Propiedades medicinales de la caña de azúcar

Saccharum officinarum L.

Características de la caña de azúcar y origen de la planta

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Véase la caña de azúcar en un mercado de Vietnam. Se observa una caña ya pelada, lista para comer a mordiscos. A la derecha hay una caja para poner el bagazo o piel de la caña, la parte fibrosa.

Nombre vulgar: caña de azúcar, caña dulce, cañaduz, caña miel, alifa, realifa, caña forrajera.

Nombre científico: Saccharum officinarum L.

Familia: Gramíneas o Poaceae (Misma familia que los cereales)

Hábitat, origen y distribución: Se considera que la caña de azúcar es una planta originaria de las Islas del Pacífico Sur y Nueva Guinea, por la existencia en estos lugares de la especie salvaje Saccharum robustum L. Los árabes llevaron la caña de azúcar del Sudeste asiático al Mediterráneo, donde se extendió hasta América en el siglo XVI de conquistas.

Es una planta extendida también en la India y otros países intertropicales de Asia. Crece rápidamente en climas cálidos. Actualmente su cultivo se ha extendido por todo el mundo, hasta convertirse en uno de los principales cultivos.

¿Cómo es la planta de la caña de azúcar?

La caña de azúcar es una planta perenne muy parecida a la caña común (Arundo donax L). Tiene el tallo macizo, que puede llegar a medir hasta 6 metros de altura, y de 2 a 8 centímetros de diámetro. Este tallo está lleno por dos partes diferenciadas: un tejido esponjoso y dulce en la parte central (médula), del que se extrae un jugo rico en sacarosa (azúcar); y una parte periférica, rica en fibra, que en el proceso de extracción del azúcar constituirá el “bagazo”. El bagazo se aprovecha para la producción de papel, cartilinas y combustibles.

Cuanto más seco es el clima, mayor es el contenido en jugo en el interior del tallo. El número de tallos de la planta, el color y el hábito de crecimiento dependen de la variedad de la planta. En general, cada planta puede tener de uno hasta tres tallos.

Típicamente se conoce que el tallo de las cañas es liso con “anillos” fibrosos, que se denominan nudos. Las partes que se encuentran entre nudo y nudo del tallo se denominan entrenudos.

Características de las hojas y flores de la caña de azúcar

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Características de las hojas y la caña de azúcar.

Sus hojas se originan en los nudos del tallo, y son largas y linguadas.

Tiene una inflorescencia en forma de panícula de pequeñas espigas: sedosas, largas y vellosas. Cada inflorescencia suele tener un tallo principal o raquis que contiene una flor hermafrodita con tres anteras y un ovario con dos estigmas.

Florece según los países donde crezca; en los límites de su área, como es España, no suele dar flor.

El fruto, cuando lo da, es muy pequeño.

¿Cómo es la raíz de la caña de azúcar?

Su raíz es en sistema radicular. Es decir, podemos diferenciar dos tipos de raíces: las primordiales, delgadas y muy ramificadas, que pueden vivir hasta 3 meses; y las raíces permanentes, que brotan de los nuevos tallos de la caña. Éstas segundas son más numerosas, gruesas y de rápido crecimiento.

Recolección y multiplicación de la caña de azúcar

  • La recolección de la caña de azúcar se realiza antes de que la planta florezca, ya que el proceso de floración causa una reducción en el contenido de azúcar del tallo.

  • La caña de azúcar puede multiplicarse mediante acodos, plantando un tallo que tenga un nudo y una yema incipiente.

  • En España, cuando se recoge o talla la caña de azúcar –entre mayo y marzo– a los 2 años se denomina alifa, y a los tres años, realifa.

Composición de la caña de azúcar

El tallo de la caña contiene:

Estas proporciones pueden variar según el tipo de cultivo y variedad de la planta. Sin embargo, la importancia de la composición nutricional de la planta recae en el jugo de su tallo, del que se extrae el azúcar. El jugo de la caña supone el 70-80% del peso del tallo, y el 15-30% restante constituye el bagazo.

Composición nutricional del jugo de la caña de azúcar:

  • Agua (70-75%)

  • Sacarosa o azúcar (40-60%), glucosa (6-9%), fructosa (5-10%). En variedades salvajes el porcentaje de sacarosa puede ser de tan solo del 12%, y aún menor para los demás azúcares.

  • Fibra

  • Vitaminas: tiamina, riboflavina, niacina, ácido pantoténico.

  • Minerales: potasio, calcio, hierro.

  • Ácido hidroxicinámico, ácido sinápico, ácido cafeico, ácido aconítico, ácidos málico, ácido cítrico.

  • Apigenina, luteolina, tricina y glucósidos de estas flavonas

  • También contiene: ácidos grasos, alcohol, fitosteroles, terpenoides, flavonoides, -O- y -C-glucósidos y ácidos fenólicos

Composición del jugo de caña de azúcar por 100g
Calorías 62kcal
Azúcares 16.5g
Proteínas 0,6g
Grasas 0,1g
Fibra 3,1g
Calcio 8mg
Hierro 1,4
Tiamina 0,02mg
Riboflavina 0,01mg
Niacina 0,10mg
Vitamina C 3mg

La caña de azúcar como planta medicinal

La caña de azúcar (Saccharum officinarum L.) tiene una importancia clave en la medicina casera al ser uno de los principales ingredientes de los jarabes y preparaciones medicinales. En estas preparaciones, el azúcar actúa de conservante.

Por otra parte, de forma tradicional, a la caña de azúcar se le atribuyen propiedades antisépticas, bactericidas, diuréticas, laxantes, estomacales, cardiotónicas, pectorales, tonificantes y refrescantes. Está indicada en resfriados, tos, diarrea, gastroenteritis, fiebre y dolor de garganta. En Malasia, las mujeres utilizan esta planta durante el parto. En uso tópico es un remedio para forúnculos y escaras. Se ha descrito también su uso como potenciador.

pelar caña de azucar para comer
Preparación de la caña de azúcar fresca para comer a bocados

Policosanoles en las hojas de la caña de azúcar

Uno de los componentes que ha ganado mayor popularidad en los últimos años son los policosanoles de la caña de azúcar, una sustancia cerosa que la planta contiene sobre todo en las hojas y en menor cantidad en el tallo.

Los policosanoles tienen la función de cubrir la planta, formando una especie de cutícula, y protegerla de la deshidratación. Químicamente, los policosanoles son alcoholes alifáticos primarios de cadena larga. Se aprercian como una sustancia de color blanco o amarillento en la superfície de los tallos.

Esta sustancia cerosa también contiene fitoesteroles, esteroides y terpenoides.

Policosanoles, el componente miraculoso de la caña de azúcar

Los policosanoles de la caña de azúcar (compuestos en un 50-80% por un tipo de policosanol llamado octacosanol) han recibido un gran interés por parte de la industria farmacéutica y de complementos alimenticios.

Este componente ha demostrado propiedades para disminuir el colesterol malo LDL sin causar toxicidad y sin los efectos secundarios de las estatinas. Incluso de ha llegado a recomendar tomar policosanoles como sustituto o nutracéutico a las estatinas.

Otros posibles usos de la cera de azúcar de caña

También se ha estudiado la cera de caña de azúcar (parte rica en policosanoles) como sustituto más económico de la cera de carnauba (que se obtiene de Copernicia prunifera, una palma quer crece sobre todo en la región de Ceará, al noreste del Brasil), para la producción de cosméticos.

Variedades de Caña de azúcar (Saccharum officinarum L.)

  • Saccharum officinarum var. brevipedicellatum Hack.
  • Saccharum officinarum var. genuinum Hack.
  • Saccharum officinarum var. giganteum Kunth
  • Saccharum officinarum var. jamaicense Sickenb.
  • Saccharum officinarum var. litteratum Hack.
  • Saccharum officinarum var. litteratum Hassk.
  • Saccharum officinarum var. litteratum-breve Hassk.
  • Saccharum officinarum var. luridum Hassk.
  • Saccharum officinarum var. luteum-durum Hassk.
  • Saccharum officinarum var. oceanicum Endl.
  • Saccharum officinarum var. officinarum L.
  • Saccharum officinarum var. otaheitensa Hassk.
  • Saccharum officinarum var. otaheitense Roem. & Schult.
  • Saccharum officinarum var. purpureum Kunth
  • Saccharum officinarum var. rubrum-altum Hassk.
  • Saccharum officinarum var. rubrum-humile Hassk.
  • Saccharum officinarum var. tahitense Andersson
  • Saccharum officinarum var. tahitense Kunth
  • Saccharum officinarum var. violaceum Pers.
  • Saccharum rubicundum Cuzent & Pancher ex Drake
  • Saccharum violaceum Tussac

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Caña de azúcar en la alimentación

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