Peligros de los alimentos transgénicos

Ventajas e inconvenientes de los alimentos transgénicos

¿Qué es una planta transgénica?

Una planta transgénica se define como aquella que ha sido modificada genéticamente mediante biotecnología o ingeniería genética con el fin de conseguir mejoras en la calidad del producto final y beneficios para el ser humano.

Más allá de la definición clásica, lo cierto es que los transgénicos permiten, además, conseguir aumentar la rentabilidad de los cultivos, y lo hacen muchas veces a expensas de la salud medioambiental. También pueden convertirse en un negocio muy rentable para las empresas privadas que tienen la patente de estas semillas (sólo 6 empresas controlan el mercado de las semillas transgénicas de todo el mundo).

maiz natural no transgenico

Foto de maíz natural no GMO («rainbow corn»). La naturaleza produce plantas sorprendentes de forma natural.

¿Qué es GMO?

Las siglas GMO proceden del inglés Genetically Modified Organism (Organismo Modificado Genéticamente).

Diferencias entre transgénicos naturales y artificiales

Los intercambios genéticos entre especies existen en la naturaleza desde tiempos ancestrales, y sin la intervención del hombre.

Con el descubrimiento de las técnicas de agricultura, el hombre empezó a seleccionar semillas de variedades genéticamente mejores, consiguiendo la mayoría de las hortalizas que consumimos en la actualidad, con unas características nutricionales y organolépticas notablemente superiores a las que se cultivaban hace 10.000 años.

Sin embargo, las técnicas de intercambio genético que han mejorado la agricultura hasta ahora no son iguales que las nuevas plantas transgénicas. Lo nuevo de los transgénicos es que estas modificaciones genéticas se hacen con biotecnología e ingeniería genética, es decir, seleccionando genes en un laboratorio. Esto ha permitido mezclar cualquier planta con el material genético de otro vegetal, bacteria, hongo, virus o animal. En otras palabras, hoy en día se pueden conseguir intercambios genéticos «antinaturales», que nunca se producirían espontáneamente en la naturaleza.

¿Qué diferencias hay entre la obtención de variedades de plantas mediante técnicas de agricultura, y con tecnología de transgénicos?

Lo que diferencia los transgénicos de las técnicas de agricultura y de los intercambios de genes naturales entre plantas que ocurren de forma natural (sin ingeniería genética) es que el método de obtención de los GMO es totalmente novedoso y amplía las posibilidades de cruces genéticos de forma antinatural, con posibilidades que nunca ocurrirían en la naturaleza, como sería cruzar genes de una planta con las de un animal, con consecuencias desconocidas.

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Los transgénicos permiten crear plantas y alimentos con material genético antinatural. La ingestión de transgénicos aparentemente no produce problemas de salud, aunque a largo plazo se desconoce. Los estudios científicos al respecto están controlados por las empresas de las semillas y existen conflictos de interés.

¿Cómo se obtienen o se producen las plantas y alimentos GMO?

Para producir o crear un transgénico GMO se necesitan sofisticadas técnicas de ingeniería genética. Por ejemplo, se utilizan enzimas actúan como tijeras de ADN, para después pegar ese trozo en el material genético de otro organismo (técnicamente se habla de genes exógenos y de transmisión horizontal de genes).

Con esta tecnología se pueden mezclar los genes de una planta con los de otras plantas o genes entre plantas y animales, hongos o bacterias. Por supuesto, debido a la complejidad del genoma, en este tipo de pruebas hay muchos más errores que éxitos.

¿Por qué genera tanta confusión el concepto transgénico?

Un argumento que confunde mucho los debates sobre los transgénicos es que el término con el que se ha bautizado: «organismo modificado genéticamente«, puede interpretarse de muchas formas. Es habitual que las personas que no son expertas caigan en un juego de palabras científico difícil de resolver, aunque su sentido común les diga que no es una modificación genética natural sino artificial. Probablemente sería más correcto utilizar una denominación más precisa, como organismo modificado mediante ingeniería genética, que permite crear material genético antinatural.

Ventajas de los transgénicos

Las ventajas de la ingeniería genética son muchas, entre éstas, una de las más importantes es que gracias a la tecnología transgénica es posible fabricar insulina humana, que diariamente salva muchas vidas a las personas con diabetes. Por otra parte, no hay que confundir los beneficios de la ingeniería genética con los beneficios de las plantas transgénicas y los alimentos transgénicos.

Tipos de alimentos transgénicos y plantas GMO que existen

Los tipos de plantas transgénicas que se han desarrollado han conseguido los principales avances o ventajas:

  • Plantas genéticamente tolerantes a determinados herbicidas (la mayoría son de este tipo)

  • Plantas genéticamente resistentes a determinados insecticidas

  • Plantas genéticamente resistentes a determinados herbicidas e insecticidas

¿Cuáles son las principales plantas transgénicas o GMO?

La soja ocupa el primer puesto en cuanto a número de cultivos transgénicos a nivel mundial (58% en el año 2000). Le sigue el maíz (23%), el algodón (12%) y la colza o canola.

Inconvenientes de los transgénicos

Los organismos transgénicos tienen muchos detractores principalmente por los siguientes motivos de la lista, que se desarrollan punto por punto a continuación:

cultivo manzanas

Foto de extensiones de cultivo de manzanos. Toda la agricultura, aunque sea con certificado ecológico, tiene un impacto sobre el medio ambiente. Ser ecológico significa minimizar ese impacto a través de, por ejemplo, plaguicidas específicos (que ataquen sólo a una plaga y no a insectos polinizadores)

  • Malos para la salud medioambiental

  • Pérdida de biodiversidad y cultura gastronómica

  • Poderes económicos

  • Problemas de legislación, tanto para regular su cultivo, como para investigar

  • Seguridad sobre la salud humana

¿Por qué los transgénicios son perjudiciales para el medio ambiente?

La ingeniería genética podría conseguir plantas más resistentes a la sequía, con plaguicidas incorporados en su material genético, o con menores requerimientos de nutrientes, lo que supondría una ventaja al permitir ahorrar recursos naturales y económicos (agua, nutrientes, plaguicidas,…). Sin embargo, se han utilizado los alimentos transgénicos para producir plantas muy resistentes a los herbicidas e insecticidas, de modo que se rocía el medio ambiente con cantidades ingentes de estos productos, a sabiendas de que las plantas transgénicas lo resistirán, pero sin pensar en las consecuencias para el ecosistema (insectos y otros animales, contaminación del aire, agua y otros cultivos, bioacumulación,…).

Aunque lo ideal sería que se produjesen plantas GMO que no necesitasen el uso de plaguicidas, con el fin de ahorrar el impacto ambiental de estos productos, lo cierto es que los cultivos que se desarrollan requieren del uso de agroquímicos, siempre comercializados por las mismas empresas que tienen la patente de las semillas.

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Lámina-resumen o infografía sobre los principales inconvenientes y contras alrededor del debate de los alimentos y plantas transgénicas, centrándose en el uso de plaguicidas tóxicos.

Disminución de la diversidad de cultivos locales

Se potencia el cultivo de determinadas plantas en detrimento de otras semillas, contribuyendo a la globalización alimentaria y a la pérdida de cultura gastronómica.

Poderes económicos y alimentos transgénicos

Uno de los argumentos que se debaten en el tema de la alimentación transgénica son los poderes económicos o empresas privadas que monopolizan el mercado de transgénicos.

Las semillas transgénicas están patentadas y su compra beneficia a unas pocas empresas privadas. Aunque sobre este argumento, cabe mencionar que las semillas obtenidas de forma tradicional también pueden estar registradas. Las mismas empresas que venden GMO, también producen ecológicos y en general tienen el monopolio de todo tipo de cultivos, pesticidas y semillas. Sin embargo, si en el futuro el clima cambia y sólo resisten las condiciones ambientales las plantas transgénicas, este puede convertirse en un negocio aún más rentable para las empresas privadas de las patentes, que tendrían la llave de la alimentación mundial. Sólo 6 empresas controlan el mercado global de las semillas transgénicas.

Problemas de legislación de los transgénicos

Los problemas de legislación de las semillas transgénicas se pueden dividir en dos puntos: sobre su regulación de cultivo y de investigación sobre su seguridad.

Los cultivos transgénicos pueden contaminar otros cultivos, los cuales, según la ley, dejan de ser propiedad del agricultor automáticamente para convertirse en propiedad de la empresa que los registra. Los cultivadores no OMG están indefensos ante esta legislación.

Por otra parte, la legislación actual no permite investigar libremente con semillas patentadas GMO sin permiso de las empresas que lo patentan. Estas empresas además tienen la autoridad para decidir la duración y ciertos requisitos de los estudios. Todo ello dificulta el estudio libre sobre sus repercusiones sobre la salud humana.

Los defensores de esta legislación sostienen que, como es un producto patentado, es lógico que no se destinen fondos públicos a investigar sobre plantas que benefician a empresas privadas, de lo que se desprende la reflexión sobre si es adecuado que empresas privadas puedan patentar alimentos que se pueden plantar y que podrían tener un papel fundamental en la alimentación del futuro, alimentando a gran parte de la población mundial.

Seguridad de los transgénicos sobre la salud humana

Existen estudios científicos que afirman que los alimentos transgénicos no son perjudiciales para la salud, y la experiencia nos dice que estos alimentos son nutritivos, pues diariamente se alimentan con estas plantas miles de animales y personas. El problema recae en la falta de estudios científicos libres de conflictos de interés sobre los alimentos transgénicos. La mayoría de estudios científicos sobre transgénicos los producen, o los deben autorizar, las propias empresas que tienen la patente, con el conflicto de interés evidente que ello supone. A falta de suficientes estudios sobre la materia, el principal motivo por el que científicos y no científicos no apoyan los transgénicos es por el principio de precaución. No se conoce el efecto que pueden tener los transgénicos en la naturaleza: animales, plantas y microorganismos.

Plaguicidas de los transgénicos

abejorro en salvia

Foto de abejorro en una salvia. La cantidad ingente de plaguicidas que se utilizan hoy en día está terminando con los insectos polinizadores.

Como se ha ido comentando, el principal problema de los transgénicos no radica tanto en los alimentos en sí, sino en el diversas cuestiones medioambientales, económicas, socioculturales y de globalización alimentaria. Entre estos temas, merece especial preocupación los plaguicidas que se utilizan en los campos de transgénicos.

Las semillas transgénicas se cultivan con plaguicidas muy agresivos para el medio ambiente, como el glifosato. Al aplicar estos productos, mueren la mayoría plantas e insectos (tanto las plagas, como los insectos polinizadores y beneficiosos), excepto las semillas de las plantas GMO, que son genéticamente resistentes a estos plaguicidas.

Los plaguicidas, como el glifosato, pueden acumularse en el terreno, contaminar aguas y dispersarse por el aire, llegando así a otras plantas, animales y en las poblaciones. Ello provoca un grave daño en el ecosistema, en la salud de los bosques, plantas, animales y personas. Por si fuese poco, el agricultor que utilice glifosato se deberá olvidarse de cultivar calabazas u otras hortalizas, pues el glifosato las mata.

Plaguicidas de los transgénicos para la salud humana

Restos de plaguicidas permanecen en la piel de los agricultores y en los alimentos, pudiendo provocar diversas enfermedades, pues, por definición, cualquier tipo de plaguicida es tóxico para la salud (incluso los ecológicos). Sin embargo, lo que tienen de particular los «nuevos plaguicidas» es que se elaboran con moléculas nuevas, artificiales (que no existen de forma natural en el ambiente) y que muchos son compuestos persistentes, pudiendo pasar de madres a hijos a través del embarazo y la lactancia, o permanecer en un terreno durante muchos años, contaminando todo lo que se plante en el futuro.

Se está estudiando la relación entre estos nuevos plaguicidas con diferentes tipos de cáncer. Los estudios se centran no sólo sólo en los agricultores que aplican estos productos (exposición ocupacional), sino también en sus familias y en los consumidores. Se ha observado que pesticidas del tipo organofosforados y carbamatos producen déficit de atención en niños y provocan cáncer cerebral en niños cuyos padres tienen una exposición ocupacional a estos productos. Los consumidores están menos expuestos a estos plaguicidas ya que se pueden eliminar por completo, o casi por completo, con una buena limpieza y/o cocción de los vegetales.

*Más información: Cómo limpiar el cuerpo de plaguicidas

¿Es perjudicial comer alimentos con ADN transgénico?

Todos los alimentos están formados por millones de células, animales o vegetales, que en su interior contienen fragmentos de material genético o ADN. Cuando se ingiere cualquier alimento, se produce la ingestión del material genético de las plantas. Teóricamente, la ingestión del ADN modificado genéticamente no es el principal peligro de los transgénicos porque en el estómago y en el intestino, todo el material genético queda descompuesto por los jugos gástricos y las enzimas digestivas, de modo que pierden toda su estructura.

  • La mayoría de científicos coinciden en que comer «material genético modificado por la ingeniería genética» (alimentos transgénicos) no es peligroso, aunque otros opinan que se debe investigar mejor.

También existen estudios, no relacionados expresamente con los transgénicos, que nos dicen que una parte muy pequeña del material genético de las plantas que consumimos podría estar en nuestra sangre y sí darnos información o interactuar, de algún modo, con nuestra biología (ARNm). Sin embargo la información sobre este tema es muy confusa y aún queda mucho por investigar.

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Lámina-resumen o infografía sobre los principales inconvenientes y contras alrededor del debate de los alimentos y plantas transgénicas.

¿Los transgénicos acabarán con el hambre en el mundo?

El problema del hambre en el mundo no es por escasez de alimentos, sino porque existen personas demasiado pobres para poder comprar alimentos. Es un problema socioeconómico.

Problemas de la soja transgénica

Muchos grupos ecologistas alertan del gran impacto medioambiental que suponen los actuales cultivos extensivos de soja transgénica, que están arrasando hectáreas de espacios naturales en todos los continentes y destruyendo la biodiversidad autóctona de estos países, lo cual resulta devastador para la salud del planeta.

En los últimos años, la gran mayoría de cultivos de soja que se producen no son para el consumo humano. La soja se cultiva de forma extensiva para alimentar animales y poder satisfacer la enorme demanda de carne de los mercados. Por lo tanto, el problema de raíz de la soja transgénica es el consumo exagerado de carne que se produce en la mayoría de países desarrollados o en vías de desarrollo.

Todas las personas que comen carne diariamente están fomentando el cultivo extensivo de soja transgénica, porque estos cultivos se destinan principalmente a la producción de piensos. Disminuir el consumo de carne y optar por una dieta más vegetariana es una forma de disminuir la soja transgénica, además de mejorar la salud.

Beneficios o pros de los transgénicos

Entre las posibles ventajas que pueden tener los transgénicos, tenemos la otra cara de la moneda de sus inconvenientes:

  • Mejoras en las semillas, que mejoren su composición y requerimientos de cultivo

  • Beneficios para el medio ambiente, en algunos casos, o teóricamente

  • Alimentos nutritivos y aparentemente seguros para la salud

  • ¿Acabar con el hambre en el mundo?

  • Beneficios para el agricultor de transgénicos

  • Poderes económicos

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Ventajas y beneficios de los transgénicos

punto rojo Más información sobre los transgénicos.

Editorial
Escrito por Editorial Equipo de Botanical-online encargado de la redacción de contenidos

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