Propiedades medicinales del azufaifo o jinjolero

Usos del árbol azufaifo y los frutos jínjoles

¿Qué es el azufaifo y para qué sirve?

El azufaifo (Ziziphus jujuba Mill) es un árbol procedente del sudeste asiático, que es conocido básicamente por sus frutos, los azufaifos o jínjoles.

El fruto del azufaifo son los jínjoles, comestibles, de tamaño y forma similar a las aceitunas.

Origen del azufaifo

El azufaifo o azufaifo común (Ziziphus jujuba Mill.) parece tener su origen en en la India o sur de Asia. Sin embargo, Plinio sitúa su procedencia en Siria, y afirma que de ahí se extendió por todo el arco mediterráneo, a partir del reinado del emperador Augusto.

Por otra parte, su cultivo en el noreste de China, donde la medicina tradicional tiene perfectamente documentadas aplicaciones de esta planta y de sus frutos, se remonta a unos 4.000 años de historia. Probablemente, el origen de este árbol cabría situarlo allí, desde donde fue bajando y luego se acercó por el este, hasta el mediterráneo.

Etimología y denominaciones del azufaifo

La palabra azufaifo deriva del árabe az-zufaizafa y este nombre fue el que ha predominado en la denominación actual de nuestro idioma, derivando en variantes como:
Azufaifa, azafaifa, azofeifo, azofeifa, achifaifa, azofaifa, chincho, gínjol, ginjolero, jinjolero, jinjol, guinjol, quinja, yuyuba,…

El nombre latín Ziziphus proviene de su nombre árabe, pero probablemente, jujuba procede de su nombre vernáculo o popular. En otros idiomas, el árbol se conoce preferentemente con la denominación jujuba o yuyuba:

  • Inglés: Jujub
  • Francés: Jujube
  • Alemán: Jujube
  • Italiano: jujube

Características del azufaifo

El azufaifo es un árbol perteneciente a la familia de las Ramnáceas, concretamente al género Ziziphus, del cual existen en el mundo diversas especies, pero la más conocida y extendida es sin duda el azufaifo común (Ziziphus jujuba Mill.).

Descripción botánica del azufaifo

El azufaifo (Ziziphus jujuba Mill.) es un árbol caducifolio de habitualmente 2-3 m. de alto, aunque en ocasiones y ejemplares antiguos, puede alcanzar un tamaño superior a los 6-10 m de alto. En función del terreno y el clima, puede presentar tamaños más pequeños y de apariencia arbustiva, lo cual no es frecuente, ya que es un árbol que permite la poda y se le puede dar forma.

Aspecto general del árbol azufaifo, donde se aprecia su tronco, corteza, ramas, hojas y frutos.

Los tallos del azufaifo no son rectos, sino que crecen a lo largo en forma de zigzag y creando una cierta sinuosidad en el conjunto del ramaje, lo cual lo hace denso e ideal para la formación de seto o para darle una forma elegante de árbol en un jardín, mediante una buena poda.

En invierno se queda desnudo completamente, mostrando su ramaje grisáceo, sinuoso y entrelazado, que hace evidentes sus estípulas en forma de espina, las cuales constituyen una defensa de la planta de cara a posibles depredadores de sus hojas.

En primavera brota de nuevo sin prisas: es de los últimos árboles en brotar, florecer y fructificar. Las hojas del azufaifo son verde intenso, con disposición alterna, tres nervios longitudinales y ligeramente denticulados y lampiñas, de aspecto brillante, como enceradas.

Sus flores son axilares, de color amarillo verdoso, dispuestas en grupos de 2-3 entre las ramas, y tienen forma como de estrella, con pétalos cóncavos acabados en punta. Casi no se ven a simple vista por lo diminutas que son. Florecen agrupadas en pequeños ramilletes colgantes, apenas apreciables, a partir de abril-mayo, hasta julio y agosto.

¿Cómo son los azufaifos o jínjoles?

Los azufaifos o jínjoles son los frutos del azufaifo (Ziziphus jujuba Mill). Son pequeños, del tamaño y la forma de una aceituna, de color marrón en su madurez. No suelen encontrarse en los mercados ya que este árbol no es muy abundante, hay que localizarlo olvidado en el campo, viejas huertas o en algunos parques y jardines. Se trata de un árbol poco conocido y unos frutos con grandes propiedades.

Hábitat

Es un árbol resistente a zonas áridas, habituado a suelos pobres, soporta bien los suelos calcáreos y con poca agua, precisamente esas áreas en las cuales el azufaifo puede ser útil: leña, sombra, alimento, medicina y vigilante de la ecología del entorno inmediato. Diríase pues que se trata, sin duda, de un árbol infrautilizado.

Propiedades medicinales del azufaifo

Desde la antigüedad, los frutos del azufaifo se han utilizado para tratar problemas pectorales. Hervidos a razón de 2-3 por taza, constituyen una solución para resfriados. Se solían añadir a ellos algunas hierbas también indicadas para el resfriado.

La decocción de hojas de Azufaifo está indicada como antidiarreica y astringente. Es una planta utilizada por la Medicina China. También es una fuente natural de 5-HTP (triptófano). Indicada para la ansiedad. (Infusión 50 g de frutos).

Otros usos del azufaifo o jinjolero

Desde una óptica utilitaria, este árbol destaca por su excepcional madera, muy apreciada por el arte de la tornería, por su dureza y su facilidad para pulimentar, por ello se la ha utilizado como madera para pequeñas obras o instrumentos. Cabe subrayar que con él se han fabricado instrumentos musicales tradicionales como la gralla o la tenora, instrumento de cobla típico en Cataluña.

La tradición oral recoge también que la corona de espinas de Jesús en la pasión estaba confeccionada con ramas de azufaifo. De hecho, la forma y multitud de bifurcaciones de su ramaje, permite perfectamente confeccionar ese tipo de círculo.

Otros tipos o especies de azufaifo

Otros géneros de la misma familia, con implantación más localizada, son:

  • Ziziphus barclei, propio de la zona Senegal
  • Ziziphus ortacantha propio también de la zona de Senegal
  • Ziziphus Iguanea, propio de la zona de las Antillas
  • Ziziphus lotus, especie originaria de Túnez y Norte de África
  • Ziziphus sororia propio de India
  • Ziziphus napeca o Rhamnus spina-christi, propio de la zona de Egipto, pero que también se encuentra en las Antillas
Montserrat Enrich
Escrito por Montserrat Enrich Periodista especializada en plantas silvestres comestibles y usos de las plantas.

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