EL BÚFALO DOMÉSTICO

Características del búfalo

¿Cómo es el búfalo doméstico?

El búfalo asiático o búfalo de agua es uno de los mamíferos terrestres más grandes y pesados del mundo, pues los machos pesan unos 1.200 kilos dependiendo de la raza. El búfalo de agua tiene los cuernos dirigidos hacia atrás y hacia afuera. La cornamenta del macho es considerablemente más grande que la de la hembra.

El búfalo es un animal curioso, inteligente y sorprendentemente ágil pese a su gran corpulencia. Se trata de un bovino y, por lo tanto, está emparentado con el bisonte, el yak, el búfalo cafre , el cebú o la vaca.

Al búfalo le gusta mucho el agua, especialmente durante el verano. Se le ve salir y entrar continuamente del agua y lo hace para mantener constante su temperatura corporal y para eliminar parásitos. Ello también obedece a su comportamiento ancestral de alimentarse de plantas acuáticas. Sus anchas pezuñas le sirven para no hundirse en el barro y poder desplazarse por las zonas húmedas.

El búfalo no se puede cruzar con la vaca ni el toro con la búfala porque el número de cromosomas de cada especie es distinto. El beefalo es el cruce entre una vaca y un bisonte americano (animal distinto al búfalo). El zubrón es el cruce entre un bisonte europeo y una vaca.

Razas de búfalos domésticos

Existen dos tipos de búfalos: el búfalo de pantano y el búfalo de río. El búfalo de río (Bubalus bubalis bubalis) tiene unos cuernos curvados. Se encuentra en Asia occidental, Europa del Este, Italia y América. Las razas del búfalo de pantano (Bubalus bubalis karebau) se han especializado en dar leche y carne. El búfalo de pantano no tiene los cuernos tan curvados. Se encuentra en el este de Asia y se utiliza como animal de trabajo.

En total, existen 19 razas de búfalos. Como razas de búfalo de río más importantes, tenemos:

  • Mediterránea: Raza de búfalos domésticos que encontramos en Italia, Bulgaria, Hungría y Rumanía.

  • Murrah.

  • Kundi

  • Mehsana

  • Surti

Ventajas e inconvenientes de la cría de búfalos

El búfalo es un animal muy longevo, con una vida útil de unos 18 años, que tiene una gran fertilidad, una carne más saludable, una mayor capacidad de aprovechar la fibra que el ganado vacuno, una gran resistencia a las enfermedades y es muy rústico, pues es capaz de desarrollarse bien en condiciones adversas y se adaptan perfectamente a las condiciones tropicales adversas donde los vacunos dificilmente subsisten.

En Italia, las búfalas de élite tienen producciones superiores a los 5.000 litros de leche en 250 días de lactancia con dos ordeños diarios.

El búfalo tiene como inconvenientes que tarda en desarrollarse y en alcanzar la madurez sexual y una reproducción estacional.

Importancia de la cría del búfalo

En todo el mundo, se calcula que se crían unos 190 millones de búfalos, lo que representa el 11% de la población ganadera total. El 96 % del ganado de búfalo se encuentra en Asia, donde se lo destina, como en Europa, principalmente a la producción de leche.

La India tiene unos 94 millones de búfalos, lo que representa el 27 % de la población ganadera total. Su producción cubre el 65 % del consumo de leche y subproductos. Otros lugares donde hay una gran cabaña de búfalos son China, Pakistán y Brasil.

El búfalo que se cría en Italia es el búfalo mediterráneo, descendiente del búfalo asiático o búfalo de agua (Bubalus bubalis). El búfalo mediterráneo tiene características morfológicas y funcionales distintas al búfalo asiático del que proviene. Se cría sobre todo al sur de Italia.

En Rumanía, el búfalo doméstico está en vías de extinción, ya que se considera un animal poco rentable. Los rumanos consideran que come mucho y da poca leche. El trabajo que hacían en el campo se va sustituyendo por los tractores. Sólo en Rumanía, llegaron a haber más de 200.000 búfalos. Actualmente, tan solo quedan unos 40.000 ejemplares de esta especie.

En América Latina, el búfalo se está empezando a introducir en países como Colombia, Venezuela o Argentina.

Origen del búfalo doméstico

El búfalo doméstico tiene su antecesor en el búfalo de agua salvaje (Bubalus arnee). El búfalo salvaje es de mayor tamaño que el búfalo doméstico, vive en el sudeste asiático, es originario de las zonas pantanosas y se encuentra en peligro de extinción. y se adaptan fácilmente a las condiciones tropicales adversas donde los vacunos difícilmente subsisten. Se piensa que hay poblaciones salvajes de búfalo de agua en varias zonas de la India, el sur de Bután, el este de Camboya y el oeste de Tailandia.

La domesticación del búfalo se remonta varios miles de años atrás. En China, el búfalo fue domesticado hace 7.000 años, en India hace 6.000 años y en la región de Ur, actual Irak, hace 4.000 años. Por lo tanto, el búfalo es uno de los animales domésticos más antiguos que existen.

* Más información: Domesticación de los animales

Alimentación del búfalo doméstico

Pese a que se puede alimentar de plantas acuáticas, el búfalo prefiere comer hierba. En Asia, el búfalo doméstico pasa el día pastando en los arrozales y en los márgenes de zonas cultivadas. En la temporada de lluvias, el búfalo permanece atado y se le alimenta con hierba y paja de arroz.

El búfalo tiene la ventaja que es capaz de aprovechar pastos de baja calidad, como lo demuestra el dicho popular italiano que dice "prima pascola il cavallo, poi la vacca e quindi il bufalo", primero pasta el caballo, después la vaca y entonces el búfalo. Ello es debido a que la microflora del rúmen (uno de los estómagos de un rumiante), formada por bacterias y protozoos, es muy activa. La capacidad de fermentación de la comida de un búfalo es superior a la de los otros rumiantes con lo que puede aprovechar mejor la fibra.

Sin embargo, el búfalo tiene los mismos requerimientos que el ganado vacuno y come el mismo tipo de alimento, aunque la dieta depende del sistema de explotación con el que se crían. Los búfalos de río, es decir, los búfalos europeos y los de criados en Sudamérica se crían en un sistema semi-intensivo, por lo que son alimentados en cercados aunque el ganadero les permite a sus animales que puedan pastar en dichos cercados. Los búfalos de Asia oriental o búfalos de pantano se crían en sistemas extensivos donde los animales tienen libertad para pastar en grandes terrenos.

* Más información: Alimentación de los rumiantes

Reproducción del búfalo doméstico

Las hembras pueden dar a luz cada año, tras un periodo de gestación de unos 10 meses. De forma natural, las crías permanecen con sus madres en rebaños de unos 30 búfalos hasta los 3 años de vida. Sin embargo, con el objetivo de aprovechar la leche, son separadas de la madre tras nacer.

* Más información: Reproducción de los mamíferos

Utilidad del búfalo doméstico

En Asia y Europa el búfalo se destina principalmente a la producción de leche o para hacer subproductos de la leche, como el queso de búfala o la mantequilla. Sin embargo, en Asia, cuando el animal es viejo y ya no sirve para trabajar se destina a carne.

En África, Australia y América, en cambio, se destina fundamentalmente a la producción de carne. La carne de búfala es baja en colesterol y en otras grasas, con menor proporción de grasas saturadas, menos calorías y más rica en proteínas y minerales que la de vaca.

En el Extremo Oriente, el búfalo es empleado como fuerza de trabajo, representando el 90 % de la fuerza agrícola en el cultivo del arroz.

* Ir a: Animales de granja

Más información sobre los animales en el listado superior.

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El contenido de este artículo es informativo. Le recordamos que la comercialización y tenencia de las especies animales exóticas están sujetos a la legislación de cada país.