Propiedades de los fitoesteroles en los alimentos vegetales

Características de los esteroles vegetales y sus beneficios

¿Qué son los fitoesteroles o fitoestanoles?

Tanto los animales como los vegetales necesitan de unos componentes llamados esteroles para formar las membranas de las células.

Los esteroles de origen vegetal se llaman fitoesteroles (de "fito"= "planta" + "esterol"). Los más importantes son: el campesterol, el estigmasterol, el sitosterol, el brasicasterol y el ergosterol.

cacahuete
Los cacahuetes naturales tienen muchos fitoesteroles.

¿Qué son los fitoestanoles?

Se denominan fitoestanoles o estanoles vegetales son esteroles vegetales saturados, como el sitostanol y campestanol. Es decir, son derivados de los anteriores (formas reducidas de fitoesteroles).

¿Cómo ingerimos los fitoesteroles?

Casi todos los vegetales conocidos contienen fitoesteroles, que pueden estar presentes en en diferentes partes de los vegetales: semillas, frutos, hojas y tallos.

Por lo tanto, estos componentes los obtenemos a partir de la ingestión de vegetales, como legumbres, verduras de hoja verde, frutas, frutos secos y derivados como los aceites vegetales.

¿Qué es el colesterol?

El colesterol es un esterol de origen animal, que, además de otras funciones, forma parte de la membrana de todas las células del organismo.

formula quimica fitoesterol campesterol y colesterol
En la imagen se observa un fitoesterol (campesterol) y el colesterol. Se puede constatar que las dos moléculas son muy parecidas, casi idénticas.

En la dieta, el colesterol solamente se encuentra en alimentos de origen animal, como en la carne roja, el huevo o la mantequilla. Ningún alimento vegetal contiene colesterol.

Funciones de los fitoesteroles en las plantas

La principal función de los fitoesteroles en las plantas es la equivalente a la del colesterol en los animales, es decir, formar parte de la estructura de la membrana de las células.

Propiedades de los fitosteroles y fitoestanoles

Desde un punto de vista de la salud, los esteroles vegetales (fitoesteroles y fitoestanoles) tienen un papel muy importante para la salud cardiovascular ya que, consumidos habitualmente, tienen efecto hipocolesterolemiante.

También se cree que, los esteroles vegetales, por sus propiedades antioxidantes, nos protegen contra el cáncer, el envejecimiento y otras enfermedades degenerativas.

fitoesteroles
Los fitoesteroles se pueden tomar en perlas.

Esteroles vegetales o fitoesteroles para el colesterol

Numerosos estudios han observado que el consumo de 1-3 gramos diarios de fitoesteroles produce una disminución del colesterol. Para conseguir estos efectos, los fitoesteroles actúan mediante tres vías:

  • Inhiben la absorción intestinal de colesterol (el colesterol y los fitoesteroles compiten en su incorporación en las micelas y posterior absorción)

  • Impiden que el colesterol se vierta a la sangre, haciendo que vuelva al intestino para su posterior excreción.

  • Estimulan la eliminación de colesterol.

¿Cómo los fitoesteroles disminuyen la absorción de colesterol?

Los fitoesteroles disminuyen la absorción del colesterol malo (LDL) en los intestinos, tanto el colesterol proveniente de los alimentos, como el colesterol fabricado por el organismo y acumulado en la bilis. Al mismo tiempo, parece ser que no interfieren en los niveles del colesterol bueno (HDL).

La capacidad de absorción por parte del organismo de los estanoles vegetales en comparación con la capacidad de absorción del colesterol es mucho menor. Dentro de los esteroles vegetales, los fitoestanoles se absorben mucho menos que los fitoesteroles.

Otras vías de acción del colesterol

Los esteroles vegetales estimulan otros mecanismos de eliminación de colesterol en el intestino.

  • Por una parte, provocan la inhibición de la enzima acilCoA-colesterol-acil transferasa (ACAT), que provoca que el colesterol no pueda ser esterificado en los quilomicrones y por lo tanto impide que éste se vierta a la sangre. Entonces, lo que ocurre es que el colesterol no esterificado es expulsado de nuevo al lumen o intestino.

  • Además, se ha observado que aumentan la cantidad de transportadores ABC en el intestino, los cuales estimulan la eliminación del colesterol.

Debido a estas propiedades, los esteroles vegetales se están estudiando como posibles nutracéuticos, ya que, añadidos a los alimentos, pueden convertirse en una ayuda para bajar el colesterol (alimentos funcionales).

Alimentos ricos en fitosteroles y fitoestanoles

Los fitoesteroles no se deben confundir con los fitoestrógenos, como serían las isoflavonas de soja.

Los alimentos más ricos en esteroles vegetales son aquellos que poseen un elevado porcentaje de grasas vegetales, por lo tanto se pueden encontrar en los aceites vegetales y en los frutos o las semillas que producen estos aceites y grasas vegetales:

alimentos ricos fitoesteroles
Lista de alimentos con fitoesteroles

punto rojo Más información sobre el aceite de oliva.

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