Origen e historia del consumo de miel

¿Cuándo se empezó a utilizar la miel? Nacimiento de la apicultura

Historia de la miel y de su consumo

La miel constituye el endulzante más antiguo, junto con las frutas maduras. Se trata de una sustancia dulce producida por las abejas a partir del néctar de plantas o de secreciones o de excreciones de insectos chupadores de plantas.

miel escaparate

Miel de la casa Goradís, en una feria de productos naturales.

Origen de la miel

Durante miles de años ha constituido el endulzante único para la mayoría de las culturas de la Humanidad, excepto en la parte sur de China y el nordeste de la India donde la caña de azúcar ya se conocía desde hace más de 2500 años.

Parece ser que la miel también se conocía en Persia y Egipto, aunque no se utilizaba demasiado para la alimentación.

¿Los hombres prehistóricos y paleolíticos comían miel?

Existen restos prehistóricos en cuevas rupestres que muestran como los hombres recogen la miel de los panales naturales que demuestran que la miel fue utilizada desde antes de la aparición de la agricultura.

Las muestras más antiguas hay que buscarlas en las pinturas rupestres de la cueva de la Araña en Valencia (España) del año 7000 A.C. En ella se muestra cómo es recogida la miel de un panal no cultivado.

¿Cuándo aparece la miel por primera vez?

La referencia más antigua sobre la abeja aparece en un gravado de una abeja en una tumba egipcia en Abysos de más de 5500 años A.C.

Investigaciones arqueológicas realizadas en Creta en el año 2400 A.C demuestran que en esta época ya se utilizaba la apicultura.

Los egipcios utilizaban la miel para endulzar los alimentos. Su importancia era tan grande que se consideraba un producto sagrado. Con ella también pagaban impuestos. Se han encontrado vasijas con miel en buenas condiciones en excavaciones llevadas a cabo en tumbas egipcias.

En China e India la miel, además de alimento, ha constituido desde la antigüedad un componente importante dentro de la medicina natural. No menos importante resultaba este alimento para las culturas griegas, romanas y árabes.

Importancia de la miel en las diferentes culturas

En todas estas culturas la miel se ha considerado como el néctar de los Dioses apareciendo en la mayoría de las ceremonias religiosas.

Parada de venta de miel

Venta de miel en un mercado ambulante

Dentro de la mitología griega, por ejemplo, cuando Zeus era joven, fue alimentado por ninfas con leche y miel. Así pues, la miel ha sido un alimento muy importante desde los orígenes de la humanidad, especialmente en Europa.

¿Qué se utilizaba antes del azúcar?

No debemos olvidar que los europeos solamente dispusieron de miel para endulzar los alimentos hasta que se supo cómo obtener el azúcar de la caña de azúcar, cuyos primeros ejemplares fueron traídos desde América en el tercer viaje de Cristóbal Colón (1498).

¿Qué contiente empezó la apicultura?

Esto no quiere decir que la apicultura sea un patrimonio de Europa. Aunque es cierto que el cultivo de las abejas se ha desarrollado mucho más en este continente, la mayoría de las culturas del mundo, de una forma más o menos técnica, han criado abejas.

En África subsahariana, por ejemplo, desde la antigüedad cuelgan troncos vacíos en los árboles para que las abejas tropicales puedan hacer sus panales en su interior. De esta manera, obtienen miel y cera.

La miel contra el azúcar

En el siglo XVIII Andreas Margraf consiguió aislar el azúcar de la remolacha, en 1747. A partir de aquí, comenzaron a implantarse las fábricas de azúcar que comenzaron a producir este endulzante a partir de la caña de azúcar y de la remolacha. Posteriormente se obtendría de otras plantas, como la remolacha azucarera o la uva.

En Europa, hasta el siglo XVII la miel se consideraba el edulcorante del pueblo, mientras que el azúcar estaba reservado a clases ricas. Desafortunadamente, el uso de la miel en la mayor parte del mundo comenzó a declinar con el descubrimiento de la extracción del azúcar.

La miel en la actualidad

En la actualidad, los azúcares refinados han sustituido prácticamente a la miel como endulzantes, mientras que la miel ha quedado relegada a un papel de golosina.

Sin embargo, ha sido un desconocimiento de las ventajas de la miel sobre el azúcar la que ha conducido a escoger este ultimo alimento menos recomendable que la miel.

¿Qué tipo de abeja es la que produce más miel en la actualidad?

abeja europea de la miel (Appis mellifera)

Abeja europea de la miel (Appis mellifera) sobre una flor

En la actualidad, la abeja europea (Apis mellifera) en alguna de sus múltiples variedades, ha sido introducida prácticamente en todas las regiones del mundo, así como las técnicas apícolas adecuadas.

Por ejemplo, en América se introdujo la variedad africana, que es más pequeña y más agresiva. Se puede encontrar en toda América del sur, América central y sur de los Estados Unidos. Poco a poco, esta abeja, conocida vulgarmente como «abeja asesina» ha ido desplazando a las abejas autóctonas.

Las peculiaridades de cada variedad de abeja obligan a adaptar la producción en cada lugar concreto. Sin embargo, en términos generales, cuando se habla de apicultura, se suele referir siempre al cultivo de la abeja europea de la miel (Apis mellifera).

Productos de apiculura

De esta abeja, también llamada abeja domestica o abeja melífera, además de miel, se obtiene polen, jalea real, cera, própoleo e incluso se aprovecha su veneno con fines terapéuticos.

tipos de miel

Tipos de miel y sus propiedades

La miel en América

En América, la miel se ha obtenido en el pasado desde tiempos inmemoriales de abejas de especies sin aguijón (Apis melipona y Apis trigona). Este tipo de abejas presentan unas características que no las hacen tan adecuadas para su explotación como las de la abeja europea (Apis mellifera): mieles de menor calidad, construcción diferente de panales, menor adaptación a la flora, etc.

propiedades de la miel

Propiedades de la miel

punto rojo Mas información sobre la miel y otros producos apícolas.

Editorial
Escrito por Editorial Equipo de Botanical-online encargado de la redacción de contenidos

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