este cítrico y el naranjo dulce. Los limoneros injertados sobre el naranjo trifoliado constituyen los auténticos cítricos productivos más resistentes a las heladas.

En el otro extremo se encuentra la lima, que es el cítrico que menos aguanta el frío por lo que sólo se puede cultivar en climas tropicales y subtropicales.

Como curiosidad, hay que comentar que los frutos de este árbol, cuando se expone a temperaturas más frías, dejan de ser verdes y amarillean, lo cual ha venido a demostrar que los cítricos necesitan un cierto periodo de clima más frío para que su fruto pueda madurar.

Además de una humedad abundante, los cítricos requieren suelos bien drenados, desmenuzados, ligeramente ácidos y con abundante riqueza en nitrógeno y potasio. Deben estar situados en una exposición soleada y protegidos del viento.

Son árboles muy propensos a sufrir enfermedades, principalmente de naturaleza vírica entre las que se encuentran el virus de la tristeza, la gomosis, la psoriasis, la negrilla, etc. También son propensos al ataque de numerosas plagas ( ácaros, pájaros, pulgones, trips, piojos, etc.).

Todo ello obliga a una atención y a una prevención continuada que exige al agricultor numerosos tratamientos preventivos y curativos. Igualmente delicada resulta su propagación que debe hacerse por medio del injerto sobre un patrón.

 

Otras rutáceas 

Además de los cítricos, otras especies de plantas pertenecientes a la familia de las rutáceas son hierbas muy conocidas como la ruda (Ruta graveolens), el dictamo blanco ( Dictamnus albus) o arbustos decorativos como la esquimia japonesa. (Skimmia japonica).

punto rojoMás información sobre los cítricos en el listado superior.

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