Origen, historia y curiosidades del azufaifo o jinjolero

Origen del árbol azufaifo y sus frutos los jínjoles

Características del azufaifo

El azufaifo es un árbol perteneciente a la familia de las Ramnáceas, concretamente al género Ziziphus, del cual existen en el mundo diversas especies, pero la más conocida y extendida es sin duda el azufaifo común (Ziziphus jujuba Mill.).

Foto de un azufaifo, donde se aprecia su tronco, corteza, ramas, hojas y frutos.

Descripción botánica del azufaifo

El azufaifo (Ziziphus jujuba Mill.) es un árbol caducifolio de habitualmente 2-3 m. de alto, aunque en ocasiones y ejemplares antiguos, puede alcanzar un tamaño superior a los 6-10 m de alto. En función del terreno y el clima, puede presentar tamaños más pequeños y de apariencia arbustiva, lo cual no es frecuente, ya que es un árbol que permite la poda y se le puede dar forma.

Los tallos del azufaifo no son rectos, sino que crecen a lo largo en forma de zigzag y creando una cierta sinuosidad en el conjunto del ramaje, lo cual lo hace denso e ideal para la formación de seto o para darle una forma elegante de árbol en un jardín, mediante una buena poda.

En invierno se queda desnudo completamente, mostrando su ramaje grisáceo, sinuoso y entrelazado, que hace evidentes sus estípulas en forma de espina, las cuales constituyen una defensa de la planta de cara a posibles depredadores de sus hojas.

Detalle de las estípulas

En primavera brota de nuevo sin prisas: es de los últimos árboles en brotar, florecer y fructificar. Las hojas del azufaifo son verde intenso, con disposición alterna, tres nervios longitudinales y ligeramente denticulados y lampiñas, de aspecto brillante, como enceradas.

Sus flores son axilares, de color amarillo verdoso, dispuestas en grupos de 2-3 entre las ramas, y tienen forma como de estrella, con pétalos cóncavos acabados en punta. Casi no se ven a simple vista por lo diminutas que son. Florecen agrupadas en pequeños ramilletes colgantes, apenas apreciables, a partir de abril-mayo, hasta julio y agosto.

Los frutos del azufaifo son los azufaifos o jínjoles. Son pequeños, del tamaño y la forma de una aceituna, de color marrón en su madurez. No suelen encontrarse en los mercados, ya que este árbol no es muy abundante, hay que localizarlo olvidado en el campo, viejas huertas o en algunos parques y jardines.

Azufaifos o jínjoles, de tamaño y forma similar a las aceitunas. Cuando maduran, tienen este aspecto marronoso.

Características del arto

El arto (Ziziphus lotus) es la otra variedad de azufaifo que crece al sur de España. En ocasiones se utiliza para injertar la otra variedad de azufaifo común. Se caracteriza en que es más bajo que éste último, mucho más espinoso, espeso y entrelazado, y con más apariencia de arbusto que no de árbol. Crece en zonas más áridas, mide poco más de un metro e igualmente produce frutos comestibles.

Aparte del sureste de la península, también crece abundantemente en el norte de África, sobre todo en Túnez. Ahí es donde se sitúa la leyenda de Homero sobre los lotófagos o «comedores de lotos», unas tribus pacíficas que habitaban el norte de África (actualmente Túnez y Libia), que, según esa historia, invitaron a comer esos frutos a Ulises y sus acompañantes, cuando naufragaron en esas costas durante el periplo de la Odisea. La leyenda cuenta que los frutos del arto encandilaron de tal modo a los marineros naufragados, que éstos se olvidaban de volver a su patria. Según todos los indicios, se cree que no era otra cosa que los Ziziphus lotus.

Otros tipos o especies de azufaifo

Otros géneros de la misma familia, con implantación más localizada, son:

  • Ziziphus barclei, propio de la zona Senegal
  • Ziziphus ortacantha propio también de la zona de Senegal
  • Ziziphus Iguanea, propio de la zona de las Antillas
  • Ziziphus lotus, especie originaria de Túnez y Norte de África
  • Ziziphus sororia propio de India
  • Ziziphus napeca o Rhamnus spina-christi, propio de la zona de Egipto, pero que también se encuentra en las Antillas

¡No todos los géneros Ziziphus tienen frutos comestibles!

Montserrat Enrich
Escrito por Montserrat Enrich Periodista especializada en plantas silvestres comestibles y usos de las plantas.

13 enero, 2020

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