Alimentos ricos en hierro

Revista de Plantas de Botanical-online

La miel

Características de la miel

CARACTERÍSTICAS DE LA MIEL

¿Cómo las abejas producen miel?

La miel es un dulce que producen las abejas principalmente a partir del néctar de las flores. Las abejas liban los nectarios de las flores de donde obtienen el néctar.

panal
Foto de panal, con miel. Las celdas tapadas con cera contienen las larvas

Sobre el néctar actúa una enzima llamada invertasa que las abejas tienen en su saliva. De esta manera el néctar, depositado en un saco especial del esófago de las abejas, se transforma en un líquido muy dulce y pegajoso llamado miel.

  

¿Para qué producen miel?

En realidad, la miel no es fabricada por las abejas para servir de alimento a los humanos.

Mediante este alimento, néctar y polen, estos insectos pueden alimentarse a si mismos y a sus larvas.

Además, reservan la miel en unas construcciones llamadas panales dentro de sus colmenas. Cuando llega el invierno y no disponen de otro alimento en la naturaleza, pueden consumir la miel almacenada.

    

Cómo obtienen miel los humanos

Los hombres pueden recoger la miel directamente de las colmenas fabricadas por las propias abejas, pero lo más habitual es que les proporcionen colmenas artificiales para que las abejas construyan sus panales en su interior.

colmenas
Foto de colmenas fabricadas con corcho y ataduras realizadas con ramas de enebro. Las primeras colmenas eran de arcilla cocida.
Posteriormente se fabricaron de material vegetal(cañas o juncos forrados de barro, troncos de árbol vaciados en su interior,corcho o corteza de alcornoque
(véase foto superior), madera, etc.

La actividad de criar abejas para obtener miel y otros productos fabricados o recolectados por las mismas se conoce como apicultura. Las personas que se dedican a esta actividad se llaman apicultores.

   

Composición de la miel

La miel contiene un 82 % de hidratos de carbono. Se trata de azucares simples (hidratos de carbono simples) correspondientes al grupo de los monosacáridos. El contenido mayor corresponde a la fructosa (sobre un 38 %) y a la glucosa (sobre un 31 %). Otros azúcares en menor proporción son la maltosa (sobre un 7 %), y otros como la sacarosa o la melibiosa que, en su totalidad, representarían un 5 %.

Estos azúcares contenidos en la miel se absorben con mucha facilidad y poseen un poder energético elevado, proporcionando unas 3,4 calorías cada gramo ingerido.

El agua constituye el segundo componente más elevado de la miel (sobre el 17 %).

Además de azucares y agua, la miel contiene algunos minerales, especialmente fósforo y potasio, los cuales, entre otras muchas propiedades, son muy adecuados para la absorción de los mencionados azúcares. El cobre, el hierro, el calcio y el magnesio aparecen en cantidades pequeñas al igual que algunas vitaminas (vitaminas del grupo B, especialmente niacina y vitamina C).

La miel, al contrario de lo que se suele decir, no contiene vitamina A, ni vitamina E, vitamina B12, ni vitamina D.

Los ácidos son también componentes muy importantes en la composición de la miel. Entre todos ellos destacan el ácido acético, ácido tartárico, ácido cítrico y ácido fórmico. Estos componentes otorgan a la miel un pH ácido (entre 3,5 y 4,2) que permite que este alimento se conserve fácilmente.

La miel contiene bastantes enzimas y flavonoides . Las enzimas de la miel le otorgan propiedades digestivas y curativas muy importantes. Los flavonoides poseen propiedades antioxidantes. (Más información sobre las propiedades de la miel en el listado superior)

 

Plantas melíferas (Plantas que producen miel)

romero planta melifera
Abeja libando una flor de romero. El romero es una de las plantas melíferas más importantes del Mediterráneo

Las plantas que las abejas utilizan para producir miel se denominan plantas melíferas al igual que las abejas productoras de miel que también son conocidas como abejas melíferas.

Se conoce también como plantas melíferas a aquellas que, además de miel, proporcionan a las abejas polen, propóleos y mielada.

Por otra parte, las plantas que especialmente producen polen de abeja se las conoce como plantas poliníferas.

   

Tipos o clases de miel

Las características de la miel dependen del tipo de flores que abundan en la zona donde las abejas realizan su trabajo. (Ver más información sobre tipos de miel)

 

Historia de la miel y de su consumo

La miel constituye el endulzante más antiguo, junto con las frutas maduras. Durante miles de años ha constituido el endulzante único para la mayoría de las culturas de la Humanidad, excepto en la parte sur de China y el nordeste de la India donde la caña de azúcar ya se conocía desde hace más de 2500 años. (Parece ser que también se conocía en Persia y Egipto aunque no se utilizaba demasiado para la alimentación)

 

¿Los hombres prehistóricos y paleolíticos comían miel?

Existen restos prehistóricos en cuevas rupestres que muestran como los hombres recogen la miel de los panales naturales que demuestran que la miel fue utilizada desde antes de la aparición de la agricultura.

Las muestras más antiguas hay que buscarlas en las pinturas rupestres de la cueva de la Araña en Valencia (España) del año 7000 A.C. En ella se muestra como es recogida la miel de un panal no cultivado.

 

¿Cuándo aparece la miel por primera vez?

La referencia más antigua sobre la abeja aparece en un gravado de una abeja en una tumba egipcia en Abysos de mas de 5500 años A.C.

Investigaciones arqueológicas realizadas en Creta en el año 2400 A.C demuestran que en esta época ya se utilizaba la apicultura.

Los egipcios utilizaban la miel para endulzar los alimentos. Su importancia era tan grande que se consideraba un producto sagrado. Con ella también pagaban impuestos. Se han encontrado vasijas con miel en buenas condiciones en excavaciones llevadas a cabo en tumbas egipcias.

En China e India la miel, además de alimento, ha constituido desde la antigüedad un componente importante dentro de la medicina natural. No menos importante resultaba este alimento para las culturas griegas , romanas y árabes.

Importancia de la miel en las diferentes culturas

Parada de venta de miel
Parada de venta de miel en un mercado ambulante

En todas estas culturas la miel se ha considerado como "el néctar de los dioses" apareciendo en la mayoría de las ceremonias religiosas.

Dentro de la mitología griega, por ejemplo, cuando Zeus era joven, fue alimentado por ninfas con leche y miel.

Así pues, La miel ha sido un alimento muy importante desde los orígenes de la humanidad, especialmente en Europa .

No debemos olvidar que los europeos solamente dispusieron de miel para endulzar los alimentos hasta que se supo como obtener el azúcar de la caña de azúcar cuyos primeros ejemplares fueron traídos desde América en el tercer viaje de Cristóbal Colón (1498).

Esto no quiere decir que la apicultura sea un patrimonio de Europa. Aunque el cultivo de las abejas se ha desarrollado mucho más en este continente.

La mayoría de las culturas del mundo de una forma más o menos técnica, han criado abejas.

En África subsahariana , por ejemplo, desde la antigüedad cuelgan troncos vacíos en los árboles para que las abejas tropicales puedan hacer sus panales en su interior. De esta manera obtienen miel y cera.

 

La miel contra el azúcar

En el siglo XVIII Andreas Margraf consiguió aislar el azúcar de la remolacha en 1747. A partir de aquí, comenzaron a implantarse las fábricas de azúcar que comenzaron a producir este endulzante a partir de la caña de azúcar. Posteriormente se obtendría de otras plantas, como la remolacha azucarera o la uva.

En Europa, hasta el siglo XVII la miel se ha considerado el edulcorante del pueblo, mientras que el azúcar estaba reservado a clases ricas. Desafortunadamente, el uso de la miel en la mayor parte del mundo comenzó a declinar con el descubrimiento de la extracción del azúcar.

En la actualidad los azúcares refinados han sustituido prácticamente a la miel como endulzantes, mientras que la miel ha quedado relegada a un papel de golosina. Sin embargo, ha sido un desconocimiento de las ventajas de la miel sobre el azúcar la que ha conducido a escoger este ultimo alimento menos recomendable que la miel.

 

La miel en América

En América, la miel se ha obtenido en el pasado desde tiempos inmemoriales de abejas de especies sin aguijón (Apis melipona y Apis trigona). Este tipo de abejas presentan unas características que no las hacen tan adecuadas para su explotación como las de la abeja europea (Apis mellifera) : mieles de menor calidad, construcción diferente de panales, menor adaptación a la flora, etc.

 

¿Qué abeja es la que produce más miel en la actualidad?

abeja europea de la miel (Appis mellifera)
Foto de la abeja europea de la miel (Appis mellifera) sobre una flor

En la actualidad, la Apis mellifera en alguna de sus múltiples variedades, ha sido introducida prácticamente en todas las regiones del mundo, así como las técnicas apícolas adecuadas.

Por ejemplo, en América se introdujo la variedad africana, que es más pequeña y más agresiva. Se puede encontrar en toda América del sur, América central y sur de los Estados Unidos. Poco a poco, esta abeja, conocida vulgarmente como "Abeja asesina" ha ido desplazando a las abejas autóctonas.

Las peculiaridades de cada variedad de abeja obligan a adaptar la producción en cada lugar concreto. Sin embargo, en términos generales, cuando se habla de apicultura, se suele referir siempre al cultivo de la abeja europea de la miel (Apis mellifera). De esta abeja, también llamada abeja domestica o abeja melífera, además de miel, se obtiene polen, jalea real, cera, própolis e incluso se aprovecha su veneno con fines terapéuticos.

punto rojo Mas información sobre la miel y otros producos apícolas en el listado superior.

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